Desalinizarea varsă în ocean mai multă saramură toxică decât se credea anterior

Tehnologia menită să ajute la rezolvarea deficitului de apă din ce în ce mai mare din lume produce o dilemă de mediu sărată.

Instalațiile de desalinizare, care extrag apă potabilă din ocean, deversează în jur de 142 de miliarde de litri de apă extrem de sărată, numită saramură, înapoi în mediu în fiecare zi, arată un studiu. Acest produs rezidual din procesul de desalinizare poate ucide viața marine și poate altera în detrimentul oceanelor planetei, au raportat cercetătorii pe 14 ianuarie în Știința Mediului Total.

„Pe de o parte, încercăm să oferim populațiilor – în special în zonele uscate – cantitatea necesară de apă de bună calitate. Dar, în același timp, adăugăm și o preocupare de mediu în acest proces”, spune coautorul studiului Manzoor Qadir, om de știință de mediu la Institutul pentru apă, mediu și sănătate al Universității Națiunilor Unite din Hamilton, Canada.

Între creșterea populației umane și schimbările climatice, apa devine din ce în ce mai rară (SN: 18/08/18, str. 14). Tehnologia de desalinizare a devenit o soluție viabilă la această problemă și a crescut exponențial în popularitate începând cu anii 1980. Aproape 16.000 de fabrici funcționează acum în întreaga lume.

Desalinizarea se bazează pe evaporare sau pe membrane specializate pentru a separa chimic sau electric apa pură dintr-un curent de apă sărată. Dar două fluxuri curg întotdeauna din sistem: unul care devine apă pe care oamenii o pot folosi și altul cu saramură rămasă, extrasată, care este eliberată înapoi în mediu.

Evaluările anterioare nu au evaluat câtă saramură au produs aceste instalații, spune Qadir. Oamenii de știință au presupus că instalațiile de desalinizare produc în medie în mod egal saramură și apă pură – un litru de saramură pentru fiecare litru de apă pură. S-a dovedit a fi greșit.

Folosind date despre sursele de apă și tehnologia utilizată la instalațiile de desalinizare din întreaga lume, Qadir și colegii săi au estimat pentru prima dată câtă saramură este evacuată zilnic. Pentru fiecare litru de apă pură produs, ei au descoperit că, în medie, 1,5 litri de saramură foarte concentrată este eliberat înapoi în mediu. Pe zi, această valoare se traduce prin mai mult de jumătate din volumul zilnic de apă care se revarsă peste Cascada Niagara, 70 la sută provenind din plantele de desalinizare din Africa de Nord aridă și Orientul Mijlociu.

Pe măsură ce saramura reintră în ocean, „creează un fel de mediu local”, spune Qadir. Descărcarea extrem de concentrată, care poate conține și metale și substanțe chimice antifouling, este mai dens decât apa de mare, astfel încât curge ca un penaj sărat pe fundul mării și poate otrăvi organismele marine care trăiesc în apropiere. De asemenea, o parte din saramură poate fi încă fierbinte din procesele de evaporare în timpul desalinizării. Deoarece apa fierbinte nu reține oxigenul la fel de bine ca apa rece, zonele oceanice în care intră saramură se pot epuiza de oxigen.

Există un standard internațional care necesită tratarea apelor uzate și utilizarea de substanțe chimice ecologice în deversarea prin desalinizare, spune Yoram Cohen, inginer chimist la UCLA. „Dar dacă toți oamenii îl urmează, nu știu.”

Cu excepția unor studii științifice, nu se face mare lucru pentru a rezolva problema, spune Qadir. „La nivel guvernamental, nu văd că a fost făcută o încercare serioasă”.

Au fost propuse sugestii pentru reutilizarea saramurii, inclusiv pentru udarea câmpurilor agricole tolerante la sare, extragerea metalelor precum magneziu sau uraniu sau recoltarea sării versus minerit pentru aceasta. În ceea ce privește tehnologia, puteți lua saramura „și o evaporați pentru a recupera sarea”, spune Cohen. „Dar prețul este mare.”

În funcție de locație și tipul de tehnologie, numai desalinizarea poate costa între 0,50 USD și peste 2 USD pentru a produce 1.000 de litri de apă potabilă – cam ceea ce folosesc doi oameni din Statele Unite într-o zi. Evaporarea în continuare a deșeurilor de saramură crește doar costul.

Tehnologiile moderne de desalinizare, cum ar fi oxizii de grafen, devin din ce în ce mai rentabile și eliberează mai puține evacuari de saramură (SN: 20.8.16, str. 22). Dar nu sunt distribuite universal și sunt neobișnuite în Orientul Mijlociu, unde desalinizarea este cea mai folosită. „Trebuie să ne asigurăm că, prin eforturile noastre, putem folosi mai multe tipuri de tehnologii care produc mai multă apă desalinizată decât saramură”, spune Qadir.