De ce oamenii au mai mult control asupra vocii decât orice altă primată

Un bebeluș care plânge, un adult care țipă, un adolescent a cărui voce crapă – oamenii ar fi putut suna atât de strident tot timpul, sugerează un nou studiu, dacă nu ar fi existat un pas crucial în evoluția umană.

Ceea ce ne lipsește este ceea ce face diferența. Oamenii au corzi vocale, mușchi în laringe, sau în cutia vocală, care vibrează pentru a produce sunet (SN: 11/18/15). Dar, spre deosebire de toate celelalte primate studiate, oamenii nu au mici bucățele de țesut deasupra corzilor vocale numite membrane vocale. Această trăsătură exclusiv umană îi ajută pe oameni să își controleze vocea suficient de bine pentru a produce sunetele care sunt elementele constitutive ale limbajului vorbit, raportează cercetătorii în revista Aug. 12 Science.

Membranele vocale acționează ca o trestie într-un clarinet, ceea ce face mai ușor pentru unele animale să strige tare și strident. Gândiți-vă la chemările pătrunzătoare ale maimuțelor urlătoare (SN: 10/22/15). Atunci când cercetătorii au folosit scanări RMN și CT pentru a căuta membrane vocale la 43 de specii diferite de primate, oamenii de știință au fost surprinși de ceea ce au văzut: Toate primatele, cu excepția oamenilor, aveau acest țesut.

Această pierdere a membranelor vocale ar fi fost un „eveniment foarte important, foarte revoluționar în evoluția umană”, spune Takeshi Nishimura, un primatolog de la Universitatea Kyoto din Japonia.

Două maimuțe urlătoare stând într-un copac
Maimuțele urlătoare, ilustrate aici țipând, se ajută să fie zgomotoase și stridente de la membranele vocale din cutiile lor vocale.Jacob C. Dunn

Primatele produc sunete în mare parte în același mod de bază: Ele împing aerul din plămâni în timp ce fac să vibreze mușchii din laringe pentru a crea unde sonore. Pentru a înțelege rolul pe care îl joacă membranele vocale, echipa lui Nishimura a studiat înregistrări video cu cutii vocale de primate în acțiune la cimpanzei, macaci rhesus și maimuțe veveriță. De asemenea, cercetătorii au prelevat laringele de la macaci și cimpanzei care muriseră din cauze naturale sau care fuseseră eutanasiați și – conform unei practici obișnuite în domeniu – au montat părțile pe tuburi, împingând aer prin laringe pentru a vedea cum reacționează corzile vocale și membranele.

În ambele experimente, laringele au emis sunete care adesea fluctuau în mod sălbatic în înălțime. Echipa lui Nishimura a descoperit că acest lucru se întâmplă doar atunci când un animal are atât membrane vocale, cât și corzi vocale.

La oameni, acest tip de țipăt se poate întâmpla atunci când exercităm o presiune extremă asupra vocii noastre, cum ar fi atunci când țipăm – sau atunci când adolescenții se luptă cu controlul corzilor vocale în creștere și vocile lor se sparg. Dar acestea sunt cazuri rare. Deoarece oamenii nu au membrane vocale, de obicei emitem sunete mai stabile decât alte primate, concluzionează echipa. Gura și limba noastră, potrivit ideii, pot apoi să manipuleze aceste tonuri stabile în sunete complexe pe care se bazează limbajul.

„Este o explicație foarte elegantă”, spune Sue Anne Zollinger, fiziolog de animale la Universitatea Metropolitană Manchester din Anglia, care nu a fost implicată în acest studiu. Este aproape contraintuitiv, spune ea: „Pierzi complexitate pentru a putea produce sunete mai complexe”.

Pierderea membranelor vocale nu este singurul lucru care îi face pe oameni mai elocvenți decât alte primate. Dincolo de diferențele anatomice, oamenii au gene specifice care ar fi putut contribui la impulsionarea evoluției limbajului (SN: 8/3/18). Și, poate cel mai important, creierul uman este structurat diferit de cel al altor primate în moduri care ne oferă, de asemenea, mai mult control asupra vorbirii noastre (SN: 12/19/16).