Diamantele pot împodobi crusta lui Mercur

Un tezaur de diamante poate fi semănat în crusta craterizată a lui Mercur.

Miliarde de ani de impacturi de meteoriți ar putea să fi transformat o mare parte din suprafața lui Mercur în pietrele prețioase strălucitoare, a declarat savantul planetar Kevin Cannon, pe 10 martie, la Conferința Lunar and Planetary Science din The Woodlands, Texas. Simulările sale pe computer prezic că astfel de impacturi ar fi putut transforma aproximativ o treime din scoarța planetei mici într-un depozit de diamante de multe ori mai mare decât cel al Pământului.

Diamantele sunt forjate sub presiuni și temperaturi imense. Pe Pământ, pietrele prețioase cristalizează adânc în subteran – la cel puțin 150 de kilometri – apoi călătoresc la suprafață în timpul erupțiilor vulcanice (SN: 14/09/2020). Dar studiile asupra meteoriților sugerează că și diamantele se pot forma în timpul impactului.

„Când acelea [impacts] se întâmplă, creează presiuni și temperaturi foarte ridicate care pot transforma carbonul în diamant”, spune Cannon, de la Colorado School of Mines din Golden.

Cu diamantele născute de impact în minte, Cannon s-a îndreptat către cea mai apropiată planetă de Soare. Sondajele suprafeței planetei și experimentele cu roca topită sugerează că scoarța planetei poate reține fragmente dintr-o înveliș veche de grafit – un mineral făcut din carbon (SN: 3/7/16). „Ceea ce credem că s-a întâmplat este atunci când [Mercury] s-a format pentru prima dată, a avut un ocean de magmă și acel grafit a cristalizat din acea magmă”, spune Cannon.

Apoi, bombardamentul. Suprafața lui Mercur este astăzi puternic craterizată, dovada unei istorii bogate în impact. O mare parte din presupusa crusta de grafit ar fi fost batuta si transformata in diamant, a emis ipoteza Cannon.

Curios cât de răspândită ar fi putut fi această forjare a diamantelor, Cannon a folosit computere pentru a simula 4,5 miliarde de ani de impact asupra unei cruste de grafit. Descoperirile arată că, dacă Mercur ar fi posedat o piele de grafit de 300 de metri grosime, lovitura ar fi generat 16 cvadrilioane de tone de diamante – de aproximativ 16 ori rezervele estimate ale Pământului.

„Nu există niciun motiv să ne îndoim că diamantele ar putea fi produse în acest fel”, spune Simone Marchi, un cercetător planetar la Institutul de Cercetare Sud-Vest din Boulder, Colorado, care nu a fost implicat în cercetare. Dar câți ar fi supraviețuit, asta e altă poveste, spune el. Unele dintre pietrele prețioase ar fi fost probabil distruse de impacturi ulterioare.

Cannon este de acord că impacturile ulterioare ar șterge probabil unele diamante. Dar pierderile ar fi fost „foarte limitate”, spune el, deoarece punctul final de topire al diamantului depășește 4000° Celsius. Simulările viitoare vor include retopirea în urma impactului, spune el, pentru a rafina dimensiunea potențială a rezervelor de diamante ale lui Mercur de astăzi.

O oportunitate de a căuta diamante pe Mercur ar putea veni în 2025, când misiunea BepiColombo va ajunge pe planetă. Diamantele reflectă o semnătură distinctă a luminii infraroșii, spune Cannon. „Și posibil, acest lucru ar putea fi detectat.”