Cum s-a îmblânzit șoarecele de casă

tiny mouse skull

Ai un șoarece în casă? Învinovățiți-vă. Nu menajerul tău, ci specia ta. Oamenii nu au intenționat niciodată să trăiască o viață prietenoasă cu șoarecele. Dar, pe măsură ce ne-am mutat într-o viață stabilă, unele animale – inclusiv câțiva șoareci modesti – s-au instalat și ele. În acest proces, specia lor a prosperat și a cucerit lumea.

Creșterea și scăderea averii șoarecelui de casă au urmat stabilității și instabilității primelor așezări umane, arată un nou studiu. Analizând dinții de la șoareci antici și comparând rezultatele cu rozătoarele moderne care stăteau lângă grupuri parțial stabilite, oamenii de știință arată că atunci când oamenii au început să se stabilească, părea să urmeze o specie de șoarece. Când acei oameni s-au mutat mai departe, s-a mutat o altă specie. Descoperirile arată că așezarea umană a avut loc cu mult înainte de a începe agricultura și că paraziții nu au avut nevoie de un depozit mare de cereale pentru a se dezvolta din noi.

Între 15.000 și 11.000 de ani în urmă (o perioadă numită perioada Natufiană), oamenii au început să formeze mici așezări de piatră în ceea ce este acum Israel și Iordania. Încă nu cultivau sau depozitau cereale, dar locuiau într-un singur loc pentru un sezon sau două și se întorceau relativ des în acel loc. Acei primi coloniști au schimbat ecosistemul lumii din jurul lor – prezentând noi oportunități pentru flora și fauna locală.

Lior Weissbrod, arheolog la Universitatea din Haifa din Israel, și-a început cariera dorind să caute indicii despre istoria relațiilor dintre animale și om. Era interesat în special de rămășițele animale. Dar, recunoaște el, dinții de șoarece nu au fost tocmai prima lui alegere. „[At] pe site-ul la care urma să lucrez, rămășițele animalelor mai mari erau deja studiate”, spune el. „Am rămas cu micile mamifere.”

Mamiferele mici au dinți și mai mici. Cei mai mari molari de șoarece au doar aproximativ 1 milimetru lungime. Acest lucru a însemnat mult timp pentru cernerea murdăriei prin plasă foarte fină pentru Weissbrod. El a colectat 372 de dinți de șoarece din pământul a cinci situri arheologice diferite din Israelul și Iordania modern, cu rămășițe datând de la 11.000 la 200.000 de ani în urmă. I-a dăruit dinții colegului său Thomas Cucchi de la Muzeul Național de Istorie Naturală din Paris, care a dezvoltat o tehnică de clasificare a dinților de șoarece pe specii, pe baza micilor diferențe de formă.

Un craniu de șoarece (în mijloc) se află între un craniu parțial de pisică și o monedă israeliană. Un craniu de șoarece plin are doar dimensiunea unui sfert, iar unul dintre molari are doar 1 milimetru lungime. Universitatea din Haifa
Primele așezări umane au fost doar câteva case, dar asta este o schimbare seismică dacă ai dimensiunea unui șoarece. Înainte de a fi construite așezările, specia de șoareci Mus macedonicus
s-a repezit prin tupus. Dar după ce au sosit clădirile din piatră, o altă specie a dominat – Mus domesticu s. Când oamenii au părăsit așezările timp de aproximativ 1.000 de ani în urmă cu aproximativ 12.000 de ani, sa întâmplat invers: M. domesticus stânga şi M. macedonicus mutat înapoi înăuntru.

Cele două specii au concurat probabil una împotriva celeilalte atunci când oamenii erau absenți, presupune ipoteza Weissbrod. Dar când oamenii erau prin preajmă, M. domesticus era mai bine să profite de prezența umană. Este posibil să fi avut diete mai flexibile – făcând mai ușor să trăim din legăturile noastre – și mai puțină frică de oameni. „Odată ce ați introdus oamenii în imagine și în așezările umane… există o creare a unui nou habitat”, explică el. „Această specie [M. domesticus] primește în sfârșit o pauză de la competiție.”

Eșantioanele antice nu ar fi suficiente pentru a stabili dacă o specie de șoarece ar putea întrece o altă specie doar pe baza așezărilor umane. Pentru o aproximare modernă a stilului de viață antic, parțial așezat, Weissbrod a apelat la Maasai, un grup nomad de păstorire a vitelor din sudul Kenya. „Maasai nu se aseamănă cu vechii vânători-culegători”, notează el. „Dar ne uităm la lucruri specifice care le fac comparabile.” Păstorii Maasai tind să trăiască în grupuri mici și să folosească acele așezări din nou și din nou. „Maasai nu sunt sedentari, poate că sunt la un pas”, explică el. „Așa că se mișcă [often] dar nu în măsura unor grupuri de nomazi extrem de mobile, ei se deplasează pe o bază sezonieră.”

Weissbrod s-a îndreptat spre Kenya pentru a colecta 192 de șoareci spinoși vii, care trăiesc în jurul așezărilor Maasai. Acești șoareci ar putea fi împărțiți în două specii, Acomys wilsoni — versiunea cu coadă scurtă — și Acomys ignitus, cu cozi mai lungi. Un arheolog obișnuit să lucreze cu fosile uscate și prăfuite, Weissbrod a trebuit să se adapteze la lucrul cu rozătoare vii, care se mișcă. „A fost nevoie de un proces conștient de a mă împinge pentru a trece peste aversiunea înrădăcinată”, spune el.

Modelele minuscule ale molarilor antici de șoarece, precum acesta, pot fi folosite pentru a diferenția între specii. L. Weissbrod
La fel ca rudele lor antice, un șoarece spinos modern avea un avantaj competitiv atunci când oamenii erau prezenți. A. se aprinde a alcătuit 87 la sută dintre șoarecii prinși petrecându-se cu Maasai, dar doar 45 la sută dintre șoarecii în zonele neașezate.

Asociațiile dintre șoareci și bărbați le-au permis lui Weissbrod, Cucchi și colegilor lor să arate cum șoarecii de casă au ajuns să trăiască alături de noi – nu este nevoie de cereale sau agricultură. „Putem arăta cu un grad ridicat de certitudine acum că șoarecii s-au atașat de noi cu 3.000 de ani înainte de cultivare”, spune Weissbrod. „De aici am aflat că vânătorii-culegătorii făceau tranziția la o viață sedentară înainte de a cultiva. Nu au avut nevoie de recolte pentru a face această tranziție.” Weissbrod și colegii săi și-au publicat concluziile pe 27 martie în Proceedings of the National Academy of Sciences.

„Am crezut că a fost minunat”, spune Melinda Zeder, arheolog la Instituția Smithsonian din Washington, DC, despre studiu. „L-am apreciat cu adevărat la mai multe niveluri.” Zeder a spus că a fost impresionată că o descoperire atât de mare ar putea proveni din mostre atât de incredibil de mici. „Nu este o cheie de boltă sau o scriere timpurie, este ceva ce majoritatea oamenilor îl trec cu vederea”, spune ea. „Din gura șoarecilor, obținem o perspectivă minunată a unei perioade esențiale din istorie.”

Alte specii au profitat cu siguranță de așezările umane, notează Zeder. Lupii și mistreții au sosit și „s-au audiat pentru un rol principal ca domesticit”. Câțiva dintre cei mai prietenoși au început să interacționeze mai mult cu oamenii. Acei oameni au început să vadă avantajele animalelor. Din lupi s-au născut câinii, iar din mistreți porcii noștri.

Dar când oamenii nu au fost atenți, alte specii s-au mutat și au prosperat singure. Șoarecii nu sunt singurii paraziți care au ajuns, așa cum spune Weissbrod, „să se domesticească”. Vrăbiile, porumbeii, șobolanii și alte specii au venit să profite de prezența noastră. Poate că nu am văzut niciodată o utilizare pentru ele, dar asta nu îi împiedică să ne folosească.


Citiți o altă versiune a acestui articol la Știri științifice pentru studenți

Despre Bethany Brookshire

Bethany a fost anterior scriitoarea personalului la Știri științifice pentru studenți. Ea are un doctorat. în fiziologie și farmacologie de la Wake Forest University School of Medicine.