De ce este o veste bună că Pluto nu are inele

Pluto nu are inele – New Horizons a verificat de trei ori. O căutare exhaustivă a inelelor și particulelor de praf din jurul planetei pitice înainte, în timpul și după ce nava spațială a zburat pe lângă Pluto în 2015 a rămas goală.

„Este o lucrare foarte lungă pentru a spune că nu am găsit nimic”, spune Tod Lauer, membru al echipei de analiză, postat online pe 23 septembrie pe arXiv.org. Dar lipsa rezultatului ar putea ajuta oamenii de știință să înțeleagă conținutul sistemului solar exterior – și să-i ajute să planifice următoarea întâlnire a lui New Horizons. Nava spațială se află acum pe o rocă spațială din Centura Kuiper, la încă 1,5 miliarde de kilometri de Pluto.

Înainte ca New Horizons să sosească la Pluto, posibila existență a inelelor era o problemă urgentă de siguranță. Lovirea unei particule cât un grăunte de nisip ar fi putut deteriora nava spațială.

Căutările efectuate cu telescopul spațial Hubble în 2011 și 2012 au descoperit două luni necunoscute anterior care orbitează în jurul lui Pluto – Kerberos și Styx (SN: 28.11.15, str. 14) — și zero inele. Chiar și așa, mulți cercetători se așteptau să întâlnească inele, sau măcar câteva resturi. Cele patru planete exterioare din sistemul solar au inele, la fel ca și alte corpuri mici din sistemul solar, cum ar fi micul planetoid 10199 Chariklo (SN: 5/3/14, str. 10). Și unele studii sugerează că Pluto a avut probabil inele la un moment dat din trecutul său, rămase de la coliziunea care a format cea mai mare lună a sa, Charon.

Cu nouă săptămâni înainte de cea mai apropiată apropiere a lui New Horizons de Pluto, o echipă numită în glumă „cuibul corbului” a acționat ca un observator al unei nave pentru potențiale pericole, spune Lauer, astronom la Observatorul Național de Astronomie Optică din Tucson, Arizona. Grupul a examinat imaginile. realizată cu camera Long Range Reconnaissance Imager a navei spațiale, căutând particule inelare care reflectă lumina soarelui sau pete care s-au deplasat pe un fundal înstelat de la un set de imagini la altul. Nu a apărut nimic.

Echipa a declarat că traiectoria navei spațiale este sigură, iar New Horizons a zburat în siguranță pe lângă Pluto pe 14 iulie 2015 (SN Online: 7/15/15). După zbor, echipa a întors New Horizons pentru a privi înapoi la Pluto și la soare. Aceasta era o poziție mult mai bună pentru a căuta inele, deoarece particulele de praf apăreau la vedere atunci când erau iluminate din spate de soare, ca niște bucăți de praf în lumina de la o fereastră.

„Dacă vrei să știi cu siguranță dacă există praf acolo, geometriile de vizualizare în care privești dincolo de praf cu soarele în fundal, acesta este standardul de aur”, spune Matthew Tiscareno de la Institutul SETI din Mountain View, Calif., care a studiat inelele lui Saturn cu nava spațială Cassini, dar nu a fost implicat în New Horizons.

A durat aproape un an pentru ca toate datele de la New Horizons să se întoarcă pe Pământ și câteva luni după aceea pentru a le analiza, dar echipa este acum gata să o numească: inelele chiar nu sunt acolo – sau cel puțin sunt prea difuze pentru a fi văzute.

Este oarecum surprinzător, spune Lauer. Dar gravitația haotică a familiei de luni a lui Pluto ar putea îngreuna inelele să găsească orbite stabile. Sau presiunea ușoară generată de particulele ușoare care curg din soare ar putea elimina în mod constant particulele inelare.

De asemenea, este posibil să nu fi fost atât de mult praf acolo pentru început. New Horizons a văzut mai puține cratere pe Pluto și Charon decât se aștepta, ceea ce ar putea însemna că există mai puține corpuri mici la acea distanță de soare care se lovesc de Pluto și lunile sale și ridică praf.

Aceasta ar putea fi o veste bună pentru următorul act al lui New Horizons. După cinci luni de hibernare, nava spațială s-a trezit pe 11 septembrie și și-a pus ochii pe un obiect mai mic, mai ciudat și mai îndepărtat: o stâncă spațială de aproximativ 30 de kilometri lungime numită 2014 MU69 (SN Online: 20.07.17). Observațiile inițiale sugerează că ar putea fi un obiect dublu, cu două corpuri care orbitează aproape sau se ating ușor.

New Horizons va zbura pe lângă MU69 pe 1 ianuarie 2019. Între timp, echipa caută pericole de-a lungul rutei. „Vom face un efort similar cu ceea ce am făcut cu Pluto”, spune Lauer. „Vom intra în cuibul corbilor și vom scoate binoclul, așa cum ar fi, și vom vedea dacă vom fi bine.”