Cum se ajută kenyenii pe ei înșiși și planeta salvând copacii de mangrove

La marginea satului Gazi din Kenya, la 50 de kilometri sud de Mombasa, Mwatime Hamadi merge desculț pe o cărare de nisip fierbinte spre un tufiș de copaci care par să plutească acolo unde pământul întâlnește Oceanul Indian. În spatele ei se mișcă viața satului: Mamele cară copii în spate în timp ce întind rufele între palmieri, femeile mătură podelele colibelor acoperite cu frunze de palmier, iar bătrânii discută cu nesaț despre zilele trecute la umbra copacilor de mango.

Hamadi se îndreaptă spre Pădurea Gazi, o zonă densă de mangrove de-a lungul Golfului Gazi pe care locuitorii de pe coastă o consideră vitală pentru viitorul lor. Mangrovele „joacă un rol crucial în protejarea ecosistemului marin, care, la rândul său, este important pentru pescuitul de care depindem pentru mijloacele noastre de subzistență”, spune ea în timp ce ajunge la o pasarelă care șerpuiește prin zona umedă de coastă.

Hamadi este ghid turistic la Gazi Ecotourism Ventures, un grup dedicat împuternicirii femeilor și a comunității lor prin conservarea mangrovei. Acest grup face parte dintr-un proiect mai mare de compensare a emisiilor de carbon numit Mikoko Pamoja, care a prins rădăcini și este acum copiat mai la sud pe coasta Kenyei și în Mozambic și Madagascar.

Prin intermediul Mikoko Pamoja, locuitorii din Gazi și din apropiere de Makongeni cultivă un ecosistem economic care se bazează pe eforturile de conservare și restaurare a pădurilor de mangrove. Veniturile din creditele de carbon vândute, plus banii pe care Hamadi și alții îi câștigă din ecoturism, sunt împărțite între salarii, costurile proiectului și îmbunătățirile aduse satului în ceea ce privește asistența medicală, salubritatea, școlile și altele.

Mikoko Pamoja, lansată în 2013, este prima inițiativă de credite de carbon din lume axată pe mangrove. În 2017, a câștigat Premiul Equator al Națiunilor Unite, acordat pentru soluții inovatoare la sărăcie care implică conservarea și utilizarea durabilă a biodiversității.

„Vegetația de mangrove era un ecosistem prosper și sănătos în perioada precolonială”, spune Ismail Barua, președintele Mikoko Pamoja. În timpul dominației britanice, care s-a întins din anii 1890 până în 1963, guvernul colonial a eliberat licențe companiilor private pentru a exporta lemn de mangrove. Acestea au făcut acest lucru fără implicarea comunității, ceea ce a dus la braconajul copacilor. Chiar și după ce Kenya și-a câștigat independența, mangrovele au fost o sursă importantă de lemn și combustibil pentru procesele industriale, principalele motoare ale distrugerii extinse a pădurilor.

Astăzi, restaurarea mangrovelor ajută regiunea să intre într-un nou capitol, unul în care munca și resursele sunt bine gestionate de comunitățile locale, în loc să fie exploatate. „Comunitatea este acum capabilă să își gestioneze propriile afaceri”, notează Barua. Prin soluții inovatoare și muncă asiduă, spune el, „încercăm să readucem o aparență a acelui ecosistem”.

ilustrație a unui copac de mangrovă în verde
DOLIMAC/ISTOCK/GETTY IMAGES PLUS

„Vegetația de mangrove era un ecosistem prosper și sănătos în perioada precolonială….Încercăm să readucem o aparență a acelui ecosistem.”

Ismail Barua

Un burete de carbon fragil

Specia dominantă de mangrove din pădurea Gazi este Rhizophora murcronata. Cu frunze ovale, din piele, de mărimea unei palme de copil și ramuri zvelte care se întind până la soare, copacii pot crește până la 27 de metri înălțime. Rădăcinile lor împletite, care cresc de la baza trunchiului în apa sărată, fac ca acești arbori veșnic verzi să fie unici.

Sarea ucide majoritatea plantelor, dar rădăcinile mangrovei separă apa dulce de sare pentru ca arborele să o folosească. La mareea joasă, rădăcinile în buclă acționează ca niște piloni și contraforturi, menținând trunchiurile și ramurile deasupra liniei de plutire și uscate. Aceste rădăcini sunt presărate cu mii de pori specializați, sau lenticeli. Lenticulele se deschid pentru a absorbi gazele din atmosferă atunci când sunt expuse, dar se închid ermetic la maree înaltă, împiedicând mangrovele să se înece.

De asemenea, tufele de rădăcini previn eroziunea solului și protejează coastele împotriva furtunilor tropicale. În aceste rădăcini și ramuri, păsările de țărm și peștii – și, în unele locuri, lamantini și delfini – prosperă.

Rădăcinile de mangrove susțin un ecosistem care stochează de patru ori mai mult carbon decât pădurile interioare. Acest lucru se datorează faptului că apa sărată încetinește descompunerea materiei organice, spune Kipkorir Lang’at, cercetător principal la Institutul de Cercetare Marină și Pescuit din Kenya, sau KMFRI. Astfel, atunci când plantele și animalele din mangrove mor, carbonul lor rămâne blocat în solurile groase. Atâta timp cât mangrovele rămân în picioare, carbonul rămâne în sol.

Estimări solide ale suprafeței pădurilor de mangrove din Kenya înainte de 1980 nu sunt disponibile, spune Lang’at. Cu toate acestea, odată cu tăierea pădurilor de mangrove din Gazi Bay în anii 1970, spune el, zona a rămas cu întinderi vaste de coastă goală și nisipoasă.

Alte părți ale țării s-au confruntat cu pierderi similare: Kenya a pierdut până la 20 la sută din pădurile de mangrove între 1985 și 2009, deoarece nu a existat niciun mecanism pentru protejarea lor. Pierderile au avut un preț foarte mare: Așa cum mangrovele absorb mai mult carbon decât pădurile interioare, atunci când sunt distruse, ele eliberează mai mult carbon decât alte păduri. Și, întrucât mangrovele asigurau habitat și adăpost pentru pești, distrugerea lor a însemnat că pescarii prindeau mai puține capturi.

Recunoscând acest cost ridicat, precum și alte beneficii ale ecosistemului, guvernul kenyan a ratificat Legea privind conservarea și gestionarea pădurilor din 2016, o lege care protejează mangrovele și pădurile interioare. Tăierea mangrovelor este acum interzisă în întreaga țară, cu excepția unor zone foarte specifice, în circumstanțe foarte specifice.

Datele disponibile sugerează că rata de pierdere a mangrovelor din Kenya a scăzut în ultimele două decenii. În prezent, țara pierde anual aproximativ 0,65 % din pădurile de mangrove, conform unor evaluări nepublicate efectuate în 2020 de KMFRI. De la începutul mileniului, defrișările globale de mangrove au încetinit și ele, oscilând între o pierdere de 0,2 și 0,7 la sută pe an, se arată într-un studiu din 2020 în Scientific Reports.

Mikoko Pamoja oferă speranța de a schimba aceste scăderi. Proiectul, al cărui nume în limba swahili înseamnă „mangrove împreună”, își are rădăcinile într-un mic efort de restaurare a mangrovelor care a început în 1991 în Golful Gazi, condus de KMFRI. Efortul a evoluat într-un experiment științific pentru a vedea ce ar fi necesar pentru a restabili un ecosistem degradat. Acesta a atras colaboratori de la Universitatea Napier din Edinburgh, de la Institutul european Earthwatch și de la alte organizații din Europa.

Acum, Pădurea Gazi se mândrește cu 615 hectare de pădure de mangrove, inclusiv 56.000 de puieți individuali plantați de comunitate. Planurile de a planta mai mulți arbori de mangrovă – cel puțin 2.000 pe an – sunt în lucru.

Crearea de credite de carbon

Pădurea Gazi absoarbe carbonul din atmosferă cu o rată de 3.000 de tone metrice pe an, spune Rahma Kivugo, coordonatorul de proiect demisionar pentru Mikoko Pamoja. Acestea nu sunt doar cifre aproximative: Pentru a vinde certificatele de carbon colectate de Mikoko Pamoja, administratorii pădurilor trebuie să calculeze cantitatea de carbon stocată de mangrove.

Voluntarii se aventurează în pădure de două ori pe an, verificând 10 parcele de 10 metri pătrați selectate în pădurea sălbatică și cinci parcele în pădurea plantată. Lucrătorii măsoară diametrul arborilor maturi la înălțimea pieptului unui adult. Apoi estimează înălțimea copacilor. În cele din urmă, aceștia clasifică arborii tineri ca fiind de înălțimea genunchilor, a taliei, a pieptului și mai mari.

Pe baza acestor observații, cercetătorii estimează volumul de material de mangrove deasupra solului în fiecare parcelă și extrapolează pentru întreaga suprafață a pădurii.

Odată ce au o idee despre volumul de material vegetal de la suprafață, membrii echipei pot estima volumul rădăcinilor de sub pământ folosind un factor standardizat specific pădurilor de mangrove, spune Mbatha Anthony, asistent de cercetare la KMFRI, responsabil cu contabilizarea carbonului. Chiar dacă pădurile de mangrove stochează mult carbon din sol, proiectul calculează carbonul stocat doar de arborele în sine, deoarece „calcularea carbonului din sol este o întreprindere care necesită multe resurse pentru un proiect mic precum Mikoko Pamoja”, spune Anthony.

Având la îndemână o estimare a volumului total de biomasă din pădure, „putem apoi să o traducem în tone de carbon”, spune biologul de mediu Mark Huxham de la Universitatea Napier din Edinburgh, care ajută Mikoko Pamoja în calculele sale. În general, 50 la sută din biomasa supraterană reprezintă carbon. Sub pământ, 39% din biomasă este carbon.

Cantitatea de carbon stocată de Gazi Forest este apoi transmisă către Fundația Plan Vivo, un grup cu sediul în Scoția care certifică calculele de carbon. Odată ce calculele sale sunt certificate, Mikoko Pamoja primește certificate Plan Vivo, sau PVC-uri.

Un PVC este echivalent cu o tonă metrică de reducere a emisiilor de dioxid de carbon. Aceste PVC-uri sunt depuse la Asociația pentru servicii ale ecosistemelor de coastă – o organizație care comercializează credite de carbon pentru Mikoko Pamoja și pentru proiecte similare. Prin intermediul ACES, PVC-urile de la Mikoko Pamoja pot fi apoi achiziționate de oricine dorește să își compenseze emisiile de carbon.

Aproximativ 117 hectare din pădurea Gazi au fost demarcate pentru vânzarea de credite de carbon. „Mikoko Pamoja generează aproximativ 15.000 de dolari anual din vânzarea de credite de carbon”, spune Anthony. Din 2014 până în 2018, proiectul a generat 9.880 de credite – 9.880 de tone de emisii de dioxid de carbon evitate.

fotografie cu Ismail Barua stând în picioare, cu mâna sprijinită pe un robinet de apă, cu cuvintele "Proiect comunitar de apă finanțat de Mikoko Pamoja" scrise pe chioșcul de apă din spatele său
Ismail Barua, președintele Mikoko Pamoja, se află în fața unui chioșc de distribuție a apei finanțat de activitatea de conservare a organizației.G. Kamadi

O comunitate la lucru

Mikoko Pamoja vinde credite de carbon la peste 7 dolari pe tonă. Veniturile sunt împărțite într-un mod clar definit, în funcție de ceea ce decid rezidenții că sunt nevoile urgente ale satelor Makongeni și Gazi. Aproximativ 21 la sută plătesc salariile rezidenților implicați în Mikoko Pamoja. Și „mai mult de jumătate din ceea ce se câștigă se duce către proiecte comunitare”, spune Kivugo.

În total, de la înființarea Mikoko Pamoja, aproximativ 117.000 de dolari au mers către proiecte comunitare. Aceste proiecte includ donarea de medicamente pentru clinicile de sănătate și manuale pentru școli și săparea de puțuri de apă curată. Sunt în curs de desfășurare planuri pentru a reînvia o moară de vânt în Gazi pentru pomparea apei și pentru a renova școala primară din Makongeni.

„Nevoia în comunitate este mare. Deci, este puțin probabil ca tranzacțiile cu carbon să satisfacă toate nevoile”, spune Huxham. Dar fondurile aduc o contribuție semnificativă la mijloacele de trai locale, ceea ce stimulează comunitatea să sprijine conservarea, spune el.

Abordarea pare să funcționeze. Pe o cărare sinuoasă în pădure, vizitatorii întâlnesc un panou, cu litere mari în swahili, care declară: „Luați aminte! Aceasta este o zonă Mikoko Pamoja protejată de comunitate. Este interzis să aruncați gunoaie! Tăierea copacilor este interzisă!”

Un semn în pădurea de mangrove din Gazi Bay, în swahili, pe care scrie: "ILANI!!! ENEO LA MIKOKO PAMOJA PAMOJA LINALOLINDWA NA JAMII HAKULA KUTUPA TAKA!!! HAKUNA KUPOGOA!!! HAKUNA KUKATA MITI!!!"
Acest panou, scris în swahili, avertizează vizitatorii pădurii de mangrove din Gazi Bay să nu arunce gunoaie și să nu taie copacii.G. Kamadi

Participarea activă a comunității este esențială pentru succesul lui Mikoko Pamoja. Nu numai că membrii comunității plantează puieți de mangrove și monitorizează copacii pentru a măsura stocarea carbonului, dar și cercetașii comunității monitorizează sănătatea acestui ecosistem.

Cercetașii curăță gunoiul din păduri și monitorizează biodiversitatea pădurii. De pe un turn de veghe din lemn deasupra pădurii, cercetașii urmăresc și raportează, de asemenea, tăierile ilegale de păduri.

„În cazul în care observăm activități suspecte în pădure, chemăm pădurarii Serviciului Forestier din Kenya, care au autoritatea de a reține și aresta orice persoană care încalcă legea”, spune cercetașul local Shaban Jambia.

Înapoi la promenadă, Hamadi conduce un mic nod de vizitatori prin mangrove, oprindu-se din când în când pentru a atinge frunzele cerate ale unui copac. Ea culege un propagul – o păstaie maro închis mai lungă decât mâna ei – dintr-un copac aparținând speciei de mangrovă Bruguiera gymnorhiza.

Ea aruncă propagula peste balustrada trotuarului, în solul moale al mlaștinii, la aproximativ 1,5 metri mai jos. Aterizează, rămânând aproape perfect perpendicular în pământ. „Aceasta va prinde în curând rădăcini și va germina într-o nouă plantă”, le explică ea vizitatorilor. „Așa se înmulțește această specie”.

Hamadi, ghidul turistic, este una dintre cele 27 de membre ale grupului Gazi Women Mangrove Boardwalk. Membrele oferă servicii de interpretare vizitatorilor contra cost. De asemenea, femeile pregătesc preparate din bucătăria Swahili pentru a le vinde grupurilor care vizitează zona.

„Un fel de mâncare de orez cu nucă de cocos servit cu pește snapper este deosebit de popular, spălat cu ceai negru aromat sau suc de tamarind”, spune Mwanahamisi Bakari, trezorierul grupului.

Aceste eforturi de ecoturism au atras sprijin internațional. World Wide Fund for Nature Kenya, de exemplu, a construit un centru de conferințe, pe care grupul de femei îl închiriază celor care doresc să folosească locația ca fundal pentru a discuta despre eforturile de sustenabilitate.

Un model pentru alții

Succesul lui Mikoko Pamoja stimulează eforturile de conservare în Kenya și nu numai. De exemplu, pe coasta de sud a Kenyei se află Pădurea Albastră Vanga, o zonă de mangrove de cinci ori mai mare decât Pădurea Gazi. Din cele peste 3.000 de hectare de pădure de mangrove din Vanga Blue, puțin peste 15 procente – 460 de hectare – au fost rezervate pentru vânzarea de credite de carbon, urmând exemplul lui Mikoko Pamoja.

În 2020, cu ajutorul KFMRI, o rețea de oameni de știință din țările situate de-a lungul Oceanului Indian de vest a publicat un proiect pentru refacerea mangrovelor. Aceste linii directoare sunt acum personalizate pentru a se potrivi planurilor de restaurare ale țărilor individuale, spune Lang’at. Grupul folosește, de asemenea, exemplul creditelor de carbon de la Mikoko Pamoja pentru a înființa propriile proiecte.

Primul proiect de carbon de mangrove condus de comunitate din Madagascar, cunoscut sub numele de Tahiry Honko (care înseamnă „conservarea mangrovelor” în dialectul local Vezo), a fost introdus în 2013 și apoi certificat pentru vânzarea de carbon de către Plan Vivo în 2019. Cu Mikoko Pamoja ca ghid, Tahiry Honko „ajută la combaterea avariilor climatice și la consolidarea rezilienței comunității prin conservarea și restaurarea pădurilor de mangrove”, spune Lalao Aigrette, consilier la Blue Ventures, grupul de conservare care coordonează efortul de conservare.

Tahiry Honko generează credite de carbon prin conservarea și restaurarea a peste 1.200 de hectare de mangrove care înconjoară Golful Asasinilor de pe coasta de sud-vest a Madagascarului.

În Mozambic, sunt în curs de desfășurare studii pentru a evalua în ce măsură conservarea mangrovelor poate proteja comunitățile împotriva ciclonilor, spune Célia Macamo, biolog marin la Universitatea Eduardo Mondlane din Maputo, Mozambic.

Între timp, estuarul Limpopo și alte locații de-a lungul coastei mozambicane sunt locuri în care se depun eforturi de restaurare a mangrovelor. KMFRI ajută organizatorii locali să își structureze eforturile. „Sperăm, de asemenea, că ne vor ajuta atunci când vom începe să lucrăm cu credite de carbon”, adaugă Macamo.

femeile colectează și transportă puieți tineri de mangrove pe malul estuarului Limpopo
Proiectele de restaurare a mangrovelor s-au extins în afara Golfului Gazi din Kenya, în locuri precum estuarul Limpopo din Mozambic (foto), unde locuitorii colectează și transportă puieți tineri.HENRIQUES BALIDY

Economii albastre

Mai puțin de 1 la sută din suprafața Pământului este acoperită de mangrove, echivalentul a 14,8 milioane de hectare. „Deoarece această suprafață este minusculă în comparație cu pădurile terestre, mangrovele au fost neglijate în întreaga lume”, spune James Kairo, cercetător șef la KMFRI.

În Golful Gazi, o evaluare din 2011 a Programului Națiunilor Unite pentru Mediu a estimat că pădurile de mangrove valorează aproximativ 1 092 de dolari pe hectar pe an, datorită, în parte, potențialului de pescuit, acvacultură, sechestrare a carbonului și pagubelor evitate prin protecția costieră pe care o oferă mangrovele. Presupunând că cifrele din Golful Gazi sunt valabile pentru restul lumii, mangrovele ar putea oferi beneficii economice de peste 16 miliarde de dolari la nivel planetar.

Spre sfârșitul anului 2020, guvernul kenyan a inclus pentru prima dată mangrovele și ierburile marine în contribuțiile sale determinate la nivel național, sau NDC – angajamentele de reducere a emisiilor de gaze cu efect de seră pentru țările care au ratificat Acordul de la Paris. Acordul urmărește să limiteze încălzirea globală la mai puțin de 2 grade Celsius peste nivelurile preindustriale.

Această includere angajează Kenya să conserve mangrovele pentru a-și echilibra emisiile. Guvernul kenyan „recunoaște acum potențialul și importanța resurselor de mangrove și de ierburi marine pe care le are Kenya”, spune Huxham.

„Acesta este un mare angajament din partea guvernului. Următoarea provocare este punerea în aplicare a acestor angajamente”, spune Kairo, care face parte din consiliul consultativ al Deceniului ONU al Științelor Oceanice pentru Dezvoltare Durabilă (2021-2030), care își propune să sprijine eforturile de a inversa ciclul de declin al sănătății oceanelor.

Acum, oamenii de știință și managerii comunității pentru acest efort trebuie să determine modul în care mangrovele se pot adapta la creșterea nivelului mării. „Cum pot comunitățile de lângă mare să trăiască în armonie cu acest sistem, fără a avea un impact asupra rezilienței și productivității lor?” se întreabă Kairo.

Mikoko Pamoja contribuie la furnizarea de răspunsuri, adaugă Kairo. Mulțumită în mare parte acelui mic proiect care a început într-un colț izolat de pe coasta Kenyei, aceste răspunsuri se răspândesc acum în restul lumii.