Dezbaterea despre semnele vieții timpurii inspiră echipele de duel să meargă în Groenlanda – împreună

Adânc în inima Groenlandei, într-o zonă recent pusă la lumină de topirea gheții, se află o controversă: un afloriment stâncos despre care unii oameni de știință spun că conține cele mai vechi semne de viață cunoscute de pe Pământ. Alții nu sunt de acord. Așa că o mână de oameni de știință s-au îndreptat recent spre site pentru a-l studia împreună.

Nu este ușor să identifici urme biologice în roci care au fost agitate și mestecate de presiunea tectonă și căldură de-a lungul miliardelor de ani. Dar a afla cum să identifice cel mai bine astfel de urme pe Pământ ar putea ajuta oamenii de știință să repereze aceste semne pe alte lumi, cum ar fi Marte.

Aflorimentul din Groenlanda, care datează cu între 3,7 miliarde și 3,8 miliarde de ani în urmă, conține squiggles ciudate de doar câțiva centimetri înălțime. O echipă de oameni de știință a sugerat că modelul ondulat a fost modelat de microbii care trăiau în bazine antice de mică adâncime (SN: 31/8/16). Microbii au mutat sedimentele până când au format structuri subțiri stratificate numite stromatoliți, au raportat geologul Allen Nutman de la Universitatea Wollongong din Australia și colegii săi. Natură în 2016.

Alți oameni de știință au respins această idee, pe baza dovezilor geologice și chimice din mostre din aflorimentul Groenlandei (SN: 17/10/18). Astrobiologul Abigail Allwood de la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California, care a condus un alt studiu publicat în Natură în 2018, spune că vizitarea ei însăși a site-ului în 2016 și obținerea unei imagini 3-D mai complete a modelului din întregul afloriment a fost cheia concluziei ei.

Abigail Allwood
O călătorie de cercetare comună în Groenlanda între oameni de știință în duel a fost creată de astrobiologul Abigail Allwood. Allwood, care contestă afirmația conform căreia site-ul conține semne ale vieții vechi de 3,8 milioane de ani, spune că a vedea pietrele în 3-D a fost cheia concluziei ei.Mike Toillion/NASA Astrobiologie

Cu cele două tabere într-un impas, Allwood spune că a avut o idee: ce se întâmplă dacă o mână de oameni de știință, inclusiv membri ai ambelor echipe, ar studia împreună aflorimentul și ar compara notițele? Așa că, în august, Allwood, Nutman și încă aproximativ 10 geologi, astrobiologi și alți specialiști au ajuns cu elicopterul la locul îndepărtat.

Nutman a prezentat grupul în afloriment și și-a prezentat dovezile, iar cercetătorii au petrecut o zi și jumătate observând și dezbătând, spune Dawn Sumner, geobiolog la Universitatea din California, Davis.

„Un număr dintre noi au intrat cu mintea deschisă”, spune Sumner. Dar până la sfârșitul călătoriei, spune ea, majoritatea membrilor expediției au ajuns la concluzia că vârfurile modelului probabil nu au fost modelate de microbi. Vederea structurilor în context, mai degrabă decât în ​​imagini publicate, a fost crucială pentru acest rezultat, spune Sumner. „Unul dintre lucrurile cu care am reușit este cât de dificil este să ne înțelegem [of what formed the pattern] fără a fi chiar acolo.”

modele de vârf pe stâncă
Aceste modele minuscule asemănătoare vârfurilor, de doar câțiva centimetri înălțime, ar fi putut fi făcute în stâncă de microbi antici, spun unii oameni de știință. Dar alții susțin că formele au fost produsul forțelor tectonice.Mike Toillion/NASA Astrobiologie

Nutman și echipa sa rămân angajați în explicația microbiană. Dar toate părțile au fost de acord asupra unui singur lucru: construirea unei imagini tridimensionale a unui sit ar putea fi cheia pentru identificarea cu precizie a semnelor de viață.

Acum, membrii expediției fac exact asta, folosind fotografii aeriene cu drone, imagini stereoscopice și scanări realizate de echipamente de detectare a luminii și de măsurare a distanței, sau lidar, în timpul călătoriei. Scopul este ca alți cercetători să poată studia situl de la distanță, spune Sumner – la fel ca, probabil, oamenii de știință ar putea fi capabili să privească într-o zi structurile misterioase din rocile marțiane.