Dinții fosili împing despărțirea umană-Neandertal înapoi cu aproximativ 1 milion de ani în urmă

Oamenii și neandertalienii s-au separat de un strămoș comun în urmă cu mai bine de 800.000 de ani – mult mai devreme decât credeau mulți cercetători.

Acea concluzie, publicată online pe 15 mai în Progresele științei, provine dintr-o analiză a dinților fosilizați timpurii de Neandertal găsiți într-un sit spaniol numit Sima de los Huesos. În timpul evoluției hominidelor, coroanele dentare s-au schimbat în dimensiune și formă într-un ritm constant, spune Aida Gómez-Robles, paleoantropolog la University College London. Dinții de Neandertal, care datează cu aproximativ 430.000 de ani în urmă, și-ar fi putut evolua formele distinctive într-un ritm tipic altor hominide numai dacă neandertalienii ar fi avut originea între 800.000 și 1,2 milioane de ani în urmă, constată ea.

Studiul lui Gómez-Robles indică faptul că, dacă un strămoș comun al oamenilor de astăzi și al neandertalienilor a existat după aproximativ 1 milion de ani în urmă, „nu a fost suficient timp pentru ca dinții neandertalieni să se schimbe în ritm. [teeth] faceți în alte părți ale arborelui genealogic uman” pentru a ajunge să arate ca descoperirile spaniole, spune paleoantropologul Bernard Wood de la Universitatea George Washington din Washington, DC.

Mulți cercetători au presupus că o specie numită Homo heidelbergensisdespre care se crede că a locuit în Africa și Europa, a apărut acum aproximativ 700.000 de ani și a dat naștere unui strămoș atât al neandertalienilor, cât și al Homo sapiens cu aproximativ 400.000 de ani în urmă. Dovezile genetice că fosilele Sima de los Huesos provin de la neandertalieni au ridicat suspiciuni că un strămoș comun cu H. sapiens a existat cu mult înainte de asta (SN Online: 3/14/16). Studiile recente ale ADN-ului de Neandertal situează acel strămoș comun la o vârstă cuprinsă între 550.000 și 765.000 de ani. Dar aceste rezultate se bazează pe estimări contestate ale cât de repede și cât de constant s-au acumulat schimbările genetice în timp.

Având în vedere această dezbatere moleculară, Gómez-Robles a calculat rata cu care opt specii de hominide antice au evoluat modificări ale formei dintelui. Acest lucru i-a permis să evalueze cât de mult trebuie să fi fost nevoie pentru ca dinții Sima de los Huesos să evolueze după ce neandertalienii s-au îndepărtat de un strămoș comun cu H. sapiens.

Gómez-Robles a folosit doi arbori evolutivi posibili pentru cele opt specii de hominide pentru a estima ratele de evoluție dentară. În afară de neandertalienii spanioli și epoca de piatră H. sapiensdinții din studiul ei proveneau de la hominide africani care datează încă de acum 3,2 milioane de ani.

Înapoi la data unei divizări evolutive între neandertalieni și H. sapiens pare rezonabil pe baza noilor date, spune paleoantropologul Aurélien Mounier de la Musée de l’Homme din Paris. Momentul acestei divizări s-ar putea schimba, totuși, dacă cercetările suplimentare modifică vârsta fosilelor spaniole, spune el.

Alți dinți de hominid spanioli, care datează cu aproape 800.000 de ani în urmă, prezintă unele trăsături neandertaliene, susținând concluziile noului studiu, spune paleoantropologul Shara Bailey de la Universitatea din New York. Dar nu este clar dacă afirmația lui Gómez-Robles că dinții de hominid au evoluat într-un ritm constant va fi adevărată, spune Bailey.