Cum mamiferele au cucerit lumea

Ascensiunea și domnia mamiferelor
Steve Brusatte
Cărți Mariner, 29,99 USD

În opinia mea, cel mai satisfăcător serial TV documentar științific realizat vreodată a fost o producție britanică din anii 1970 numită Conexiuni. Găzduit de istoricul ticălos James Burke, purtând pantaloni clopot și ochelari groși din carapa de țestoasă, fiecare episod a dezvăluit cum o mică inovație din civilizațiile umane anterioare a dus la alta și apoi alta și alta, culminând cu inventarea unor ultramoderne (pentru anii 1970) tehnologie.

Vizionarea acestor bucăți din trecut împreună a fost profund îmbucurător, dacă nu puțin amețitor. Prezentul este atât de familiar încât se simte inevitabil. Dar a fost izbitor să vedem civilizația modernă, chiar și oamenii moderni, în context, să recunoaștem cum tot ceea ce suntem acum depinde de nenumărate momente de invenție, îmbunătățire și experimentare din trecutul profund.

Am avut o reacție similară Ascensiunea și domnia mamiferelor, istoria cuprinzătoare a paleontologului Steve Brusatte a animalelor care, pentru moment, au moștenit Pământul. Mergând în general înainte în timp, cartea descrie modul în care linia mamiferelor a dobândit progresiv o serie de trăsături care au ajuns să definească ce este un mamifer.

Unele dintre momentele de invenție evoluționistă care au condus la ceea ce credem acum ca fiind un mamifer sunt remarcabil de subtile. Există cerul dur al gurii care a creat o cale respiratorie dedicată plămânilor, permițând strămoșilor mamiferelor să mănânce și să respire în același timp. Există schimbarea de la o coloană vertebrală care se îndoaie de la stânga la dreapta (care produce mersul clasic reptilian dintr-o parte în alta) la una care permite aplecarea în sus și în jos, ceea ce a permis în cele din urmă mamiferelor să ia mai mult oxigen pe măsură ce se mișcă, ajutându-le să alerge. Mai repede. Și există varietatea formelor dentare – incisivi, canini, premolari și molari – care au făcut posibil ca mamiferele să mănânce multe tipuri de alimente. O reptilă, în schimb, tinde să aibă un singur tip de dinte.

Unele caracteristici ale mamiferelor sunt foarte familiare: producția de lapte, sânge cald, păr. Dar există un progres evolutiv mai puțin cunoscut, care a fost, în felul său umil, destul de profund, „ne deosebește de amfibieni, reptile și păsări”, scrie Brusatte. Este o articulație a maxilarului care face posibilă mestecatul (SN: 17/08/19, str. 8). Abilitatea de a mesteca a fost „un punct de cotitură evolutiv major”, scrie el. „A declanșat un lanț de domino de schimbări în hrănirea, inteligența și reproducerea mamiferelor.”

Brusatte descrie și o a doua adaptare mică, curioasă: transformarea a două oase din maxilarul reptilei, care au migrat către urechea medie pentru a deveni doi membri ai unui trio celebru, ciocanul și nicovala (al treilea este etrierul). Aceste oase ale urechii medii sunt baza pentru încă o altă caracteristică cheie a mamiferelor: capacitatea de a auzi o gamă largă de frecvențe, în special în registrul superior (SN Online: 12/6/19).

Povestea Epocii Mamiferelor este adesea spusă ca reversul a dispariției dinozaurilor. Dar înregistrarea fosilelor dezvăluie că mamiferele nu erau noi venite: au apărut cam în același timp cu dinozaurii, cu peste 200 de milioane de ani în urmă. Chiar și în timpul Epocii Dinozaurilor, „în nișele mai mici și ascunse, era deja Epoca Mamiferelor”, scrie Brusatte. „Mamiferele erau mai bine decât dinozaurii pentru că sunt mici.”

În doar câteva sute de mii de ani de la impactul cu un asteroid care a distrus toți dinozaii care nu erau păsări în urmă cu aproximativ 66 de milioane de ani, mamiferele s-au mutat pentru a ocupa locul vacant, devenind rapid mult mai mari, trecând de la, să zicem, de la dimensiunea șoarecelui la cea a unui castor (SN: 12/7/19, str. 32). Destul de curând, au devenit și ei mult mai deștepți. Într-o clipită geologică – puțini 10 milioane de ani – creierul mamiferelor și-a prins curba, iar apoi Epoca mamiferelor a trecut la curse (SN: 5/7/22 & 5/21/22, str. 18).

Narațiunile paleontologice necesită adesea reorientarea lentilei unei povești într-un mod care poate fi șocant, micșorarea pentru a cuprinde cataclismele climatice la nivelul întregului Pământ și extincțiile în masă și apoi din nou pentru a descrie oase minuscule și specii obscure. Brusatte, totuși, este un povestitor agil și a ales o poveste captivantă de spus.

Ca scriitor științific, mă trezesc adesea concentrându-mă pe progrese minuscule, studiind fire minuscule. Așa că este satisfăcător să stai pe spate și să admiri întreaga tapiserie așa cum este prezentată în Ascensiunea și domnia mamiferelor. Citirea acestei cărți mi-a amintit ce îmi place cel mai mult despre geologie, paleontologie și evoluția vieții pe Pământ: această planetă are niște povești epice.


Cumpără Ascensiunea și domnia mamiferelor de la Bookshop.org. Știri Științe este un afiliat Bookshop.org și va câștiga un comision pentru achizițiile făcute din linkurile din acest articol.