Cum își schimbă oamenii de știință căutarea legăturilor dintre alimentație și demență

Internetul este plin de sfaturi pentru menținerea creierului ascuțit pe măsură ce îmbătrânim, iar o mare parte dintre acestea se concentrează pe alimentele pe care le mâncăm. Titlurile promit că fulgii de ovăz vor lupta împotriva demenței. Afinele îmbunătățesc memoria. Cafeaua vă poate reduce riscul de a suferi de boala Alzheimer. Luați ulei de pește. Mâncați mai multe fibre. Beți vin roșu. Renunțați la alcool. Gustă nuci. Nu săriți peste micul dejun. Dar cu siguranță nu mâncați șuncă.

Un studiu recent asupra dietei a atras atenția mass-media, cu un titlu care afirma: „Mulți oameni ar putea mânca până la demență”. Studiul, publicat în decembrie anul trecut în Neurology, a constatat că persoanele care au avut o dietă bogată în alimente antiinflamatorii, cum ar fi fructele, legumele, fasolea și ceaiul sau cafeaua, au avut un risc mai mic de demență decât cele care au consumat alimente care stimulează inflamația, cum ar fi zahărul, alimentele procesate, grăsimile nesănătoase și carnea roșie.

Dar studiul, la fel ca majoritatea cercetărilor privind dieta și demența, nu a putut dovedi o legătură de cauzalitate. Și asta nu este suficient de bun pentru a face recomandări pe care oamenii ar trebui să le urmeze. De ce s-a dovedit a fi atât de dificil de stabilit dacă alimentele pe care le consumăm pot ajuta la evitarea demenței?

În primul rând, demența, la fel ca majoritatea bolilor cronice, este rezultatul unei interacțiuni complexe între gene, stilul de viață și mediu, pe care cercetătorii nu o înțeleg pe deplin. Dieta este doar un factor. În al doilea rând, cercetarea în domeniul nutriției este dezordonată. Oamenii se străduiesc să își amintească alimentele pe care le-au mâncat, dietele lor se schimbă în timp, iar modificarea a ceea ce mănâncă oamenii – chiar și ca parte a unui studiu de cercetare – este excepțional de dificilă.

Timp de decenii, cercetătorii au depus puține eforturi pentru a încerca să prevină sau să întârzie boala Alzheimer și alte tipuri de demență, deoarece credeau că nu există nicio modalitate de a schimba traiectoria acestor boli. Demența părea să fie rezultatul îmbătrânirii și al unei aruncări ghinioniste a zarurilor genetice.

În timp ce oamenii de știință au identificat variante genetice care sporesc riscul de demență, cercetătorii știu acum că oamenii își pot reduce riscul prin adoptarea unui stil de viață mai sănătos: evitarea fumatului, menținerea sub control a greutății și a glicemiei, exerciții fizice, gestionarea tensiunii arteriale și evitarea excesului de alcool – aceleași comportamente sănătoase care reduc riscul multor boli cronice.

Dieta este înfășurată în mai multe dintre aceste comportamente sănătoase și multe studii sugerează că dieta poate juca, de asemenea, un rol direct. Dar ce reprezintă o dietă sănătoasă pentru creier? Acesta este locul în care cercetarea devine confuză.

În ciuda numeroaselor studii menite să disece influența nutriției asupra demenței, cercetătorii nu pot spune prea multe cu certitudine. „Nu cred că există niciun dubiu că dieta influențează riscul de demență sau o varietate de alte boli legate de vârstă”, spune Matt Kaeberlein, care studiază îmbătrânirea la Universitatea din Washington din Seattle. Dar „există componente specifice ale dietei sau strategii nutriționale specifice care sunt cauzale în această legătură?”. El se îndoiește că va fi atât de simplu.

Merită să încercați

În Statele Unite, se estimează că 6,5 milioane de persoane, dintre care marea majoritate au peste 65 de ani, trăiesc cu boala Alzheimer și cu alte demențe asociate. Experții se așteaptă ca, până în 2060, pe măsură ce populația vârstnică crește, aproape 14 milioane de rezidenți cu vârsta de peste 65 de ani să aibă boala Alzheimer. În ciuda deceniilor de cercetare și a peste 100 de teste cu medicamente, oamenii de știință nu au găsit încă un tratament pentru demență care să facă mai mult decât să atenueze temporar simptomele (SN: 7/3/21 & 7/17/21, p. 8). „Într-adevăr, ceea ce trebuie să facem este să încercăm să o prevenim”, spune Maria Fiatarone Singh, geriatru la Universitatea din Sydney.

Patruzeci la sută din cazurile de demență ar putea fi prevenite sau întârziate prin modificarea unei duzini de factori de risc, potrivit unui raport 2020 comandat de către Lancet. Raportul nu menționează în mod explicit dieta, dar unii cercetători cred că aceasta joacă un rol important. După ani de zile în care s-au concentrat asupra unor alimente și componente dietetice specifice – lucruri precum uleiul de pește și suplimentele de vitamina E – mulți cercetători din domeniu au început să analizeze modelele alimentare.

Această schimbare are sens. „Nu avem vitamina E la micul dejun și vitamina C la prânz. Consumăm alimente în combinație”, spune Nikolaos Scarmeas, neurolog la Universitatea Națională și Kapodistriană din Atena și la Universitatea Columbia. El a condus studiul privind demența și dietele antiinflamatorii publicat în Neurologie. Dar trecerea de la suplimente la o dietă completă, alcătuită din nenumărate alimente, complică cercetările. O pastilă administrată o dată pe zi este mai ușor de înghițit decât un nou mod de alimentație mai sănătos.

Câștigarea de puncte

Suspectând că inflamația joacă un rol în demență, mulți cercetători susțin că o dietă antiinflamatorie ar putea fi benefică pentru creier. În studiul lui Scarmeas, peste 1.000 de adulți în vârstă din Grecia au completat un chestionar de frecvență alimentară și au obținut un punctaj în funcție de cât de „inflamatorie” era dieta lor. Cu cât scorul era mai mic, cu atât mai bine. De exemplu, peștele gras, care este bogat în acizi grași omega-3, a fost considerat un aliment antiinflamator și a obținut puncte negative. Brânza și multe alte produse lactate, bogate în grăsimi saturate, au obținut puncte pozitive.

Pe parcursul următorilor trei ani, 62 de persoane, adică 6 la sută dintre participanții la studiu, au dezvoltat demență. Persoanele cu cele mai mari scoruri la inflamația alimentară au avut de trei ori mai multe șanse de a dezvolta demență decât cele cu cele mai mici scoruri. Scorurile au variat de la -5,83 la 6,01. Fiecare creștere de un punct a fost legată de o creștere de 21 la sută a riscului de demență.

Astfel de studii epidemiologice fac conexiuni, dar nu pot dovedi cauza și efectul. Poate că persoanele care au cele mai multe diete antiinflamatorii sunt, de asemenea, cele mai puțin susceptibile de a dezvolta demență dintr-un alt motiv. Poate că au mai multe interacțiuni sociale. Sau ar putea fi, spune Scarmeas, că persoanele care au diete mai inflamatorii o fac pentru că deja se confruntă cu schimbări în creierul lor care îi determină să consume aceste alimente și „ceea ce vedem de fapt este cauzalitatea inversă”.

Pentru a rezolva toate acestea, cercetătorii se bazează pe studii controlate randomizate, standardul de aur pentru a furniza dovezi ale unui efect cauzal. Dar, în domeniul dietei și al demenței, aceste studii au provocări.

Demența este o boală a îmbătrânirii care are nevoie de zeci de ani pentru a se manifesta, spune Kaeberlein. Pentru a demonstra că o anumită dietă ar putea reduce riscul de demență, „ar fi nevoie de studii de două, trei, patru decenii, care pur și simplu nu sunt fezabile”. Multe studii clinice durează mai puțin de doi ani.

Ca o soluție de avarie, cercetătorii se bazează adesea pe un rezultat intermediar, cum ar fi schimbările în cogniție. Dar chiar și acesta poate fi greu de observat. „Dacă sunteți deja relativ sănătos și nu aveți multe riscuri, s-ar putea să nu se observe o diferență prea mare, mai ales dacă durata studiului este relativ scurtă”, spune Sue Radd-Vagenas, cercetător în domeniul nutriției la Universitatea din Sydney. „Gândul este că, dacă sunteți mai în vârstă și aveți mai mulți factori de risc, este mai probabil să vedem ceva într-o perioadă scurtă de timp”. Cu toate acestea, adulții mai în vârstă ar putea avea deja un anumit declin cognitiv, astfel încât ar putea fi mai dificil să se observe un efect.

Mulți cercetători suspectează acum că intervenția mai devreme va avea un impact mai mare. „Știm acum că creierul este stresat de la jumătatea vieții și că există un punct critic la 65 de ani când lucrurile se strică”, spune Hussein Yassine, cercetător în domeniul Alzheimer la Școala de Medicină Keck a Universității California de Sud din Los Angeles. Dar dacă se intervine prea devreme, este posibil ca un studiu să nu arate niciun efect. Oferirea unui regim alimentar mai sănătos unei persoane de 50 sau 60 de ani ar putea da roade pe termen lung, dar nu ar reuși să facă o diferență în ceea ce privește cogniția care poate fi măsurată pe durata relativ scurtă a unui studiu.

Și nu doar momentul intervenției contează, ci și durata. Trebuie să mâncați o anumită dietă timp de două decenii pentru ca aceasta să aibă un impact? „Avem o problemă de timp”, spune Kaarin Anstey, cercetător în domeniul demenței la Universitatea New South Wales din Sydney.

Și apoi există toate complexitățile care vin cu studiul dietei. „Nu o poți izola în modul în care poți izola unii dintre ceilalți factori”, spune Anstey. „Este ceva la care ești expus tot timpul și de-a lungul deceniilor”.

Alimentele ca medicament?

În cadrul unui studiu clinic, cercetătorii testează adesea eficacitatea unui medicament oferind jumătate din participanții la studiu medicamentul respectiv și jumătate o pastilă placebo. Dar atunci când tratamentul testat este reprezentat de alimente, studiile devin mult mai dificil de controlat. În primul rând, alimentele nu vin într-o pastilă, așa că este dificil de ascuns dacă participanții fac parte din grupul de intervenție sau din grupul de control.

Imaginați-vă un studiu conceput pentru a testa dacă dieta mediteraneană poate ajuta la încetinirea declinului cognitiv. Participanților nu li se spune în ce grup se află, dar grupul de control vede că nu primesc nuci, pește sau ulei de măsline. „Ceea ce se sfârșește prin a se întâmpla este că o mulțime de participanți vor începe să crească în mod activ consumul de dietă mediteraneană în ciuda faptului că se află în grupul de control, pentru că acesta este motivul pentru care s-au înscris”, spune Yassine. „Deci, la sfârșitul studiului, cele două grupuri nu sunt foarte diferite”.

În al doilea rând, cu toții avem nevoie de hrană pentru a trăi, așa că un adevărat placebo iese din discuție. Dar ce dietă ar trebui să consume grupul de control? Comparați dieta de intervenție cu dietele tipice ale oamenilor (care pot fi diferite de la o persoană la alta și de la o țară la alta)? Îi cereți grupului de comparație să aibă o dietă sănătoasă, dar să evite alimentele care se așteaptă să ofere beneficii pentru creier? (A le oferi o dietă nesănătoasă ar fi lipsit de etică).

Și urmărirea a ceea ce mănâncă oamenii în timpul unui studiu clinic poate fi o provocare. Multe dintre aceste studii se bazează pe chestionare de frecvență alimentară pentru a număra toate alimentele din dieta unui individ. Un studiu în curs de desfășurare evaluează impactul dietei MIND (care combină o parte din dieta mediteraneană cu elemente ale dietei DASH cu conținut scăzut de sare) asupra declinului cognitiv. Cercetătorii urmăresc respectarea dietei cerându-le participanților să completeze un chestionar de frecvență alimentară la fiecare șase până la 12 luni. Însă mulți dintre noi ne luptăm să ne amintim ce am mâncat cu o zi sau două în urmă. Așa că unii cercetători se bazează și pe măsuri mai obiective pentru a evalua complianța. Pentru evaluarea dietei MIND, cercetătorii urmăresc, de asemenea, biomarkerii din sânge și urină – vitamine precum acidul folic, B12 și vitamina E, plus nivelurile anumitor antioxidanți.

O altă dificultate este că aceste sondaje adesea nu iau în considerare variabile care ar putea fi foarte importante, cum ar fi modul în care a fost preparată mâncarea și de unde provine. Peștele a fost gătit la grătar? Prăjit? Însiropat în unt? „Aceste lucruri pot conta”, spune Nathaniel Chin, cercetător în domeniul demenței, de la Universitatea din Wisconsin-Madison.

În plus, există lucruri pe care cercetătorii nu le pot controla. De exemplu, cum interacționează alimentele cu medicamentele și microbiomul unei persoane? „Știm că toți acești factori au o interacțiune”, spune Chin.

Puținele studii clinice care analizează demența și dieta par să măsoare lucruri diferite, astfel încât este greu să se facă comparații. În 2018, Radd-Vagenas și colegii ei au analizat toate studiile care au studiat impactul dietei mediteraneene asupra cogniției. Erau cinci la acel moment. „Ceea ce m-a frapat încă de atunci a fost cât de variabile au fost intervențiile”, spune ea. „Unele dintre studii nici măcar nu menționau uleiul de măsline în intervenția lor. Acum, cum poți să faci un studiu despre dieta mediteraneană și să nu menționezi uleiul de măsline?”.

Un alt aspect complicat este recrutarea. Genul de oameni care se înscriu în studiile clinice tind să fie mai educați, mai motivați și să aibă un stil de viață mai sănătos. Acest lucru poate face ca diferențele dintre grupul de intervenție și grupul de control să fie dificil de observat. Iar dacă studiul arată un efect, se pune întrebarea dacă acesta se va aplica la o populație mai largă și mai diversă. În concluzie, aceste studii sunt dificil de conceput, dificil de realizat și adesea dificil de interpretat.

Kaeberlein studiază îmbătrânirea, nu demența în mod specific, dar el urmărește îndeaproape cercetările și recunoaște că lipsa unor răspunsuri clare poate fi frustrantă. „Am sentimentul de a vrea să arunci mâinile în sus”, spune el. Dar el subliniază că s-ar putea să nu existe un singur răspuns. Multe diete pot ajuta oamenii să mențină o greutate sănătoasă și să evite diabetul, reducând astfel riscul de demență. Dincolo de acest fapt evident, spune el, „este greu să obții răspunsuri definitive”.

O cale mai bună

În iulie 2021, Yassine s-a reunit cu peste 30 de alți experți în demență și nutriție pentru un simpozion virtual pentru a discuta nenumăratele provocări și a trasa o cale de urmat. Vorbitorii au remarcat câteva schimbări care ar putea îmbunătăți cercetarea.

Una dintre idei este să ne concentrăm asupra populațiilor cu risc ridicat. De exemplu, un studiu clinic analizează impactul dietelor sărace și bogate în grăsimi asupra schimbărilor pe termen scurt în creier la persoanele care poartă varianta genetică APOE4, un factor de risc pentru boala Alzheimer. Un studiu mic a sugerat că o dietă occidentală bogată în grăsimi a îmbunătățit de fapt cogniția la unele persoane. Cercetătorii speră să obțină claritate asupra acestui rezultat surprinzător.

„Am sentimentul că vreau să arunc mâinile în sus”.

Matt Kaeberlein

O altă soluție posibilă este redefinirea modului în care cercetătorii măsoară succesul. Hipertensiunea și diabetul sunt amândoi factori de risc bine cunoscuți pentru demență. Deci, mai degrabă decât să efectueze un studiu clinic care să analizeze dacă o anumită dietă poate afecta demența, cercetătorii ar putea analiza impactul dietei asupra unuia dintre acești factori de risc. O mulțime de studii au evaluat impactul dietei asupra hipertensiunii și diabetului, dar Yassine nu cunoaște niciunul care să fi fost lansat având ca scop final prevenirea demenței.

Yassine are în vedere un studiu care recrutează participanți cu risc de a dezvolta demență din cauza geneticii sau a bolilor cardiovasculare și apoi analizează rezultatele intermediare. „De exemplu, o dietă bogată în sare poate fi asociată cu hipertensiunea, iar hipertensiunea poate fi asociată cu demența”, spune el. Dacă studiul arată că dieta scade hipertensiunea, „ne-am atins scopul”. Atunci studiul ar putea intra într-o perioadă de moștenire în timpul căreia cercetătorii urmăresc aceste persoane timp de încă un deceniu pentru a determina dacă intervenția influențează cogniția și demența.

O modalitate de a amplifica semnalul într-un studiu clinic este de a combina dieta cu alte intervenții susceptibile de a reduce riscul de demență. Studiul Finnish Geriatric Intervention Study to Prevent Cognitive Impairment and Disability (Studiul finlandez de intervenție geriatrică pentru prevenirea tulburărilor cognitive și a dizabilității), sau FINGER, care a început în 2009, a făcut exact acest lucru. Cercetătorii au înrolat peste 1.200 de persoane cu vârste cuprinse între 60 și 77 de ani care prezentau un risc ridicat de a dezvolta demență și care aveau performanțe medii sau ușor afectate la testele de cogniție. Jumătate dintre ei au primit îndrumări nutriționale, au făcut exerciții fizice la o sală de gimnastică, s-au implicat în jocuri online de antrenament cerebral și au avut vizite de rutină la o asistentă medicală pentru a discuta despre gestionarea factorilor de risc de demență, cum ar fi hipertensiunea arterială și diabetul. Cealaltă jumătate a primit doar sfaturi generale de sănătate.

După doi ani, grupul de control a avut un declin cognitiv cu 25% mai mare decât grupul de intervenție. Acesta a fost primul studiu, raportat în Lancet în 2015, pentru a arăta că țintirea mai multor factori de risc ar putea încetini ritmul declinului cognitiv.

În prezent, cercetătorii testează această abordare în peste 30 de țări. Christy Tangney, cercetător în domeniul nutriției la Universitatea Rush din Chicago, este unul dintre cercetătorii din cadrul componentei americane a studiului, care înrolează 2.000 de persoane cu vârste cuprinse între 60 și 79 de ani care au cel puțin un factor de risc de demență. Studiul se numește POINTER, sau U.S. Study to Protect Brain Health Through Lifestyle Intervention to Reduce Risk. Pandemia COVID-19 a întârziat cercetarea – organizatorii au fost nevoiți să întrerupă pentru scurt timp studiul – dar Tangney se așteaptă să aibă rezultate în următorii ani.

Acest tip de studiu cu mai multe intervenții are sens, spune Chin. „Unul dintre motivele pentru care lucrurile sunt atât de lente în domeniul nostru este că încercăm să abordăm o boală eterogenă cu o singură intervenție la un moment dat. Și asta pur și simplu nu va funcționa”. Un studiu care testează mai multe intervenții „permite ca oamenii să nu fie perfecți”, adaugă el. Poate că ei nu pot urma exact dieta, dar pot respecta programul de antrenament, care ar putea avea un efect în sine. Cu toate acestea, dezavantajul acestor tipuri de studii este că este imposibil să se deslușească contribuția fiecărei intervenții individuale.

Orientări preventive

În ultimii ani au apărut două rapoarte importante care abordează prevenirea demenței. Primul, de la Organizația Mondială a Sănătății în 2019, recomandă o dietă sănătoasă și echilibrată pentru toți adulții și notează că dieta mediteraneană poate ajuta persoanele care au o cogniție normală sau ușor afectată.

Cea din 2020 Lancet Cu toate acestea, raportul Comisiei nu include dieta în lista factorilor de risc modificabili, cel puțin nu încă. „Nutriția și componentele dietetice reprezintă o provocare pentru cercetare, existând încă controverse în jurul rolului multor micronutrienți și a rezultatelor în materie de sănătate în cazul demenței”, notează raportul. Autorii subliniază că o dietă mediteraneană sau dieta scandinavă similară ar putea ajuta la prevenirea declinului cognitiv la persoanele cu o cogniție intactă, dar „cât de lungă trebuie să fie expunerea sau în timpul căror vârste nu este clar”. Niciunul dintre rapoarte nu recomandă suplimente.

O mulțime de oameni așteaptă un fel de sfat pe care să-l urmeze. Îmbunătățirea modului în care sunt realizate aceste studii ar putea permite oamenilor de știință să stabilească în sfârșit ce fel de diete pot ajuta la reținerea pagubelor sfâșietoare care vin cu boala Alzheimer. Pentru unii oameni, aceste cunoștințe ar putea fi suficiente pentru a crea o schimbare.

„Unul dintre motivele pentru care lucrurile sunt atât de lente în domeniul nostru este faptul că încercăm să abordăm o boală eterogenă cu o singură intervenție la un moment dat. Și asta pur și simplu nu va funcționa.”

Nathaniel Chin

„Inevitabil, dacă ați avut Alzheimer în familia dvs., doriți să știți: „Ce pot face astăzi pentru a reduce riscul meu potențial?”. „, spune biologul molecular Heather Snyder, vicepreședinte al relațiilor medicale și științifice la Alzheimer’s Association.

Dar schimbarea obiceiurilor alimentare pe termen lung poate fi dificilă. Alimentele pe care le consumăm nu sunt doar combustibil; dietele noastre reprezintă cultură și confort și nu numai. „Mâncarea înseamnă atât de mult pentru noi”, spune Chin.

„Chiar dacă ați găsit dieta perfectă”, adaugă el, „cum îi convingeți pe oameni să fie de acord și să își schimbe efectiv obiceiurile pentru a urma această dietă?”. Dieta MIND, de exemplu, sugerează oamenilor să mănânce mai puțin de o porție de brânză pe săptămână. În Wisconsin, unde se află Chin, acest lucru nu este un început, spune el.

Dar nu este vorba doar de schimbarea comportamentelor individuale. Radd-Vagenas și alți cercetători speră că, dacă pot demonstra beneficiile pentru creier ale unora dintre aceste diete în cadrul unor studii riguroase, ar putea urma schimbări politice. De exemplu, cercetările arată că schimbările în stilul de viață pot avea un impact mare asupra diabetului de tip 2. Ca urmare, mulți furnizori de asigurări plătesc acum pentru programe de coaching care îi ajută pe participanți să mențină o dietă sănătoasă și obiceiuri de exerciții fizice.

„Trebuie să stabiliți politici. Trebuie să schimbați orașele, să schimbați designul urban. Trebuie să faceți o mulțime de lucruri pentru a permite ca alegerile mai sănătoase să devină alegeri mai ușoare”, spune Radd-Vagenas. Dar pentru aceasta este nevoie de date mai consistente decât cele existente în prezent.