Dacă trecutul este un ghid, noua problemă a lui Hubble nu va condamna telescopul spațial

Hubble are din nou probleme.

Telescopul spațial în vârstă de 28 de ani, aflat pe orbită în jurul Pământului, s-a adormit pe 5 octombrie din cauza unei probleme nediagnosticate la unul dintre volanele sale. Dar încă o dată, astronomii sunt optimiști cu privire la șansele de recuperare ale lui Hubble. La urma urmei, este doar cel mai recent moment care se mușcă unghiile din istoria unui telescop care a sfidat toate previziunile privind speranța de viață.

Există o diferență majoră de data aceasta. Hubble a fost proiectat pentru a fi reparat de astronauți pe naveta spațială. De fiecare dată când telescopul s-a rupt anterior, o misiune de navetă l-a reparat. „Nu mai putem face asta, pentru că nu există navetă”, spune astronomul Helmut Jenkner de la Institutul de Știință al Telescopului Spațial din Baltimore, care este șef adjunct al misiunii Hubble.

Cea mai recentă problemă a început când unul dintre cele trei giroscoape care controlează punctele telescopului a eșuat. Nu a fost surprinzător, spune Jennifer Wiseman, cercetător principal al proiectului Hubble, de la Centrul de Zbor Spațial Goddard al NASA din Greenbelt, Maryland. Dar când echipa a pornit un giroscop de rezervă, nici acesta nu a funcționat corect.

Astronomii lucrează pentru a afla ce a mers prost și cum să-l repare de la sol. Starea de spirit este optimistă, spune Wiseman. Dar chiar dacă giroscopul nu revine online, există modalități de a indica Hubble și de a continua observarea cu un singur giroscop.

„Acesta nu este un eșec catastrofal, dar este un semn de mortalitate”, spune astronomul Robert Kirshner de la Centrul Harvard-Smithsonian pentru Astrofizică din Cambridge, Massachusetts. La fel ca cataracta, spune el, este „un semn de îmbătrânire, dar există un remediu foarte bun.”

În timp ce așteptăm știri despre cum se descurcă Hubble, iată o privire în urmă la unele dintre misiunile sale anterioare și de reparații.

1990: Oglinda neclară

Pe 27 iunie 1990, la trei luni după lansarea telescopului spațial, astronomii au descoperit o aberație în oglinda primară a lui Hubble. Curbura sa a fost redusă cu doi micrometri, făcând imaginile ușor neclare.

Telescopul a continuat, în ciuda faptului că a fost punctul de glume la televizorul de noaptea târziu. A observat o supernova care a explodat în 1987 (SN: 18.2.17, str. 20), a măsurat distanța până la o galaxie satelit a Căii Lactee și a aruncat prima privire asupra lui Jupiter înaintea navetei spațiale. Efort a sosit să repare oglinda în decembrie 1993.

1999: Prima criză a giroscopului

o fotografie a doi astronauți care înlocuiesc giroscoapele sparte ale lui Hubble
Își învârte roțile Astronauții Steven Smith și John Grunsfeld au înlocuit giroscoapele sparte ale lui Hubble în decembrie 1999, în timpul unei a treia misiuni de service. NASA

Pe 13 noiembrie 1999, Hubble a fost pus în modul sigur după ce al patrulea dintre cele șase giroscoape a eșuat, lăsându-l fără cele trei giroscoape de lucru necesare pentru a indica cu precizie.

O misiune de navetă de întreținere preventivă deja planificată a devenit brusc mai urgentă. NASA a împărțit misiunea în două părți pentru a ajunge mai repede la telescop. Prima parte a devenit o misiune de salvare: astronauții au zburat cu naveta spațială Descoperire lui Hubble în decembrie pentru a instala toate giroscoapele noi și un computer nou.

2004: Misiunea finală a navetei a fost anulată

După naveta spațială Columbia dezintegrat în timp ce a reintrat în atmosfera Pământului în 2003, NASA a anulat cea de-a cincea și ultima misiune de rezervă Hubble planificată. „Acesta ar fi putut fi într-adevăr începutul sfârșitului”, spune Jenkner.

Echipa știe de mai bine de un deceniu că, într-o zi, Hubble va trebui să lucreze cu mai puțin de trei giroscoape. Pentru a se pregăti, echipa de operațiuni a lui Hubble a închis în mod deliberat unul dintre giroscoapele telescopului în 2005, pentru a observa doar cu două.

„Ne gândim la această posibilitate de mulți ani”, spune Wiseman. „Această dată va veni la un moment dat în misiunea lui Hubble, fie acum, fie mai târziu.”

Închiderea celui de-al treilea giroscop era de așteptat să prelungească durata de viață a lui Hubble cu doar opt luni, până la jumătatea anului 2008. Între timp, două dintre instrumentele științifice ale telescopului – spectrograful de imagini ale telescopului spațial și camera avansată pentru sondaje – au încetat să funcționeze din cauza unor defecțiuni de alimentare.

2009: O nouă închiriere de viață

Din fericire, NASA a restabilit misiunea finală de service și naveta spațială Atlantida a vizitat Hubble în mai 2009 (SN Online: 5/11/09). Misiunea a restaurat camerele lui Hubble, a instalat altele noi și, în mod crucial, a lăsat telescopul spațial cu șase giroscoape noi, trei pentru utilizare imediată și trei copii de rezervă. Cele trei giroscoape încă în funcțiune (inclusiv backup-ul care funcționează defectuos) sunt de un tip mai nou și se așteaptă să trăiască de cinci ori mai mult decât cele mai vechi, care durează patru până la șase ani.

Echipa se așteaptă ca Hubble să continue să facă știință până în anii 2020 și să aibă ani de suprapunere cu succesorul său, telescopul spațial James Webb, care urmează să fie lansat în 2021. „Suntem mereu îngrijorați”, spune Jenkner, care a lucrat la Hubble. din 1983. „În același timp, suntem încrezători că vom mai candida încă ceva timp.”