De ce unele ouă de insecte sunt sferice, în timp ce altele arată ca niște hot dog

Uită-te la unghia degetului mic. Aceasta este aproximativ lățimea celui mai mare ou de insectă cunoscut, care aparține gândacului găuritor. Bolboleaus hiaticollis. Cel mai mic ou, de la viespe Platygaster vernaliseste doar jumătate din lățimea celui mai subțire păr uman înregistrat.

Ouăle de insecte variază de la opt ordine de mărime și au o varietate uimitoare de forme, arată o nouă bază de date cu aproape 10.500 de descrieri de ouă de la aproximativ 6.700 de specii de insecte. Echipa Universității Harvard din spatele bazei de date crede că a descoperit un motiv. Într-o analiză separată, cercetătorii au stabilit că locul în care insectele își depun ouăle – de exemplu, în apă sau în corpurile altor creaturi – ajută la explicarea unei părți din diversitatea care a evoluat de-a lungul timpului. Baza de date și studiul au fost publicate pe 3 iulie în Date științifice și Naturărespectiv.

„Ouăle oferă o fereastră minunată asupra forțelor evolutive și ecologice implicate în reproducerea animalelor”, spune Mary Stoddard, un biolog evoluționist la Universitatea Princeton care nu este implicat în noua lucrare. Stoddard și colegii săi au analizat peste 47.000 de fotografii ale ouălor a 1.400 de specii de păsări într-un studiu din 2017, care a găsit o legătură între forma unui ou de pasăre și capacitatea animalului de a zbura. „În comparație cu ouăle de păsări, ouăle de insecte sunt cu adevărat sălbatice”, spune ea. „Unele ouă de insecte sunt sferice sau eliptice, dar altele seamănă cu vârfuri de săgeți sau hot dog.”

Pentru a compila baza de date a ouălor de insecte, cercetătorii au dezvoltat programe de calculator care au extras măsurătorile ouălor din text și fotografii din 1.756 de publicații digitalizate și apoi au folosit măsurătorile pentru a estima dimensiunile și formele ouălor. Au fost incluși reprezentanți a peste 500 de familii din toate ordinele de insecte.

Biologul evoluționist și de dezvoltare de la Universitatea Harvard, Cassandra Extavour, autorul ambelor lucrări, spune că ouăle, fiind doar celule unice, fără caracteristici complexe care ar putea complica comparațiile, reprezintă un „punct de plecare excelent” pentru a studia modul în care se dezvoltă insectele.

Analiza datelor despre ouă a relevat o diversitate uluitoare. Totuși, în cadrul acestei varietăți, multe grupuri de insecte au convergit către modele similare, cum ar fi cele sferice sau alungite, spune Samuel Church, un biolog evoluționist la Universitatea Harvard.

Oamenii de știință au propus anterior motive pentru aceste asemănări; ouăle mai mari, de exemplu, ar putea fi mai alungite, deoarece este mai ușor pentru femele să le depună. Dar folosind analize filogenetice și statistice, Church și colegii săi nu au găsit niciun sprijin pentru această idee. Chiar și ipoteza aparent simplă că ouăle mai mari ar fi legate de specii cu dimensiuni mai mari ale corpului adulților a fost respinsă pentru multe specii, spun cercetătorii.

În schimb, forma unui ou se explică cel mai bine prin locul în care este depus, relatează echipa. Mai exact, ouăle depuse în sau pe apă tind să fie mai mici și mai rotunde, în timp ce cele depuse în interiorul altui animal tind să fie mai mici și asimetrice, cu un capăt ajungând într-un punct mai mare decât celălalt. Ouăle depuse în sol sau așternutul de frunze tind să fie mai mari.

„Nivelul de rigoare tehnică [in these publications] este extrem de mare și au făcut totul cu atenție și atentie” pentru a construi o bază de date impresionantă, spune entomologul Jay Rosenheim de la Universitatea din California, Davis, care nu a făcut parte din studii. Dar echipa lui Church ar fi aplicat un „criteriu nejustificat de strict” pentru a respinge anumite ipoteze, spune Rosenheim. El vede în date „un model general conform căruia dimensiunea ouălor crește odată cu dimensiunea corpului în toți taxonii”, deși corelația nu este întotdeauna semnificativă statistic.

„Sunt convins că modelele pe care le-am descris sunt modele ample”, spune Church, dar subliniază că forma unui ou este probabil explicată prin mai mult decât prin mediul său imediat.