Diversitatea genetică ascunsă a coralilor corespunde unor stiluri de viață distincte

Coralii pietroși care construiesc recife și-au ascuns diversitatea la vedere. O analiză genetică a celui mai răspândit coral de recif din Indo-Pacific a arătat că, în loc să fie o singură specie (Pachyseris speciosa)era de fapt patru specii distincte de corali, au raportat cercetătorii pe 2 aprilie în Biologie actuală.

Recifele de corali sunt condominiile biodiversității oceanului, susținând mai multe specii pe metru pătrat decât orice alt habitat marin. Înțelegerea care specii de corali favorizează acea biodiversitate și modul în care acești corali se comportă este vitală pentru a avea grijă de ei, mai ales că un climat care se încălzește amenință biodiversitatea oceanului în ansamblu (SN: 5/6/20). „Doar a ști ce există este esențial pentru a urmări ceea ce pierdem”, spune Rebecca Vega-Thurber, microbiolog marin la Universitatea de Stat din Oregon din Corvallis, care nu a fost implicată în noul studiu. Rezultatele sugerează că alți corali despre care se crede că sunt o singură specie ar putea fi de fapt mult mai diversi decât au realizat cercetătorii.

Folosind o combinație de echipament de scuba și vehicule operate de la distanță, biologul marin Pim Bongaerts de la Academia de Științe din California din San Francisco și colegii săi au eșantionat peste 1.400 de P. speciosa corali de la suprafața oceanului până la 80 de metri. În laborator, mostrele arătau identice, iar structurile lor interne nu se distingeau în imaginile cu microscopul electronic de scanare. Cu toate acestea, genomul lor – cărțile lor complete de instrucțiuni genetice – au dezvăluit că coralii divergeseră cu milioane de ani în urmă. Acest lucru avea sens pentru una dintre speciile din Golful Aqaba din Marea Roșie, care era separată geografic de celelalte. Dar celelalte trei specii nou identificate au trăit împreună pe aceleași recife în apele din largul Asiei de Sud. Dacă coralii trăiau împreună, de ce nu i-a depășit unul pe ceilalți doi, s-a întrebat echipa.

Examinând datele despre habitat din scufundările lor, cercetătorii au descoperit că cele trei specii de corali distincte au favorizat adâncimi diferite de apă, una abundentă în primii 10 metri, iar celelalte două înflorind mai adânc. Cele trei specii de corali aveau, de asemenea, concentrații diferite de alge și pigmenți fotosintetici, ceea ce sugerează că aveau strategii distincte pentru a-și găzdui partenerii de alge care oferă hrană. Și timpii de reproducere a acestor trei specii au fost ușor răspândiți. Unul și-a eliberat majoritatea gameților la cinci zile după luna plină, altul la șapte zile după, iar al treilea la nouă zile și în numărare. Separarea depunerii icrelor ar putea ajuta ouăle și sperma fiecărei specii să se potrivească cu speciile corecte.

biologi marini scufundări
Biologii marini Pim Bongaerts și Norbert Englebert colectează mostre de corali în timpul unei scufundări la Holmes Reef, în Marea Coralului, la nordul Australiei.David Whillas

Acest studiu este primul care arată cum un set de corali de recif criptici își împart spațiul ecologic comun – în funcție de adâncime, fiziologie și timp de depunere a icrelor, spune Bongaerts. „Există toate aceste linii criptice, dar au fost în mare parte ignorate din punct de vedere ecologic.”

Rezultatele deschid posibilitatea ca mulți alți corali doppelgänger să fie mai multe specii care coexistă datorită diferențelor ecologice, spune genomistul de recif Christian Voolstra de la Universitatea din Konstanz din Germania. „Există o șansă minimă să fi ales unicorn, dar mă îndoiesc foarte mult. Această lucrare arată că, după toate probabilitățile, există o mare diversitate de corali de recif cu ecologii distincte.”