Cum își modelează o pasăre care construiește movile ecosistemul australian

Mormanele de pământ construite de o pasăre asemănătoare puiului în Australia nu sunt doar incubatoare de ouă – ele pot fi, de asemenea, esențiale pentru distribuția nutrienților cheie în ecosistem.

În pădurile uscate din Australia de Sud, movilele nisipoase se ridică între petice de eucalipt „mallee” cu multe tulpini. Aceste monumente – suficient de mari pentru a înăbuși un loc de parcare – sunt cuiburi, construite cu grijă de pasărea malleefowl. Prin proiectarea din greșeală a unui mozaic de nutrienți și sol agitat, păsările harnice ar putea modela comunitățile de plante și sol din jur și chiar pot reduce răspândirea incendiului, raportează cercetătorii pe 27 martie în Jurnalul de Ecologie.

Asemenea impacturi asupra ecosistemelor sugerează că conservarea păsărilor malleepowl ar putea aduce beneficii multor specii, spune Heather Neilly, ecologist la Australian Landscape Trust din Calperum Station. Specia este în prezent listată ca „vulnerabilă” și în declin de către Uniunea Internațională pentru Conservarea Naturii.

Unele animale – denumite „ingineri de ecosistem” – produc habitate pentru alte specii modelând mediul din jurul lor. Castorii construiesc baraje care creează case pentru formele de viață care locuiesc în iaz. În deșerturi, bufnițele și șopârlele uriașe susțin viața vegetală și animală cu vizuinile lor (SN: 10/8/19; SN: 1/19/21).

„În Australia, în special, accentul s-a pus în mare măsură pe gama noastră de mamifere care săpă”, spune Neilly.

Dar malleefowl (Leipoa ocellata) – găsit în toată vestul și sudul Australiei – perturbă, de asemenea, solul. Ei și rudele lor apropiate sunt „megapode”, un grup de păsări originare din Australasia și Pacificul de Sud, care au obiceiul neobișnuit de a-și incuba ouăle la fel ca aligatorii: într-o grămadă masivă de compost putrezit. Căldura din vegetația în descompunere – blocată cu un strat izolator de nisip deasupra – reglează temperatura ouălor, iar puii își zgârie drumul la suprafață la ecloziune.

Neilly și colegii ei au vrut să investigheze impactul pe care construirea cuiburilor îl are asupra chimiei solului și a acoperirii vegetației din ecosistemul Mallee.

Într-o pădure Mallee din Australia de Sud rurală, echipa a selectat 12 movile de vârste diferite. Fiecare movilă avea cinci „microziți” – movila în sine, pământul sub un eucalipt din apropiere și sub un copac îndepărtat și o zonă de pământ aproape și departe. La fiecare microsite, echipa a analizat nutrienții din sol și a măsurat acoperirea plantelor, abundența plantelor individuale și acoperirea relativă a așternutului de frunze și a pământului gol.

O mare parte din pădurile de mallee sunt sărace în nutrienți, cu insule de resurse unde încolțesc eucalipt. Dar, când păsările mallee colectează așternut de frunze din pete de vegetație pentru a-și face movilele în zone deschise, creează un tip unic de petec de habitat, a descoperit echipa. Cuiburile au puțină viață vegetală, dar solul lor are niveluri de carbon și pH precum cele ale microsite-urilor copacilor. Movilele au, de asemenea, niveluri de azot și fosfor în sol, care sunt mai mari decât orice alt microsite.

Impacturile nu se limitează doar la movilele în sine. Chiar și locurile deschise din apropiere au un fosfor din sol mai mare decât cele îndepărtate, iar siturile cu copaci din apropiere cu vârsta mai mică de șase ani au mai mult pământ gol din cauza recoltării așternutului de frunze.

Multe dintre aceste atribute ale movilelor scad odată cu vârsta, raportează echipa, cu excepția carbonului din sol, care rămâne îmbunătățit în cele mai vechi movile.

Două păsări mallee în camera de ouă a unui cuib de movilă
În timpul sezonului de reproducere, păsările de pădure sapă în camera de ou a unui cuib de movilă, unde femela depune un ou înainte de a-l acoperi înapoi. Acest proces se repetă pe tot parcursul sezonului de reproducere.Tim Pascoe

Impactul păsărilor mallee asupra distribuției nutrienților nu este surprinzător „având în vedere cantitatea uriașă de sol și deșeuri pe care aceste păsări o deplasează atunci când își construiesc movile”, spune Michelle Louw, ecologist al plantelor la Universitatea din Bayreuth din Germania, care are sediul în Johannesburg și nu a fost. implicat în cercetare.

Dar amploarea impactului malleefowls este surprinzătoare, la fel ca și faptul că efectul este urmăribil chiar și în microsite-uri deschise și împădurite din jur, spune Orsolya Valkó, ecologist al plantelor la Centrul de Cercetări Ecologice din Budapesta, care nu este implicat în această cercetare.

„În acest fel, păsările creează trei tipuri noi de microsite într-un sistem deja mozaic, ceea ce este fascinant”, spune ea.

Malleefowl nu amestecă doar nutrienții din sol și modelele de vegetație. Neilly și echipa ei observă că vârfurile movilelor și zonele goale din jur au foarte puțin combustibil pentru arderea incendiilor, așa că malleefowl poate ajuta și la reglarea răspândirii focului în pădurile mallee.

Cercetările anterioare ale echipei lui Neilly au mai descoperit că movilele sunt utilizate pe scară largă de fauna australiană. Animalele vertebrate au vizitat movile cu 50 la sută mai frecvent decât locurile fără movile, cu de cinci ori mai multe specii de vertebrate atârnând în jurul movilelor.