Cutremur mortal din Noua Zeelandă a pătruns peste falii

Un cutremur aparent imposibil care a zguduit Noua Zeelandă în noiembrie anul trecut pune la îndoială cât de bine pot prognoza seismologii cutremurele care implică mai multe linii de falie.

Retrăgând calea cutremurului cu magnitudinea 7,8 folosind date satelitare și seismice, cercetătorii au descoperit că cutremurul a implicat cel puțin 12 falii majore și a fost mult mai răspândit și mai puternic decât se prevedea evaluările hazardului seismic la acea vreme. Astfel de evaluări sunt cruciale pentru proiectarea clădirilor care pot rezista la posibile cutremure.

În total, cutremurul din 14 noiembrie a eliberat energie acumulată de-a lungul a peste 170 de kilometri de defecte, inclusiv falii considerate a fi prea extinse pentru ca o ruptură să sară de la una la alta, raportează cercetătorii online pe 23 martie în Ştiinţă.

„Acest eveniment nebunesc ne-a arătat cât de puțin știam”, spune coautorul studiului Ian Hamling, geofizician la GNS Science din Avalon, Noua Zeelandă. Multe simulări de cutremur actuale limitează artificial cât de departe poate sări o ruptură de la o defecțiune la alta. Aceste restricții, spune Hamling, ar trebui reduse sau chiar eliminate. „Trebuie să regândim aceste evenimente complexe pe care înțelegerea noastră actuală pur și simplu nu le acceptă ca scenariu.”

Cutremurele complexe, care implică mai multe erori, au fost deosebit de dificil de studiat și există o lipsă de date despre ele, spune Thomas Jordan, directorul Centrului de Cutremur din California de Sud din Los Angeles. Echipa sa a relaxat recent restricțiile privind cât de departe poate sări o ruptură de cutremur de la o defecțiune la alta în simulările computerizate care prognozează cutremure din California. Pentru a face aceste predicții de cutremur mai precise, va necesita mai multe observații ale cutremurelor complexe, atât în ​​California, cât și în locuri precum Noua Zeelandă, spune el.

Terenul instabil al Noii Zeelande este cauzat de coliziunea continuă a plăcilor tectonice din Australia și Pacific. Pe măsură ce placa Pacificului alunecă sub omologul său australian cu o rată de aproximativ 39 până la 48 de milimetri pe an, segmente ale celor două plăci se prinde una de alta.

Stresul se formează de-a lungul acestor defecte timp de decenii sau secole până când cele două părți se deblochează brusc, alunecând una pe lângă cealaltă și eliberând energie ca un cutremur. Acea tremurătură poate declanșa cutremure pe faliile din apropiere într-un joc de halie seismică. Intensitatea globală a unui eveniment seismic depinde în parte de lungimea totală a faliilor rupte.

Calculele folosite pentru a prezice cutremurele viitoare presupun adesea că o ruptură nu poate sări de la o falie la alta dacă distanța dintre ele este mai mare de 4 sau 5 kilometri. Și pentru majoritatea cutremurelor, așa este.

Cutremurul recent din Noua Zeelandă a traversat totuși o breșă de aproximativ 15 kilometri lățime în drum spre nord de la epicentrul său de pe Insula de Sud a țării. Aceasta se bazează pe o reconstrucție creată de Hamling și colegii folosind măsurători GPS ale mișcării solului în timpul cutremurului și observații prin satelit despre cum s-a schimbat peisajul.

Dacă ruptura s-ar fi oprit la acel decalaj, Hamling estimează că cutremurul ar fi eliberat aproximativ o zecime din cantitatea de energie și ar fi înregistrat o magnitudine de 7,1.

Cercetătorii nu sunt siguri cum a trecut cutremurul. Ruptura poate să fi continuat adânc în subteran înainte de a reveni la suprafață, propun ei, sau să fi călătorit de-a lungul unor falii necartografiate anterior în apropierea suprafeței care unește golul.

Noua Zeelandă este una dintre cele mai amplu studiate și cartografiate regiuni predispuse la cutremure din lume – dar acest cutremur arată clar că sunt necesare mai multe studii ale seismologiei regiunii, spune Hamling. Orice informații culese în Noua Zeelandă ar putea ajuta la îmbunătățirea evaluărilor pericolelor în zonele mai puțin studiate care sunt predispuse la cutremure, cum ar fi Nepal (SN: 16.5.15, str. 12).