Cum o excursie de geologie de adâncime i-a condus pe cercetători la o pepinieră de caracatițe condamnată

O călătorie în geologie pentru a studia descărcarea de fluide dintr-un afloriment stâncos adânc sub suprafața oceanului a scos la iveală altceva: o populație de caracatițe violete. Colonia este probabil condamnată din cauza apei calde și cu oxigen scăzut care iese din stâncă, dar acele cefalopode nefericite pot fi un indicator că o populație sănătoasă se ascunde în apropiere, susține un nou studiu.

Caracatițele locuiesc pe Dorado Outcrop, la aproximativ 250 de kilometri în largul coastei Costa Rica și la 3.000 de metri adâncime în mare. Aflorimentul este în esență un munte îngropat, vechi de 23 de milioane de ani. „Lichidul se descarcă din acest afloriment, deoarece într-o altă locație curge fluid din fundul oceanului în pământ”, notează Anne Hartwell, cercetător în domeniul marin la Universitatea din Alaska Fairbanks. Nu se cunoaște exact unde intră acel fluid, nici calea pe care o parcurge apa prin pământ.

Dar oamenii de știință au fost curioși în legătură cu descărcarea fluidului, așa că în 2013 au vizitat situl. Imaginile surprinse de vehiculul de cercetare telecomandat Jason II au dezvăluit o mulțime de caracatițe care se agăță de partea laterală a afloramentului. „Toată lumea credea că sunt cool, dar nimeni nu a făcut nimic în privința asta”, spune Hartwell. „La bord erau biologi, dar erau microbiologi.”

Hartwell nu a fost în acea călătorie, dar a fost într-o altă călătorie un an mai târziu și a vizitat locul în submarinul de cercetare ALVIN. „Când am ajuns pe fundul mării… era atât de multă viață”, își amintește ea. Caracatițele nici măcar nu au fost punctul culminant pentru ea. „Am văzut bureți de mare și stele de mare și crabi și creveți. Și erau colorate”, adaugă ea. „Nu mă așteptam la acel tip de macrofaună, organisme mari, atât de adânci”, spune ea. „Și apoi caracatițele au fost acolo și a fost doar „uh, locul ăsta e cool!””

Acei caracatițe l-au intrigat pe Hartwell, așa că a făcut echipă cu unul dintre oamenii de știință din acea croazieră originală, Geoffrey Wheat de la Universitatea din Alaska Fairbanks și expertul în cefalopode Janet Voight de la Field Museum din Chicago. Ei au examinat ore întregi de videoclipuri și imagini statice și alte date colectate în cadrul celor două misiuni la adâncime.

O călătorie pentru a explora un afloriment stâncos adânc sub suprafața oceanului a scos la iveală un ecosistem plin de creaturi colorate, inclusiv o colonie de caracatițe violete care clocotesc pe un afloriment stâncos – și probabil soarta să moară rapid.

Echipa de cercetare a stabilit că caracatițele sunt o specie de Muusoctopus, un gen necunoscut de octopode de adâncime. Sute dintre acești indivizi au fost văzuți în timpul celor două expediții, inclusiv mulți care s-au cimentat pe afloriment și dintre care unii păreau a fi ouă în clocot.

Acei caracatițe s-au atașat într-o zonă cu scurgeri ocazionale de lichide. Acel fluid este cu 10 grade Celsius mai cald decât apele din jur (care sunt constante și reci, 2° C) și conține mai puțin oxigen.

„Inițial am presupus că… își doreau cu adevărat să fie acolo”, spune Hartwell. Abia când ea a aruncat o privire mai atentă la dovezi și s-a consultat cu Voight a devenit clar că caracatițele sunt stresate fiziologic atunci când sunt în lichid, spune ea. Este posibil ca mamele să se fi stabilit acolo când nu curgea lichid și sunt blocate când condițiile se schimbă. Specia ar trebui să fie bine adaptată la condițiile reci, cu oxigen mai ridicat, găsite în oceanul adânc. Și când se trezesc din elementul lor normal, caracatițele și puii lor, probabil că nu supraviețuiesc, relatează echipa în numărul din mai al Cercetarea în mare adâncime I.

Dar nu toate sunt vești proaste. Hartwell și colegii ei cred că cefalopodele condamnate sunt un indicator al unei populații mai mari în apropiere. În unele cazuri, erau doar brațe sau o parte dintr-o manta ieșită din stâncă. „Aceasta a fost dovada noastră că existau caracatițe care s-ar putea încadra în spațiile disponibile pe acest afloriment și, în special, aceste spații nu sunt asociate cu nicio descărcare de fluide”, spune Hartwell.

Ea este reticentă, totuși, să spună că o astfel de populație există cu adevărat. „Pentru că nu putem vedea, nu avem de unde să știm dacă sunt acolo sau nu”, avertizează Hartwell. Ea speră că oamenii de știință ar putea într-o zi să revadă aflorimentul și să caute acele caracatițe ascunse. Între timp, ea lucrează pentru a clasifica restul acelei comunități colorate care a uimit-o atât de adânc sub suprafața oceanului.


Citiți o altă versiune a acestei povești la Știri științifice pentru studenți

Sarah Zielinski

Despre Sarah Zielinski

Sarah Zielinski este editor, Print at Știri științifice explorează. Ea are o licență în biologie la Universitatea Cornell și un master în jurnalism la Universitatea din New York. Ea scrie despre ecologie, plante și animale.