Cum reușesc șoimii cu cap de mort să zboare drept pe kilometri întregi în întuneric

Stând singur în cabina de pilotaj a unui mic biplan, Martin Wikelski ascultă sunetele unui aparat de lângă el. Balizele sonice îl ajută pe ecologist să urmărească șoimii cu cap de mort (Acherontia atropos) fluturând pe cerul întunecat de deasupra orașului Konstanz, Germania – la aproximativ 80 de kilometri nord de Alpii elvețieni.

Moliile, poreclite așa pentru modelul cu cranii și oase încrucișate de pe spatele lor, migrează mii de kilometri între nordul Africii și Alpi în timpul primăverii și toamnei. Multe insecte migratoare merg acolo unde le duce vântul, spune Ring Carde, un entomolog de la Universitatea din California, Riverside, care nu este membru al echipei lui Wikelski. Șoimii cu cap de mort par să fie orice altceva în afară de tipic.

„Când îi urmăresc cu un avion, folosesc foarte puțin gaz”, spune Wikelski, de la Institutul Max Planck de Comportament Animal din München. „Asta îmi arată că se presupune că aleg direcții sau zone care sunt probabil susținute de un pic de curent ascendent”.

harta care arată traseul pe care Martin Wikelski l-a parcurs cu avionul său în timp ce urmărea un șoim de cap de mort care migra spre sud, traversând Alpii din Germania
Linia violet marchează traseul pe care ecologistul Martin Wikelski l-a urmat în biplanul său în timp ce urmărea un șoim al morții care migra spre sud din Kostanz, Germania, în Alpi.Institutul Max Planck de comportament animal

O nouă analiză a datelor colectate de la 14 șoimi cu cap de mort sugerează că aceste insecte se pilotează într-adevăr singure, posibil bazându-se în parte pe o busolă internă adaptată la câmpul magnetic al Pământului. Moliile nu numai că zboară de-a lungul unei traiectorii drepte, dar își păstrează cursul chiar și atunci când vânturile se schimbă, raportează Wikelski și colegii săi la 11 august în Science.

Descoperirile ar putea ajuta la prezicerea modului în care traseele de zbor ale moliilor s-ar putea schimba pe măsură ce globul continuă să se încălzească, spune Wikelski. La fel ca multe animale, șoimii capului morții se vor deplasa probabil spre nord în căutarea unor temperaturi mai scăzute, bănuiește el.

Pentru a supraveghea moliile, echipa lui Wikelski a lipit transmițătoare radio pe spatele lor, ceea ce este mai ușor de făcut decât s-ar putea aștepta. „Șoimii cu cap de mort sunt foarte mișto”, spune Wikelski. Sunt, de asemenea, uriași. Cântărind cât trei bomboane de jeleu, moliile sunt cele mai mari din Europa. Acest lucru face ca atașarea micilor etichete să fie floare la ureche, deși moliilor nu le place foarte mult. „Vorbesc cu tine, țipă puțin la tine”, spune el.

imagine de aproape a unui șoim al morții în timp ce un cercetător îi pune un dispozitiv de urmărire pe spate
Cercetătorii au urmărit șoimii cap-de-mort ca acesta prin lipirea unor emițătoare radio pe spatele insectelor. Cântărind mai puțin de 0,2 grame, emițătoarele sunt ușor de ridicat pentru moliile uriașe, care pot cântări până la 3,5 grame.Christian Ziegler/Institutul Max Planck de Comportamentul Animalelor

După ce cercetătorii au eliberat moliile nou etichetate și ușor enervate, Wikelski a plecat după ele cu un avion. În timp ce insectele zburau spre sud, spre Alpi, un dispozitiv de la bord a transmis transmițătoarele la o frecvență legată de distanța dintre molii și avion.

În timp ce urmărirea detaliată a opt dintre molii i-a permis să urmărească insectele pe o distanță medie de aproximativ 63 de kilometri, el a urmărit una pe o distanță de puțin sub 90 de kilometri. Aceasta este cea mai lungă distanță pe care o insectă a fost urmărită în mod continuu, spune el. „Este o muncă scandalos de nebunească”, spune el despre zborurile de noapte la altitudine joasă. „Este, de asemenea, un pic periculos și arată că este posibil”.