Cristale vechi de 3 miliarde de ani sugerează soarta continentului pierdut

Relicve ale unui continent de mult pierdut ar putea pândi sub Oceanul Indian.

Micile cristale de zircon provocate de erupțiile vulcanice de pe insula Mauritius au o vechime de aproximativ 2,5 miliarde până la 3 miliarde de ani. Este cu miliarde de ani mai vechi decât insula însăși, spun cercetătorii pe 31 ianuarie Comunicarea naturii. Zirconii, propun cercetătorii, sunt rămășițe ale unui continent antic numit Mauritia, care a făcut parte din legătura dintre Madagascar și India înainte ca cele două mase de uscat să se despartă în urmă cu aproximativ 84 de milioane de ani (SN: 21/01/17, str. 18).

Comparând vârstele cristalelor cu cele ale maselor de uscat din apropiere, petrologul Lewis Ashwal de la Universitatea din Witwatersrand, Johannesburg și colegii au retras soarta Mauritiei. Erupțiile vulcanice și plăcile tectonice în mișcare au fragmentat Mauritia, spun cercetătorii, iar pământul a fost în cele din urmă îngropat sub straturi groase de lavă. O parte din acel pământ, inclusiv cristalele de zircon, au fost reciclate în valul în creștere de magmă care a alimentat erupțiile care au construit în cele din urmă Mauritius.

O mână de zirconi care datează de aproape 2 miliarde de ani fuseseră deja descoperite în nisipurile insulei. Unii oameni de știință și-au exprimat îngrijorarea că acele cristale au fost aduse pe insulă din altă parte ca parte a balastului navei sau a materialului de construcție. Ashwal și colegii au scos noile cristale din aflorimente stâncoase de pe insulă, ștergând orice îndoială cu privire la originile zirconilor.