Cum plantarea a 70 de milioane de semințe de eelgrass a condus la recuperarea rapidă a ecosistemului

În cel mai mare proiect de restaurare a ierbii marine din lume, oamenii de știință au observat un ecosistem de la naștere până la înflorire completă.

Ca parte a unui proiect de peste 20 de ani, cercetătorii și voluntarii au răspândit peste 70 de milioane de semințe de eelgrass pe parcele care acoperă mai mult de 200 de hectare, chiar dincolo de întinderile largi de mlaștină sărată de la capătul sudic al țărmului de est al Virginiei. Monitorizarea pe termen lung a straturilor de iarbă de mare restaurate dezvăluie un ecosistem remarcabil de rezistent care captează carbonul și azotul care altfel ar contribui la încălzirea globală și la poluare, relatează echipa pe 7 octombrie în Progresele științei. Acest succes oferă o licărire de speranță pentru climă și pentru ecosisteme, spun cercetătorii.

Proiectul, condus de Institutul de Științe Marine din Virginia și The Nature Conservancy, s-a extins acum pentru a acoperi 3.612 hectare – și urmând – în paturi noi de iarbă marine. Prin comparație, cel mai mare astfel de proiect din Australia are ca scop refacerea a 10 hectare de iarbă marine.

Rezultatele sunt „un schimbător de joc”, spune Carlos Duarte. „Este un exemplu al modului în care soluțiile bazate pe natură pot ajuta la atenuarea schimbărilor climatice”, spune el. Ecologul marin de la Universitatea de Știință și Tehnologie King Abdullah din Thuwal, Arabia Saudită, este un lider în recunoașterea capacității de stocare a carbonului a mangrovelor, mlaștinilor de maree și ierburilor marine.

Echipa din Virginia a început cu o tablă goală, spune Robert Orth, biolog marin la Institutul Virginia de Științe Marine din Gloucester Point. Iarba de mare din aceste lagune de coastă fusese distrusă de boli și de un uragan la începutul anilor 1930, dar apa era încă suficient de limpede pentru a transmite lumina solară necesară plantelor.

cercetător culegând semințe de iarbă de mare
Un cercetător colectează semințe dintr-o pajiște restaurată de iarbă de mare într-un golf de coastă din Virginia.Jay Fleming

În primii 10 ani de restaurare, Orth și colegii au fost martorii unui ecosistem care a revenit rapid în aproape fiecare indicator al sănătății ecosistemului – acoperirea ierbii marine, calitatea apei, stocarea carbonului și azotului și biomasa nevertebratelor și a peștilor (SN: 2/16/17).

De exemplu, echipa a monitorizat cât de mult carbon și azot captează pajiștile din mediu și stocau în sedimente pe măsură ce acoperirea cu iarbă de mare se extindea. S-a constatat că pajiștile existente timp de nouă sau mai mulți ani au stocat, în medie, de 1,3 ori mai mult carbon și de 2,2 ori mai mult azot decât parcelele mai tinere, ceea ce sugerează că capacitatea de stocare crește pe măsură ce pajiștile se maturizează. În 20 de ani, parcelele restaurate au acumulat carbon și azot la rate similare cu ceea ce ar fi depozitat paturile de iarbă de mare naturale, netulburată, în aceeași locație. Paturile de iarbă marine restaurate captează acum în medie aproximativ 3.000 de tone metrice de carbon pe an și peste 600 de tone metrice de azot, raportează cercetătorii.

Ierburi de mare pot primi o lovitură. Când un val de căldură marin brusc a distrus o parte din iarbă de mare, a fost nevoie de doar trei ani pentru ca pajiștea să-și recupereze complet densitatea plantelor. „Ne-a surprins cât de rezistente erau aceste pajiști cu iarbă de mare”, spune Karen McGlathery, ecologist de coastă la Universitatea Virginia din Charlottesville.

Ea crede că munca echipei este mai mult decât un studiu de caz grozav în restaurare. „Oferă un plan pentru restaurarea și menținerea ecosistemelor sănătoase de iarbă de mare” pe care alții îl pot adapta în altă parte a lumii, spune ea.

Patul de eelgrass restabilit lângă Virginia
Paturile de eelgrass restabilite în largul Virginiei nu numai că stochează eficient carbonul, ci susțin și o biodiversitate bogată, cum ar fi căluțul de mare văzut aici.VIMS

Ierburi marine sunt printre cele mai valoroase și mai amenințate ecosisteme din lume și sunt importante la nivel global ca rezervoare a ceea ce este cunoscut sub numele de carbon albastru, carbonul stocat în ecosistemele oceanice și de coastă. Pajiștile cu iarbă de mare sunt printre cei mai eficienți depozitari de carbon de pe Pământ, împiedicând carbonul să scape în atmosferă ca dioxid de carbon care captează căldura. Aceste prerii subacvatice susțin, de asemenea, pescuitul în apropierea țărmului și în larg și protejează liniile de coastă, precum și alte habitate marine. În ciuda importanței lor, iarbă de mare a scăzut la nivel global cu aproximativ 30% din 1879, conform unui studiu din 14 august în Frontiere în știința marină.

„Studiul ajută la completarea unor lacune mari în înțelegerea noastră a modului în care carbonul albastru poate contribui la restabilirea climatului”, spune McGlathery. „Este primul care indică cât de mult pajiștile restaurate cu carbon scot din atmosferă și stochează”, timp de decenii și posibil de secole.

Restaurarea este departe de a fi finalizată. Dar deja, ar putea indica calea către ecosisteme aflate în dificultate, cum ar fi Golful Biscayne din Florida, cândva bogat în iarbă de mare, dar acum suferă de degradarea calității apei și de uciderea pe scară largă a peștilor. Odată ce apa este curățată, spune Orth, „munca noastră sugerează că iarbă de mare se poate recupera rapid” (SN: 3/5/18).

McGlathery consideră, de asemenea, că amploarea succesului echipei ar trebui să fie înălțătoare pentru comunitățile de coastă. „În primii mei ani aici, nu a existat iarbă de mare și nici nu mai existase de zeci de ani. Astăzi, cât pot înota, văd pajiști luxuriante, raze, ocazional căluți de mare. E frumos.”