Cum uraganele și alte dezastre devastatoare stimulează cercetarea științifică

În fiecare zi, se pare că există un nou dezastru natural în titluri. Uraganul Harvey inundă Texas. Uraganul Irma străbate Caraibe și sudul Statelor Unite, iar Jose este pe urmele lui. Un cutremur mortal cu magnitudinea 8,1 zguduie Mexicul. Incendiile sălbatice acoperă vestul Statelor Unite cu fum sufocant.

În timp ce povești captivante despre pierderi și eroism umplu pe bună dreptate știrile, o altă poveste se desfășoară în liniște. Uraganele, secetele, scurgerile de petrol, incendiile și alte dezastre sunt laboratoare naturale. Datele strânse rapid în mijlocul unui astfel de haos, precum și ani de zile ulterior, pot duce la descoperiri care în cele din urmă fac posibile salvarea, recuperarea și rezistența la crize viitoare.

Așadar, atunci când se produce un dezastru, știința crește, spune ecologistul uman Gary Machlis de la Universitatea Clemson din Carolina de Sud. El a studiat și scris despre știința făcută în timpul crizelor și a făcut parte din Grupul de Științe Strategice al Departamentului de Interne al SUA, care ajută oficialii guvernamentali să răspundă la dezastre.

Știința făcută în timpul uraganului Harvey este un exemplu. La scurt timp după ce ploile abundente au încetat, echipele de cercetători de la US Geological Survey au zburat în Texas, aruncând senzori în pâraie. Instrumentele măsoară cât de repede curge apa și determină severitatea inundațiilor în diferite regiuni afectate de uragan. A ști unde sunt cele mai grave inundații poate ajuta Agenția Federală de Management al Urgențelor și alte grupuri guvernamentale să direcționeze fondurile către zonele cu cele mai extreme daune.

Cu o zi înainte ca uraganul Harvey să ajungă la uscat, omul de știință al USGS, Darwin Ockerman, a atașat senzori de maree de furtună la stâlpi de la Packery Channel, lângă Corpus Christi, Texas. Brian Petri/USGS

În zilele care au precedat aterizarea Irmei în SUA, oamenii de știință de la aceeași agenție au mers și pe coastele Florida, Georgia și Carolina de Sud pentru a fixa senzori de maree de furtună pe stâlpii de dig și alte structuri. Senzorii măsoară adâncimea și durata valului de apă de mare generat de schimbarea presiunii și a vântului de la furtună. Aceste date vor ajuta la determinarea daunelor cauzate de valuri și la îmbunătățirea modelelor de inundații în viitor, ceea ce ar putea ajuta la furnizarea unei imagini mai bune despre unde vor merge viitoarele ape de furtună și despre cine trebuie evacuat înaintea uraganelor.

Chiar dacă Irma a lovit Florida, inginerul civil Forrest Masters al Universității din Florida din Gainesville, studenții și colaboratorii săi au călătorit în partea de sud a statului pentru a studia intensitatea și variația vântului uraganului. Pe măsură ce vânturile au suflat și ploua, echipa a ridicat mini-turnuri împodobite cu instrumente concepute pentru a măsura rafale și turbulențele la nivelul solului. Cu aceste date, cercetătorii vor compara vânturile din zonele de coastă, în apropierea clădirilor și în jurul altor structuri, date care pot ajuta agențiile guvernamentale să evalueze daunele provocate de furtuni asupra clădirilor și altor structuri. Echipa va duce, de asemenea, datele înapoi la laboratoarele de infrastructură de cercetare în inginerie a pericolelor naturale de la Universitatea din Florida, pentru a studia materialele de construcție și a le identifica pe cele mai rezistente la vânturile extreme.

„Oamenii de știință doresc să-și folosească experiența pentru a ajuta societatea în orice mod pot în timpul unui dezastru”, spune biologul Teresa Stoepler, care era membru al Grupului de Științe Strategice când lucra la USGS.

În calitate de fost coleg în domeniul științei și tehnologiei la Asociația Americană pentru Avansarea Științei, Stoepler a studiat știința care a rezultat în urma scurgerii de petrol din 2010 Deepwater Horizon. Această explozie devastatoare a unei platforme petroliere a aruncat 210 de milioane de galoane de petrol în Golful Mexic. De asemenea, a deschis ușa cercetării științifice. Biologi, chimiști, psihologi și o serie de alți oameni de știință au dorit să studieze consecințele dezastrului asupra mediului, economic și asupra sănătății mintale; oamenii de știință locali au vrut să studieze efectele scurgerii asupra comunităților lor; și liderii guvernului local și federal aveau nevoie de îndrumări cu privire la modul de răspuns. Era nevoie să coordonăm tot acest efort.

Acolo a intervenit Grupul de Științe Strategice. Grupul, organizat oficial în 2012, a reunit cercetători din organizații federale, academice și neguvernamentale. Scopul a fost acela de a folosi datele colectate din deversare pentru a identifica posibilele consecințe economice și de mediu pe termen lung ale dezastrului, pentru a determina unde trebuie efectuate cercetări și pentru a determina cum să alocați bani pentru eforturile de răspuns și de recuperare.

La scurt timp după formarea sa, grupul a avut un alt dezastru la care să răspundă: Superfurtuna Sandy a devastat Coasta de Est a SUA, împingând chiar inundațiile în inima orașului New York. Colaborările științifice au permis cercetătorilor și factorilor de decizie să își facă o idee mai bună dacă zonele umede, peretele maritime sau alte tipuri de infrastructură ar fi cel mai bine să investească pentru a preveni devastările viitoare. Lucrarea a oferit, de asemenea, indicii cu privire la tipurile de măsurători, cum ar fi înălțimea apelor de inundații, care ar trebui făcute în viitor – de exemplu, în timpul furtunilor precum Harvey și Irma – pentru a accelera eforturile de recuperare ulterior.

Mergând mai departe, este posibil să vedem acest tip de colaborare intrând în joc din nou și din nou. Fără îndoială, mai multe dezastre naturale se profilează. Și alte grupuri intră în știința crizelor. De exemplu, Universitatea Stanford, cu Science Action Network, își propune să conducă cercetarea interdisciplinară în timpul dezastrelor și să încurajeze comunicarea între numeroasele grupuri care răspund la aceste dezastre. Și programul de răspuns la cercetarea în caz de dezastru de la National Institutes of Health oferă un cadru pentru coordonarea cercetării privind aspectele medicale și de sănătate publică ale dezastrelor și urgențelor de sănătate publică.

Creșterile în știință se vor întinde de la cufundarea în haosul unei crize pentru a obține date în momentul de față până la monitorizarea anilor de consecințe. Studiile retrospective ale datelor colectate la un an, trei ani sau chiar cinci ani după un dezastru ar putea dezvălui unde există lacune în știință și cum acestea pot fi completate în timpul evenimentelor viitoare.

Cu cât se colectează mai multe date, cu cât sunt mai multe descoperiri făcute și lecții învățate, cu atât mai probabil vom fi pregătiți să facem față următorului dezastru.