De ce tumbleweeds ar putea fi mai mult science-fiction decât Old West

Să vezi un tumbleweed nu înseamnă neapărat că te afli oriunde lângă OK Corral.

Acele încurcături uscate, gri și maro de Salsola plantele au trecut prin multe filme occidentale, dar nu sunt chiar atât de occidentale. Puteți găsi comunul S. tragus în Maine, Louisiana, Hawaii și cel puțin alte 42 de state. mai mult, S. tragus nici măcar nu este originar din America de Nord, spune ecologistul evoluționist Shana Welles de la Universitatea Chapman din Orange, California.

Când planta a ajuns pe continent acum peste un secol, nu a fost binevenită. Un buletin agricol din 1895 dă vina pentru sosirea accidentală pe semințe de in „impure” aduse din Rusia în Dakota de Sud în anii 1870. De acolo, adaptabilul S. tragus a mers pe șine, supraviețuind unei game de climate și prosperând cu adevărat în locuri precum Valea Centrală a Californiei. Welles, care are 5’8”, spune: „Cu siguranță am stat lângă cei mai înalți decât mine.”

Plantele sunt mai faimoase moarte decât vii. Chiar și Welles, care și-a făcut doctoratul. pe tumbleweeds, spune, „florile arată ca aproape nimic”. Fructele de mărimea lintei au însă un anumit farmec botanic-geek. Fiecare crește țesut de hârtie, uneori roz, numite aripi de fructe.

flori de tumbleweed
Aceste rozete minuscule, palide, de pe o ramură de tumbleweed sunt fructe imature, care se formează din florile discrete ale plantei.Forest și Kim Starr/Starr Environmental, Bugwood.org (CC BY 3.0 US)

Un singur S. tragus planta poate crea mai mult de 100.000 dintre aceste fructe, care sunt esențiale pentru înțelegerea încurcăturilor mari asemănătoare mingii de păr. Când se formează fructele și semințele, planta crește un strat de țesut „rup aici” care slăbește tulpina de la bază. Vântul în cele din urmă smulge întreaga arhitectură ramificată pentru a sufla acolo unde vrea. „Nu există țesut viu al plantei-mamă când se prăbușește”, spune Welles. O tumbleweed este doar un cadavru matern care oferă semințelor ei vii șansa la o viață bună, într-un loc nou.

În casa sa nord-americană, S. tragus a avut niște descendenți improbabili. Nu contează că celălalt părinte al unora dintre acești descendenți este S. australis, o specie diferită cu doar jumătate din mai mulți cromozomi. (S-a făcut autostopul pe continent, probabil, din Australia sau Africa de Sud.) Nepotrivirea numerelor cromozomilor poate fi o problemă pentru animalele care doresc să se împerecheze, dar plantele au felul lor. Când tragus întâlnit australis, acesta din urmă tocmai a adăugat o copie suplimentară a întregului său ADN și numerele au rezultat. În loc de o prostie, o nouă specie, S. ryaniia fost nascut (SN: 4/12/16).

Welles s-a întrebat dacă planta începătoare era un super pahar. Biologii au prezis că astfel de hibrizi ar trebui să aibă un plus de vigoare în ceea ce privește creșterea plantelor. Poate. Într-unul dintre cei doi ani de experimente, plantele încrucișate încrucișate au avut o medie de 5,8 kilograme de verdeață față de aproximativ trei kilograme pentru fiecare părinte, Welles și geneticianul Norman Ellstrand de la Universitatea din California, a raportat Riverside online pe 13 iulie în Plante AoB. Aceste tumbleweeds și genetica lor îndrăzneață pot fi mai puțin acasă în poveștile despre pistolul Occidentului decât într-o operă SF despre dragoste la primul contact.