Cutremurele mici pot urma pierderea apei subterane

Aspirarea apelor subterane ar putea să se miște și să zguduie California.

Pe măsură ce oamenii drenează acviferele din Valea Centrală a statului, pământul – fără greutatea apei – se îndoaie în sus, ridicând lanțurile muntoase din jur și posibil declanșând mici cutremure, sugerează cercetătorii pe 14 mai în Natură.

Este pentru prima dată când oamenii de știință leagă pomparea extinsă a apelor subterane din regiune de ridicarea munților și activitatea seismică, spune geofizicianul Kristy Tiampo de la Universitatea Western Ontario din Londra, Canada.

Cercetătorii știu de ani de zile că, în comparație cu lunile umede, perioadele secetoase văd mai multe cutremure în apropiere de Parkfield, California, un orășel mic, aflat în mijlocul celui mai mare pericol seismic al statului, Falia San Andreas. Falia este granița principală dintre două plăci tectonice, secțiunile rigide ale scoarței terestre și rocile subiacente care pot aluneca una pe lângă alta.

Oamenii de știință nu au fost siguri cum să explice creșterea cutremurelor, dintre care majoritatea nu sunt suficient de puternice pentru a zgudui o ceașcă de ceai. Dar cercetătorii au legat acum shake-urile sezoniere ale regiunii cu o altă observație ciudată: munții vecini se târăsc încet spre cer.

„Toată lumea a crezut că ridicarea se datorează tectonicii – noi am crezut că totul este legat de mișcarea plăcilor”, spune Tiampo.

În schimb, Colin Amos, geolog la Universitatea Western Washington din Bellingham, și colegii sai au considerat că ridicarea munților și cutremure s-ar putea datora ambelor cantități mari de apă pe care oamenii le-au pompat din Valea Centrală. În ultimii 150 de ani, regiunea a pierdut aproape 160 de kilometri cubi de apă subterană – mai mult decât volumul lacului Tahoe.

Pentru a testa ideea, cercetătorii au analizat ani de date de la 566 de stații GPS care traversează o foaie de sud a Văii Centrale, de la Oceanul Pacific până în Nevada. Stațiile se balansează în sus și în jos pe măsură ce pământul se mișcă și, în medie, spune Amos, stațiile din Coasta de lângă falia San Andreas cresc cu 1 până la 3 milimetri pe an – aproximativ jumătate din lățimea unei agrafe.

Această ridicare s-a potrivit cu predicția echipei despre cât de mult ar crește munții dacă ar fi eliberați de apă, o valoare calculată de Amos și colegii folosind proprietățile elastice ale scoarței superioare a Pământului.

Rezultatele sugerează că pierderea apei subterane ar putea explica creșterea muntelui, spune Amos.

„Am fost surprins”, spune el. „Trebuie să mărturisesc: studiez tectonica – mă uit la munți și vreau răspunsuri tectonice.”

Deși mișcarea nu sună prea mult, ar putea fi suficientă pentru a deranja vina. Pe măsură ce pământul se extinde în sus, se trage departe de defecțiune, fără a mai prinde plăcile strâns împreună. Acest lucru face un pic mai ușor alunecarea plăcilor, ceea ce ar putea declanșa fiori subtile.

Deoarece nivelurile apelor subterane sunt deosebit de scăzute în timpul verii, ideea ar putea explica creșterea lui Parkfield în cutremure mici în timpul lunilor secetoase.

Geologul de la Caltech Jason Saleeby spune că echipa lui Amos este interesată de ceva, dar crede că și activitatea tectonică este importantă. „Ai două lucruri care se întâmplă”, spune el. „Următorul pas este să ne dăm seama care este dominant.”

Meghan Rosen cap

Despre Meghan Rosen

Meghan Rosen este un scriitor care raportează despre științele vieții pentru Știri Științe. Ea a obținut un doctorat. în biochimie și biologie moleculară, cu accent pe biotehnologie de la Universitatea din California, Davis, și mai târziu a absolvit programul de comunicare științifică la UC Santa Cruz.