Cum un om de știință-artist ne-a transformat viziunea asupra creierului

Creierul în căutarea lui însuși
Benjamin Ehrlich
Farrar, Straus și Giroux, 35 de dolari

Anatomistul spaniol Santiago Ramón y Cajal este cunoscut drept părintele neuroștiinței moderne. Cajal a fost primul care a văzut că creierul este construit din celule discrete, „fluturii sufletului”, așa cum a spus el, care ne păstrează amintirile, gândurile și emoțiile.

Cu același control neclintit pe care Cajal l-a aplicat celulelor, biograful Benjamin Ehrlich examinează viața lui Cajal. În Creierul în căutarea lui însușiEhrlich îl schițează pe Cajal în timp ce își trecea prin viața, surprinzând momente atât banale, cât și extraordinare.

Unele dintre portrete îl arată pe Cajal ca un băiat tânăr la mijlocul secolului al XIX-lea. S-a născut în munții Spaniei. În copilărie, tânjea să fie artist, în ciuda tatălui său dezaprobator și dominator. Alte portrete îl arată ca un ucenic de frizer-chirurg, un culturist profund nesigur, un scriitor de povești de dragoste, un fotograf și un medic militar care suferă de malarie în Cuba.

Cartea este meticulos cercetată și complet cuprinzătoare, acoperind perioada de dinaintea nașterii lui Cajal până la după moartea sa în 1934, la vârsta de 82 de ani. Ehrlich scoate la iveală momente semnificative care aduc cititorii în mintea lui Cajal prin propriile sale scrieri în jurnale și cărți. Aceste priviri ajută la situarea descoperirilor științifice ale lui Cajal în contextul mai larg al vieții sale.

Sosind într-un oraș nou în copilărie, de exemplu, tânărul Cajal a purtat haine greșite și a vorbit un dialect greșit. Rușinat, copilul sensibil a început să se comporte, luptându-se și lăudându-se și sărind la școală. În această perioadă, Cajal a dezvoltat un impuls nesățios de a desena. „Mâzgălea constant pe fiecare suprafață pe care o găsea – pe bucăți de hârtie și manuale școlare, pe porți, pereți și uși – scotând bani pentru a-i cheltui pe hârtie și creioane, făcând o pauză în excursiile prin mediul rural pentru a se așeza pe un deal și a schița peisaj”, scrie Ehrlich.

Cajal a fost întotdeauna un observator profund, indiferent dacă subiectul era zidul de piatră din fața unei biserici, o furnică care încerca să-și facă drum spre casă sau un țesut cerebral orbitor de complicat. A văzut detalii pe care alți oameni le-au ratat. Acest talent este cel care l-a propulsat în cele din urmă în anii 1880 la marea sa descoperire.

La acea vreme, un concept predominant al creierului, numit teoria reticulară, susținea că încâlcul fibrelor creierului era un singur organ întreg, indivizibil. Privind într-un microscop tot felul de celule nervoase de la tot felul de creaturi, Cajal a văzut iar și iar că aceste celule aveau de fapt spațiu între ele, „terminări libere”, așa cum spunea el. „Celulele nervoase independente erau peste tot”, scrie Ehrlich. Prin urmare, creierul a fost format din multe celule discrete, toate cu propriile lor forme și locuri de muncă diferite (SN: 25.11.17, str. 32).

Observațiile lui Cajal au câștigat în cele din urmă acțiune în rândul altor oameni de știință și i-au adus Premiul Nobel pentru fiziologie sau medicină în 1906. El a împărțit premiul cu Camillo Golgi, medicul italian care a dezvoltat o pată care a marcat celulele, numită reacția neagră. Golgi a fost un susținător ferm al teoriei reticulare, punându-l în dezacord cu Cajal, care a folosit reacția neagră pentru a arăta terminațiile celulelor discrete. Cei doi bărbați nu s-au întâlnit înainte de călătoria lor la Stockholm pentru a participa la ceremonia de decernare a premiilor.

Desenul lui Cajal cu două celule cerebrale Purkinje
Prin desenele sale detaliate, Santiago Ramón y Cajal a dezvăluit o nouă viziune asupra creierului și a celulelor acestuia, cum ar fi aceste două celule Purkinje pe care Cajal le-a observat în cerebelul unui porumbel.Science History Images/Alamy Stock Photo

Ideile ireconciliabile ale lui Cajal și Golgi – și ostilitatea lor unul față de celălalt – au reieșit în mod clar din discursurile pe care le-au ținut după ce le-au fost decernate premiile. „Cine a crezut în „așa-numita” independență a celulelor nervoase, [Golgi] a batjocorit, nu a observat dovezile suficient de atent”, scrie Ehrlich. A doua zi, Cajal a contracarat cu o respingere precisă, întărită, detaliând munca sa despre „aproape toate organele sistemului nervos și asupra unui număr mare de specii zoologice”. El a adăugat: „Nu am făcut-o niciodată [encountered] un singur fapt observat contrar acestor afirmații.”

Înțelepciunile cu înverșunare apărate ale lui Cajal au provenit din observații atente, iar desenele sale intuitive ale celulelor nervoase au făcut mult pentru a-i convinge pe alții că are dreptate (SN: 2/27/21, str. 32). Dar, după cum arată cartea, Cajal nu era un simplu automat care copia exact obiectul din fața lui. Ca orice artist, a văzut prin detaliile străine ale subiecților săi și a surprins esența acestora. „Nu a copiat imagini – el creată ei”, scrie Ehrlich. Perspectivele lui Cajal „poartă pecetea unică a minții sale și a experienței sale despre lumea în care a trăit”.

Această biografie face o imagine vie a acelei lumi.


Cumpără Creierul în căutarea lui însuși de la Bookshop.org. Știri Științe este un afiliat Bookshop.org și va câștiga un comision pentru achizițiile făcute din linkurile din acest articol.