Dacă se confirmă, tuburile din rocă veche de 890 de milioane de ani ar putea fi cele mai vechi fosile de animale

Tuburile palide, asemănătoare viermilor, din roca veche de 890 de milioane de ani ar putea fi bureți de mare străvechi, concluzionează un nou studiu. Dacă ar fi confirmată, această afirmație controversată ar împinge cu aproximativ 350 de milioane de ani originea celor mai timpurii bureți și ar face din micile mârâițe cele mai vechi fosile cunoscute de animale, de departe.

În mod esențial, aceste fosile ar implica faptul că animalele au apărut în condiții de mediu considerate anterior inutilizabile pentru viața animală, relatează geologul Elizabeth Turner pe 28 iulie în Natură.

La începutul istoriei Pământului, oceanul nu avea în mare parte oxigen. Abia când un puls mare de gaz în atmosferă, cu aproximativ 800 milioane până la 540 milioane de ani în urmă, cunoscut sub numele de Evenimentul de Oxidare Neoproterozoic, a adus nivelurile de oxigen atmosferic la 10 până la 50% din nivelurile moderne, mărind cantitatea de oxigen din apele oceanice de suprafață (SN: 12/11/19). „Dar bureții sunt diferiți de alte animale”, spune Turner, de la Universitatea Laurentian din Sudbury, Canada. „Unii bureți din lumea modernă și din recordul rock sunt cunoscuți a fi toleranți la oxigenul relativ scăzut în raport cu nivelurile oceanelor moderne.”

Până în prezent, cele mai vechi fosile clare de bureți datează cu aproximativ 540 de milioane de ani în urmă, la începutul perioadei Cambrian, când a avut loc o explozie extremă în evoluția diversității animale (SN: 29.07.13). Unele alte animale sunt cunoscute cu puțin mai devreme, dar merg prea mult înapoi în timp și identitățile devin mai puțin clare (SN: 09.03.15). Pe baza datelor genetice și a relativei lor simplități, se crede, în general, că bureții au fost cea mai timpurie formă de viață animală.

Dar unii oameni de știință nu sunt convinși că noile tuburi descrise sunt fosile de burete. „Organismele de oriunde din arborele vieții pot face mișto, mic [branching and rejoining] structuri”, spune Jonathan Antcliffe, paleobiolog la Universitatea din Lausanne din Elveția. Fosilele le lipsesc caracteristici, cum ar fi părți scheletice mineralizate numite spicule, care ar identifica creaturile ca bureți, spune el.

Mai mult, descoperirea „nu se potrivește cu tot ce știm despre întreg [ocean] ecosistem” în ceea ce privește disponibilitatea nutrienților, biomineralelor și oxigenului înainte de perioada Cambriană, spune Antcliffe. „Tot ce știm despre oceanele Pământului în acest interval de timp ne spune că animalele își au originea în jurul anului 540. [to] acum 550 de milioane de ani. Este o legiune de dovezi și pentru a răsturna o paradigmă atât de puternică, ai nevoie de mai mult decât „ar putea fi un burete”.

Turner a găsit pentru prima dată rețeaua de tuburi în 1992 în rocile din vechiul recif de cianobacterie Little Dal din Munții Mackenzie din Canada. „Am găsit acest lucru care era total deplasat”, spune ea. „A fost mult mai complex în ceea ce privește structura sa decât orice ar putea fi produs de cianobacterii.”

imagine la microscop a fosilelor antice de bureți de mare
Această imagine la microscop arată tuburile palide, asemănătoare viermilor, ale presupuselor fosile ale bureților de mare antici, găsite în roci veche de 890 de milioane de ani.EC Turner/Natură 2021
imagine la microscop a fosilelor antice de bureți de mare
Această imagine la microscop arată tuburile palide, asemănătoare viermilor, ale presupuselor fosile ale bureților de mare antici, găsite în roci veche de 890 de milioane de ani.EC Turner/Natură 2021

Ea ar fi raportat atunci curioasele mâzgălețe, dar fără prea mult să le lege de bureți în afară de o asemănare generală, Turner a trecut mai departe. Dar după ce cercetări mai recente au arătat că bureții ar putea fi păstrați în stâncă în mod similar cu mișcările palide ale Micului Dal, ea a revenit la descoperirea ei.

Turner susține că mulți bureți moderni nu au spicule și că fosilele nou descrise pot fi similare. Și ea sugerează că bureții care au precedat Evenimentul de Oxidare Neoproterozoic ar putea să fi eliminat existența în „oazele de oxigen” de-a lungul recifelor microbiene, trăind în găuri și flancurile recifului și nu concurând cu cianobacteriile pentru spațiu.



Este posibil ca bureții timpurii să fi apărut mult mai devreme decât restul vieții animale și să rămână într-un fel de „stază evolutivă” în condiții de oxigen scăzut, spune ea, evoluția animalelor mai complexe, mai târziu, trebuind să aștepte până când gazul a devenit mai mult. abundent.

Oamenii de știință știu de ceva timp despre tipuri ciudate de fosile din reciful Little Dal, spune James Schiffbauer, un paleobiolog la Universitatea Missouri din Columbia, care nu a fost implicat în cercetare. Și „ne-am așteptat de la ceasurile moleculare ca bureții să fie prezenți mai devreme în Neoproterozoic. [Era]”, adaugă el, referindu-se la analizele genetice care estimează că bureții au evoluat cu mult înainte de Perioada Cambriană. „A fost doar o chestiune de a le găsi dacă au fost într-adevăr conservate.”

Cercetările viitoare ar putea ajuta la confirmarea identității fosilelor. Turner intenționează să lucreze mai mult cu tuburile antice, adăugând că mai multe răspunsuri pot veni din căutarea în locurile potrivite. „Trebuie să căutăm material similar cu o minte cu adevărat deschisă în roci de vârstă similară și trebuie să căutăm și în ele dovezi animale mai complexe”, mai degrabă decât doar organisme mai simple, cum ar fi microbii.