Denisovenii misterioși au apărut din umbră în 2019

Zilele de obscuritate ale epocii de piatră ale denisovenilor par numărate. Misteriosul „clan fantomă” a apărut în urmă cu peste un deceniu, când un pic de os mic al unei fete, găsit în Peștera Denisova din Siberia, a produs un ADN care nu se potrivea cu cel al vreunui homminid cunoscut. Încă câteva fosile – trei dinți și un fragment de membru – plus analizele genetice au indicat că denisovenii erau rude apropiate și parteneri de împerechere ocazional ai neandertalienilor și Homo sapiens cu zeci de mii de ani în urmă. Dar existau prea puține dovezi pentru a spune cum arată denisovenii sau cum se comportau.

Descoperirile raportate în 2019 i-au atras pe denisoveni, dar au lăsat mult loc pentru interpretare. Pe măsură ce fosilele se acumulează, anchetatorii vor înțelege modul în care anatomia denisovenă a influențat structura scheletică a partenerilor săi de împerechere în Homo gen. Datorită descoperirilor lui Denisova, „putem vedea acum că hibridizarea a contribuit la propriile noastre origini”, spune paleoantropologul John Hawks de la Universitatea Wisconsin-Madison.

Dovezile ADN antice raportate în acest an sugerează că denisovenii s-au răspândit în trei linii separate genetic care s-au împerecheat cu diferite grupuri umane din Asia. Această descoperire a jucat într-o viziune emergentă a evoluției umane ca un flux împletit, cu specii strâns înrudite care curg în și din schimburile genetice.

Dar testarea acestei posibilități necesită găsirea mai multor fosile denisovane. Descoperirea a două bucăți de craniu în peștera siberiană, raportată anul acesta, a dat o privire asupra anatomiei pe care clanul fantomă a adus-o scenei de hibridizare antică (SN: 27.04.19, str. 15). Grosimea surprinzătoare a osului amintește H. erectus — o specie care datează de cel puțin 1,8 milioane de ani. Cu toate acestea, o bucată recent identificată din osul degetului fetei arată ca cifrele oamenilor astăzi (SN: 28.09.19, str. 14).

Aceste descoperiri se potrivesc cu ideea că denisovenii aveau un amestec de propriile lor trăsături scheletice plus caracteristici precum cele ale partenerilor lor de reproducere. Acea temă a apărut și dintr-un proiect care a folosit ADN-ul fetei din Denisova pentru a-și reconstrui scheletul și fața (SN: 10/12/19 & 10/26/19, str. 24). Portretul tânărului, pe care unii cercetători îl consideră prea speculativ, includea o față relativ plată, asemănătoare unui om, dar, la fel ca oamenii de Neandertal, nici o bărbie distinctă. Nasul ei lat avea un aspect propriu.

Reconstructia faciala Denisovan
Cu puține fosile de mai departe, cercetătorii au reconstruit anatomia scheletului Denisovan pe baza unei analize a ADN-ului antic. O reconstrucție imprimată 3-D a unei femele Denisovan este prezentată aici.Maayan Harel

Anul acesta a adus și dovezi că denisovenii au călătorit mult dincolo de peștera siberiană. Populația a locuit periodic acea peșteră de la aproape 300.000 până la aproximativ 50.000 de ani în urmă, conform studiilor de sedimente (SN: 3/2/19, str. 11). Dar pe îndepărtatul platou tibetan, cercetătorii au identificat un maxilar inferior denisovan, care datează cu cel puțin 160.000 de ani în urmă (SN: 6/8/19, str. 6). Sosirea denisovenilor acolo se potrivește cu dovezile anterioare că tibetanii de astăzi au moștenit o genă denisovenă care ajută la supraviețuirea la altitudine mare.

Este posibil ca denisovenii să fi împărtășit, de asemenea, o capacitate de gândire sofisticată cu alți epoca de piatră Homo populatiilor. Oasele de animale gravate găsite în China, posibil gravate de denisoveni, au crescut probabilitatea ca acești hominici să creeze obiecte cu semnificații simbolice (SN: 14.09.19, str. 8). Poate cel mai intrigant este raportul conform căruia cel puțin trei populații denisovane distincte genetic s-au separat din aceeași populație siberiană și s-au împerecheat cu oameni străvechi din altă parte din Asia (SN 27/04/19, str. 15). Oamenii care trăiesc acum în anumite părți ale Asiei de Est, Indonezia și Papua Noua Guinee au strămoși din aceste trei linii denisoveni.

„Lumea era complexă genetic acum 50.000 până la 100.000 de ani”, spune paleoantropologul Bernard Wood de la Universitatea George Washington din Washington, DC Wood bănuiește că trei sau patru sunt strâns legate Homo
specii, inclusiv denisovenii, s-au încrucișat în acea perioadă.

Paleogeneticianul E. Andrew Bennett de la Universitatea Paris Diderot din Franța nu este atât de sigur de statutul denisoveni ca specie. „Conceptul de specie este controversat și complicat”, spune el. Deoarece încrucișarea a avut loc între denisoveni, neandertalieni și H. sapiens„este mai bine să vorbim despre populații diferite, nu despre specii diferite.”

Dovezile celor trei descendențe Denisova complică identitatea clanului fantomă, spune Hawks. Nu este clar dacă unele vlăstari denisoveni s-au încrucișat suficient pentru a se amesteca genetic H. sapiens
grupuri sau au rămas în mare parte pentru ei înșiși, spune el. „Sunt Denisovenii o specie? Sunt trei specii? Sau sunt toate populații diferite de Homo sapiens?”

Pentru a descifra locul denisovenilor în originile umane, arheologul Eleanor Scerri de la Institutul Max Planck pentru Știința Istoriei Umane din Jena, Germania, și colegii lor susțin înlocuirea arborilor evoluționari tradiționali de hominid cu ramificații îngrijite cu o încurcătură de populații împletite.

Descoperirile fosile și genetice susțin acum un scenariu în care, acum între 500.000 și 300.000 de ani, H. sapiens grupurile din Africa – care au variat în structura lor scheletică – s-au amestecat genetic și s-au amestecat până când un pachet de trăsături fizice tipice oamenilor de astăzi s-a unit, au susținut oamenii de știință pe 23 septembrie în Ecologie și evoluție naturii.

Populațiile din Homo genul care s-a fuzionat și s-a separat periodic a locuit probabil și în Asia și Europa, producând denisoveni, neandertalieni și poate alte forme asemănătoare omului (SN: 5/11/19 & 5/25/19, str. 7), suspectează echipa lui Scerri. Pe măsură ce oamenii s-au mutat din Africa, populații precum denisovenii care s-au adaptat deja la condițiile locale au contribuit cu genele de supraviețuire pentru nou-veniți, susține echipa.

Chiar și cu acele interacțiuni limitate, descoperirile din acest an cimentează statutul denisovenilor ca coautori ai lungi și sinuoase povești evolutive a omenirii.