Descoperirile fosile plasează gibonii în Asia încă de acum 8 milioane de ani

Maimuțele cu corpuri mici și brațe lungi numite giboni se balansează rapid printre copaci, depășind cu mult încercările oamenilor de știință de a descifra povestea evoluției acestor creaturi.

Acum, un maxilar superior parțial și șapte dinți izolați găsiți în apropierea unui sat din sud-vestul Chinei au adăugat mușcătură la o sugestie că primii giboni cunoscuți au stat acolo cu aproximativ 7 milioane până la 8 milioane de ani în urmă, raportează cercetătorii în octombrie Journal of Human Evolution.

Aceste fosile, precum și dinții 14 găsiți anterior în același loc și într-un loc din apropiere, aparțin unei specii antice de hylobatid numit Yuanmoupithecus xiaoyuan, spun paleoantropologul Xueping Ji de la Muzeul de Istorie Naturală Kunming de Zoologie din China și colegii săi. Hylobatidele, o familie de maimuțe care include aproximativ 20 de specii de giboni vii și un gibon cu blană neagră numit siamang, locuiesc în pădurile tropicale din nord-estul Indiei până în Indonezia.

Grupul lui Ji a presupus că Y. xiaoyuan a fost un gibon străvechi de când a prezentat specia într-o publicație chineză din 2006. Dar erau necesare fosile suplimentare pentru a verifica această suspiciune.

Bucata de maxilar superior recent descoperită – găsită de un sătean local și dăruită lui Ji în timpul cercetărilor pe teren în urmă cu aproximativ un deceniu – conține patru dinți, inclusiv un molar parțial erupt care i-a ajutat pe cercetători să o identifice ca fiind rămășițele unui copil care a murit înainte de a ajunge la vârsta de 2 ani.

Comparații cu maimuțele moderne și cu fosilele de primate antice Y. xiaoyuan ca fiind cel mai vechi gibon cunoscut și a pus la îndoială un raport vechi de doi ani conform căruia un dinte molar vechi de aproximativ 13 milioane de ani găsit în nordul Indiei provenea de la un hylobatid, spune echipa (SN: 9/8/20). Fosila descoperită în India, atribuită unei specii denumite Kapi ragnagarensis, reprezintă un grup dispărut de primate din Asia de Sud care nu erau strâns înrudite cu maimuțele din zilele noastre, spun cercetătorii.

Analizele ADN anterioare ale primatelor vii au sugerat că hylobatidele au deviat de alte maimuțe în Africa între 22 milioane și 17 milioane de ani în urmă. Dar este un mister când au ajuns strămoșii gibonilor în Eurasia, spune paleoantropologul și coautorul studiului, Terry Harrison de la Universitatea din New York. Există un decalaj de aproximativ 10 milioane de ani între momentul estimat al apariției hylobatidelor în Africa sau în apropierea acesteia și dovezile de Y. xiaoyuan în Asia.

Dovezile genetice indică, de asemenea, că speciile actuale de giboni au avut un strămoș comun în urmă cu aproximativ 8 milioane de ani, când Y. xiaoyuan era în viață. „S-ar putea ca [Y. xiaoyuan] să fie strămoșul tuturor gibonilor de mai târziu”, spune Harrison. Dacă nu, Y. xiaoyuan a fost strâns înrudit cu un strămoș al gibonului modern, bănuiește el.

Umflăturile și depresiunile de pe suprafețele de mestecat și alte caracteristici ale dinților și maxilarului de la Y. xiaoyuan seamănă foarte mult cu cele ale gibonilor vii, spune echipa lui Ji. Unele trăsături ale speciilor fosile au fost precursori ai unor trăsături ușor diferite la gibonii moderni, sugerează cercetătorii.

Pe baza dimensiunilor molarilor, ei estimează că Y. xiaoyuan cântărea aproximativ șase kilograme, asemănător cu gibonii din zilele noastre. Structura molară indică faptul că Y. xiaoyuan s-a concentrat pe consumul de fructe, ca majoritatea speciilor de giboni din prezent, spune Harrison.

Grupul lui Ji „face un caz foarte bun că [Y. xiaoyuan] este un hylobatid”, spune paleoantropologul David Alba de la Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont din Barcelona.

Dar statutul evolutiv al K. ragnagarensis rămâne neelucidat, deoarece a fost găsit doar un singur dinte din această specie, spune Alba, care nu a participat la noul studiu.