Craniul „Dragon Man” i-ar putea ajuta să-i înlăture pe neandertalieni ca rudă antică cea mai apropiată a noastră

Un craniu fosil supranumit „Omul Dragon” a apărut în China în circumstanțe misterioase, cu vești mari pentru neandertalieni. Omul Dragon a aparținut unei specii nerecunoscute anterior din epoca de piatră, care îi înlocuiește pe neandertalieni ca fiind cele mai apropiate rude cunoscute ale oamenilor de astăzi, spun cercetătorii.

Un craniu masculin aproape complet, găzduit acum în Muzeul de Geoștiință al Universității Hebei GEO din Shijiazhuang, China, reprezintă o specie numită Homo longi de Hebei GEO paleoantropologul Xijun Ni și colegii săi. Oamenii de știință descriu craniul, care datează de cel puțin 146.000 de ani în urmă, și analizează poziția sa în Homo evoluție în trei lucrări publicate pe 25 iunie în Inovația.

Qiang Ji, un paleontolog tot la Hebei GEO, a primit craniul în 2018 de la un fermier care a spus că fosila a fost dezgropată de un coleg de-al bunicului său în 1933. În timpul construcției podului peste un râu din Harbin, China, muncitorul ar fi smuls craniul din sedimentul fluviului. Indiferent dacă această poveste este adevărată sau nu, această fosilă ar putea ajuta să răspundă la întrebări despre o perioadă prost înțeleasă a evoluției umane.

„Craniul Harbin prezintă o combinație de caracteristici care îl deosebesc de altele Homo specie”, spune Ji. Numele H. longi derivă dintr-un termen chinezesc pentru provincia în care a fost găsit, care se traduce prin „râu dragon”. Acest termen a inspirat porecla Dragon Man.

Ca în H. sapiens, craniul Harbin avea un creier mare situat deasupra unei fețe relativ scurte și oase mici ale pomeților. Dar trăsături, cum ar fi carcasa cerebrală lungă și joasă, crestele groase ale sprâncenelor, molari mari și orbite aproape pătrate amintesc de câțiva dispăruți. Homo populații sau specii, inclusiv neandertalieni și H. heidelbergensis (SN: 4/1/20). Aceste specii datează de o perioadă cheie a Homo evoluție numită Pleistocenul mijlociu, care a durat de la aproximativ 789.000 până la 130.000 de ani în urmă.

Măsurile de dezintegrare a uraniului radioactiv din craniul Harbin au oferit vârsta minimă estimată de 146.000 de ani. Analizele chimice ale fosilei și sedimentelor încă atașate acesteia indică o origine în zona Harbin, chiar dacă cercetătorii nu pot confirma povestea fermierului lui Ji.

ilustrare a Omului Dragon într-un cadru de pădure
Reconstrucția unui artist arată un bărbat adult, bazat pe un craniu fosil aproape complet, care aparținea unui nou propus. Homo specie care a trăit cu cel puțin 146.000 de ani în urmă în ceea ce este acum nordul Chinei.Chuang Zhao

Cercetătorii au estimat starea evolutivă a Omului Dragon folosind comparații statistice cu alte Pleistocene Mijlocii Homo fosile din Africa, Asia și Europa. Aceste comparații au indicat că H. longi a împărtășit un strămoș comun cu H. sapiens în urmă cu aproximativ 949.000 de ani, în timp ce strămoșul comun al neandertalienilor și H. sapiens datată cu puțin peste 1 milion de ani în urmă. Dacă da, atunci H. longi a avut o relație evolutivă ceva mai strânsă cu H. sapiens decât au făcut-o neandertalienii.

Echipa lui Ni concluzionează că H. longi a fost un contemporan al liniilor asiatice în evoluție ale H. sapiensNeandertalii și Denisovenii, o populație cunoscută în principal din ADN antic (SN: 16/12/19). Craniul Harbin seamănă cel mai mult cu alte câteva din Pleistocenul mijlociu Homo fosilele din siturile chinezești, spun cercetătorii. Unele dintre aceste descoperiri sunt acum considerate denisoveni (SN: 29/10/20).

Se vor încerca să extragă ADN-ul din și să identifice structura proteică a craniului Harbin pentru comparație cu denisovenii, spune Chris Stringer, paleoantropolog la Muzeul de Istorie Naturală din Londra și membru al echipei lui Ni (SN: 5/1/19).

Analize ale distribuției geografice a diferitelor trăsături scheletice în Pleistocenul mediu Homo fosilele indică faptul că grupuri relativ mici din diferite specii și populații au călătorit în Africa, Asia și Europa, uneori încrucișându-se. Echipa lui Ni suspectează că grupurile din zonele sudice, unde ar putea supraviețui în perioadele de frig extrem, s-au aventurat mai departe când temperaturile s-au încălzit. Călătoriile au fost făcute dus și înapoi pe continente, cel mai adesea din Africa până în Asia, spun anchetatorii. Unele grupuri s-au stins pe parcurs, în timp ce altele au transmis în cele din urmă gene și trăsături ale scheletului pe distanțe mari, bănuiesc ei.

Acest scenariu pare probabil, mai ales având în vedere amestecul surprinzător de caracteristici de pe craniul Harbin, spune paleoantropologul Katerina Harvati de la Universitatea Eberhard Karls din Tübingen din Germania, care nu a participat la noile studii.

Homo grupuri au traversat frecvent ceea ce este acum nordul Chinei, pe măsură ce temperaturile s-au încălzit și perioadele ploioase au fluctuat după aproximativ 300.000 de ani în urmă, spune paleoantropologul Sheela Athreya de la Universitatea Texas A&M din College Station, care nici nu a fost implicat în noile studii. Dar ea susține că craniul Harbin seamănă mult cu alte câteva din Pleistocenul mijlociu Homo fosile din nordul Chinei și nu ar trebui clasificate ca o specie nouă.

Vechi Homo Grupurile aflate în mișcare au evoluat caracteristici unice în perioadele de izolare și caracteristici comune în perioadele de contact și împerechere, propune ea. Conexiunile intermitente în zone vaste au creat populații strâns înrudite care au moștenit seturi diferite de trăsături. Craniul Harbin și fosilele israeliene nou descrise, clasificate doar ca Nesher Ramla Homoprezintă variații anatomice pe un Pleistocen mediu Homo tema, Athreya spune (SN: 24/06/21).