Datele Rosetta dezvăluie o auroră ultravioletă invizibilă în jurul cometei 67P

Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko are propria sa versiune a aurora boreală.

Observațiile efectuate de sonda spațială Rosetta dezvăluie aurora cometei, care – spre deosebire de lumina atrăgătoare a Pământului – strălucește în lumină ultravioletă invizibilă, raportează cercetătorii online pe 21 septembrie în Astronomia naturii. Cometa 67P se alătură cometei C/Hyakutake 1996 B2, Marte (SN: 19/03/15), Saturn (SN: 4/6/20) și lunile lui Jupiter ca gazde cunoscute de aurore extraterestre.

Electronii din vântul solar – un flux de particule încărcate care curge continuu din soare – interacționează cu gazul din jurul lui 67P pentru a crea strălucirea aurorală, raportează cercetătorul planetar Marina Galand de la Imperial College London și colegii săi. Electronii vântului solar sunt atrași spre cometă de un câmp electric care înconjoară 67P, similar modului în care electronii intră în cascadă în atmosfera Pământului pentru a produce luminile nordice și sudice (SN: 7/25/14).

Electronii lovesc oxigenul din atmosfera Pământului pentru a vopsi cerul în roșu și verde. Dar electronii vântului solar lovesc moleculele de apă în coma 67P, sau învelișul de gaz. Asta sparge moleculele de apă și face ca unii dintre atomii de oxigen și hidrogen rezultați să strălucească în ultraviolete. O interacțiune similară de spargere a apei creează aurore pe lunile lui Jupiter Europa și Ganymede (SN: 3/12/15).

De asemenea, spre deosebire de Pământ, 67P nu are câmp magnetic pentru a direcționa electronii care intră spre poli și pentru a forma aurore cu modele distincte pe cer (SN: 2/7/20). Dacă aurora ultravioletă a lui 67P ar fi vizibilă, ar arăta ca un halou difuz în jurul cometei.

Astfel de aurore cometare ar putea fi folosite într-o zi pentru a sonda variațiile vântului solar, spune Galand. Acest lucru poate duce la prognoze mai bune pentru vremea spațială, care se poate încurca cu sateliții și rețelele electrice (SN: 7/5/18).