Creierul oamenilor de știință s-a micșorat puțin după o ședere prelungită în Antarctica

Izolat social și confruntat cu un peisaj polar persistent alb, un echipaj de lungă durată al unei stații de cercetare în Antarctica și-a văzut o parte din creierul lor micșorându-se în timpul șederii, arată un mic studiu.

„Este foarte interesant să vezi deșertul alb la început”, spune fiziologul Alexander Stahn, care a început cercetarea în timp ce se afla la Charité-Universitätsmedizin Berlin. „Dar atunci este întotdeauna la fel.”

Echipajul de opt oameni de știință și cercetători și un bucătar a trăit și a lucrat la stația de cercetare germană Neumayer III timp de 14 luni. Deși i s-a alăturat alți oameni de știință în timpul verii, echipajul a îndurat singur întunericul lung al iernii polare, când temperaturile pot scădea până la –50° Celsius și evacuarea este imposibilă. Acea izolare socială și mediul monoton este cel mai apropiat lucru de pe Pământ de ceea ce poate experimenta un explorator spațial într-o misiune lungă, spune Stahn, care este interesat să cerceteze ce efect ar avea o astfel de călătorie asupra creierului.

Studiile pe animale au arătat că condiții similare pot dăuna hipocampului, o zonă a creierului esențială pentru memorie și navigare (SN: 11/6/18). De exemplu, șobolanii sunt mai buni la învățare atunci când animalele sunt găzduite cu însoțitori sau într-un mediu îmbogățit decât atunci când sunt singuri sau într-o cușcă goală, spune Stahn. Dar nu se știe dacă acest lucru este adevărat pentru creierul unei persoane.

Stația de cercetare germană Neumayer III
Stația germană de cercetare Neumayer III din Antarctica se află deasupra a 16 suporturi hidraulice, care sunt ajustate pentru a se adapta la stratul de zăpadă în schimbare.Alexander Stahn/Universitatea din Pennsylvania, Charité-Universitätsmedizin Berlin

Stahn, acum la Școala de Medicină Perelman de la Universitatea din Pennsylvania, și colegii săi au folosit imagistica prin rezonanță magnetică pentru a capta imagini ale creierului membrilor echipei înainte de șederea lor polară și după întoarcerea lor. În medie, o zonă a hipocampului din creierul echipajului s-a micșorat cu 7% pe parcursul expediției, în comparație cu persoanele sănătoase, potrivite pentru vârstă și sex, care nu au stat la stație, raportează cercetătorii online pe 4 decembrie în New England Journal of Medicine.

Dar există motive întemeiate să credem că această schimbare este reversibilă, spune Stahn. În timp ce hipocampusul este foarte vulnerabil la factorii de stres precum izolarea, spune el, este, de asemenea, foarte sensibil la stimularea care vine dintr-o viață plină de interacțiuni sociale și o varietate de peisaje de explorat (SN: 11/6/18).