De ce țânțarii sunt deosebit de buni la a te mirosi

Unii țânțari au o sete aproape infailibilă de sânge uman. Încercările anterioare de a împiedica aceste insecte să urmărească oamenii prin blocarea unei părți din capacitatea țânțarilor de a mirosi au eșuat. Un nou studiu sugerează că acest lucru se datorează faptului că sugătorii de sânge au soluții integrate pentru a se asigura că ne pot mirosi întotdeauna.

Pentru majoritatea animalelor, celulele nervoase individuale din sistemul olfactiv pot detecta doar un singur tip de miros. Dar Aedes aegypti celulele nervoase ale țânțarilor pot detecta mai multe mirosuri, au raportat cercetătorii la 18 august în Cell. Aceasta înseamnă că, dacă o celulă își pierde capacitatea de a detecta un miros uman, ea poate totuși să detecteze alte mirosuri.

Studiul oferă cea mai detaliată hartă de până acum a simțului olfactiv al unui țânțar și sugerează că ascunderea aromelor umane de insecte ar putea fi mai complicată decât credeau cercetătorii.

Repelenții care împiedică țânțarii să detecteze mirosurile asociate oamenilor ar putea fi deosebit de dificil de realizat. „Poate că, în loc să încercăm să-i mascăm pentru a nu ne găsi, ar fi mai bine să găsim mirosuri pe care țânțarii nu le place să le miroasă”, spune Anandasankar Ray, un cercetător în neuroștiințe de la Universitatea din California, Riverside, care nu a fost implicat în lucrare. Astfel de repelenți ar putea să deruteze sau să irite sugatorii de sânge și să-i trimită în zbor (SN: 9/21/11/11; SN: 3/4/21).

Repelenții eficienți sunt un instrument esențial pentru a împiedica țânțarii să transmită viruși care provoacă boli precum dengue și Zika (SN: 7/11/22). „Țânțarii sunt responsabili pentru mai multe decese umane decât orice altă creatură”, spune Olivia Goldman, neurobiolog la Universitatea Rockefeller din New York. „Cu cât îi înțelegem mai bine, cu atât mai bine putem avea aceste intervenții”.

Țânțarii care se hrănesc cu oameni se orientează către o varietate de indicii atunci când vânează, inclusiv căldura și mirosul corpului. Insectele miros cu ajutorul antenelor și a unor mici apendice aflate în apropierea gurii. Folosind trei tipuri de senzori în celulele nervoase olfactive, acestea pot detecta substanțe chimice, cum ar fi dioxidul de carbon din respirația expirată sau componentele mirosului corporal (SN: 7/16/15).

În lucrările anterioare, cercetătorii au crezut că blocarea unor senzori ar putea ascunde mirosurile umane de țânțari prin întreruperea mesajelor de miros trimise la creier (SN: 12/5/13). Dar chiar și acești țânțari lipsiți de senzori pot totuși să miroasă și să muște oamenii, spune neurobiologul Margo Herre, tot de la Universitatea Rockefeller.

Deci, Goldman, Herre și colegii săi au adăugat etichete fluorescente la A. aegypti celule nervoase, sau neuroni, pentru a afla noi detalii despre modul în care creierul țânțarului descifrează mirosurile umane. În mod surprinzător, mai degrabă decât să găsească tipul tipic de senzor unic per celulă nervoasă, echipa a descoperit că neuronii individuali ai țânțarilor par mai degrabă niște hub-uri senzoriale.

Analizele genetice au confirmat că unele dintre celulele nervoase olfactive aveau mai mult de un tip de senzor. Unele celule au produs semnale electrice ca răspuns la mai multe substanțe chimice care atrag țânțarii și care se găsesc la om, cum ar fi octenolul și trietilamina – un semn că neuronii ar putea detecta mai mult de un tip de moleculă de miros. Un studiu separat publicat în aprilie în eLife a găsit rezultate similare la muștele de fructe, ceea ce sugerează că un astfel de sistem poate fi comun în rândul insectelor.

Nu este clar de ce ar putea fi utilă pentru țânțari existența unor modalități redundante de detectare a mirosurilor oamenilor. „Oameni diferiți pot mirosi foarte diferit unul de celălalt”, spune coautorul studiului Meg Younger, neurobiolog la Universitatea din Boston. „Poate că aceasta este o configurație pentru a găsi un om, indiferent de varietatea de miros corporal uman pe care îl emite acel om”.