Cum au descoperit oamenii de știință un liliac african pierdut în fața științei timp de 40 de ani

Julius Nziza își amintește încă viu momentul. Chiar înainte de zori într-o dimineață răcoroasă de ianuarie 2019, el și echipa sa au extras ușor un liliac maro mic dintr-o plasă înșirată intenționat pentru a prinde zburatorii nocturni. O clipă mai târziu, hoopurile și țipetele cercetătorilor au străpuns ceața grea care acoperă Parcul Național Nyungwe din Rwanda. Echipa tocmai pusese ochii pe un liliac Hill’s potcoavă (Rhinolophus hilli), pe care oamenii de știință nu l-au văzut de aproape patru decenii.

Nziza, un medic veterinar pentru animale sălbatice la Gorilla Doctors din Musanze, Rwanda, și un „campion al liliecilor” auto-descris, a căutat pe cei pe cale de dispariție. R. Hilli din 2013. Timp de câțiva ani, Nziza și Paul Webala de la Universitatea Maasai Mara din Narok, Kenya, cu ajutorul gardienilor din parcul Nyungwe, au cercetat pădurea pentru a găsi locuri unde ar putea frecventa liliecii. Nu au găsit R. Hilli, dar i-a ajutat să îngusteze unde să caute în continuare.

În 2019, echipa a decis să se concentreze pe aproximativ patru kilometri pătrați într-o regiune înaltă a pădurii, unde R. Hilli fusese observat ultima dată în 1981. Însoțiți de o echipă internațională de cercetători, Nziza și Webala au plecat într-o expediție de 10 zile în căutarea liliacului evaziv. Nu era încă sezon ploios, dar vremea deja începea să se întoarcă. „A fost foarte, foarte, foarte frig”, își amintește Nziza.

În fiecare noapte, de la apus până aproape de miezul nopții, cercetătorii au întins plase pe trasee, unde liliecii sunt cel mai probabil să zboare și au supravegheat. Apoi, după câteva ore de odihnă, s-au trezit devreme pentru a verifica din nou capcanele. Era destul de frig încât liliecii puteau muri dacă erau blocați prea mult timp.

La ora 4 dimineața, în a patra zi, cercetătorii au prins un liliac cu nasul distinctiv în formă de potcoavă al tuturor speciilor de lilieci cu potcoavă. Dar arăta puțin diferit de ceilalți pe care le capturaseră. Acesta avea blana mai închisă la culoare și un vârf ascuțit pe nas.

Toată lumea a început să strige: „Asta este!”

cercetătorii s-au ghemuit deasupra unei mese privind liliacul capturat în întuneric
După un moment de sărbătoare la ora 4 dimineața, echipa de cercetare a început să studieze caracteristicile specimenului pentru a vedea dacă ceea ce au prins a fost într-adevăr R. Hilli.Jon Flanders, Bat Conservation International

Cercetătorii s-au simțit „aproape 99 la sută siguri” că au găsit liliacul pierdut. „Am băut câteva beri seara”, spune Nziza. „A meritat sărbătorirea.” Totuși, pentru a fi 100% sigur, echipa trebuia să-și compare specimenul cu cele din trecut R. Hilli. Din fericire, erau două în muzeele din Europa.

Asta pentru că nu este prima dată când asta R. Hilli a fost pierdut, apoi găsit, pentru știință. Victor van Cakenberghe, un taxonom pensionar la Universitatea din Antwerp din Belgia, a redescoperit R. Hilli La 17 ani după ce a fost văzută pentru prima dată în 1964. El spune că încă își amintește că a găsit liliacul încurcat într-o plasă de ceață înșirată peste un râu. A păstrat specimenul și l-a adus înapoi la un muzeu belgian.

Aproape 40 de ani mai târziu, Nziza și colegii au comparat măsurătorile liliacului lor, care a fost eliberat în sălbăticie, cu liliacul conservat. În cele din urmă, se poate spune cu încredere că R. Hilli a fost redescoperită din nou, raportează cercetătorii pe 11 martie într-o preprint transmisă la Jurnalul de date despre biodiversitate.

Și, pentru prima dată, oamenii de știință au înregistrat R. Hilliapelul de ecolocație al lui. Acum, rangerii pot folosi detectoare acustice pentru a ține un ochi – sau mai degrabă, o ureche – pe liliac (SN: 23/10/20). În nouă luni, au capturat deja R. Hilli apeluri din opt locații diferite din aceeași zonă mică.

Echipa și-a publicat datele la Global Biodiversity Information Facility, cu acces deschis, în speranța de a accelera eforturile de conservare a liliacului. Africa găzduiește peste 20 la sută din liliecii din lume, dar cu un accent de lungă durată asupra liliecilor din Europa și America, se cunosc puține despre speciile de lilieci africani.

„Este un lucru cu totul nou”, spune Nziza. „De aceea toată lumea este entuziasmată.”