COVID-19 poate afecta creierul. Noi indicii indică cum

De mai bine de un an, oamenii de știință se întreabă pentru a înțelege cum noul virus misterios care provoacă COVID-19 dăunează nu numai corpului nostru, ci și creierului.

La începutul pandemiei, unele persoane infectate au observat un simptom curios: pierderea mirosului. Au urmat rapoarte despre alte simptome legate de creier: dureri de cap, confuzie, halucinații și delir. Unele infecții au fost însoțite de depresie, anxietate și probleme de somn.

Studii recente sugerează că vasele de sânge cu scurgeri și inflamația sunt într-un fel implicate în aceste simptome. Dar multe întrebări de bază rămân fără răspuns despre virus, care a infectat peste 145 de milioane de oameni din întreaga lume. Cercetătorii încă încearcă să descopere câți oameni se confruntă cu aceste probleme psihiatrice sau neurologice, cine este cel mai expus riscului și cât de mult ar putea dura astfel de simptome. Și detaliile rămân neclare despre modul în care virusul care cauzează pandemie, numit SARS-CoV-2, își exercită efectele.

„Încă nu am stabilit ce face acest virus în creier”, spune Elyse Singer, neurolog la Universitatea din California, Los Angeles. Probabil că există multe răspunsuri, spune ea. „Ne va dura ani să dezvăluim asta.”

Obținerea numerelor

Deocamdată, unii oameni de știință se concentrează pe elementele de bază, inclusiv pe câți oameni se confruntă cu astfel de probleme legate de creier după COVID-19.

Un studiu recent al dosarelor electronice de sănătate a raportat un răspuns alarmant: în cele șase luni de la o infecție, una din trei persoane a suferit un diagnostic psihiatric sau neurologic. Acest rezultat, publicat pe 6 aprilie în Lancet Psihiatrie, provine din dosarele de sănătate a peste 236.000 de supraviețuitori COVID-19. Cercetătorii au numărat diagnostice de 14 tulburări, variind de la boli mintale, cum ar fi anxietatea sau depresia, până la evenimente neurologice precum accidente vasculare cerebrale sau sângerări cerebrale, în cele șase luni după infectarea cu COVID-19.

„Nu ne așteptam să fie un număr atât de mare”, spune coautorul studiului Maxime Taquet de la Universitatea Oxford din Anglia. Unul din trei „ar putea să sune înfricoșător”, spune el. Dar nu este clar dacă virusul în sine provoacă aceste tulburări în mod direct.

Marea majoritate a acestor diagnostice au fost depresie și anxietate, „tulburări care sunt deja extrem de comune în populația generală”, subliniază Jonathan Rogers, psihiatru la University College London. În plus, depresia și anxietatea sunt în creștere în rândul tuturor în timpul pandemiei, nu doar în rândul persoanelor infectate cu virusul.

Tulburările de sănătate mintală sunt „lucruri extrem de importante de abordat”, spune Allison Navis, neurolog la clinica post-COVID de la Icahn School of Medicine din Mount Sinai din New York City. „Dar acestea sunt foarte diferite de un accident vascular cerebral sau demență”, spune ea.

Aproximativ 1 din 50 de persoane cu COVID-19 a avut un accident vascular cerebral, au descoperit Taquet și colegii. Printre persoanele cu infecții severe care au venit cu delir sau alte stări mentale modificate, totuși, incidența a fost mult mai mare – 1 din 11 a avut accident vascular cerebral.

scanări ale creierului cu accidente vasculare cerebrale
Leziuni neurologice grave, cum ar fi aceste accidente vasculare cerebrale cauzate de vasele de sânge blocate, apar la persoanele cu COVID-19.K. Thakur et al/Creier 2021

Studiul lui Taquet vine cu avertismente. Era o privire în urmă la codurile de diagnostic, introduse adesea de clinicieni grăbiți. Acestea nu sunt întotdeauna de încredere. Și studiul găsește o relație, dar nu poate concluziona că COVID-19 a cauzat vreunul dintre diagnostice. Totuși, rezultatele sugerează modul în care COVID-19 afectează creierul.

Vasele de sânge examinate

La începutul pandemiei, pierderea mirosului a sugerat că virusul ar putea fi capabil să atace direct celulele nervoase. Poate că SARS-CoV-2 ar putea sparge craniul urcându-se de-a lungul nervului olfactiv, care transportă mirosurile de la nas direct la creier, au crezut unii cercetători.

Acest scenariu înspăimântător nu pare să se întâmple prea mult. Cele mai multe studii de până acum nu au reușit să descopere mult virus în creier, dacă există, spune Avindra Nath, un neurolog care studiază infecțiile sistemului nervos central la National Institutes of Health din Bethesda, Md. Nath și colegii săi se așteptau să vadă semne de virusul în creierul persoanelor cu COVID-19, dar nu l-a găsit. „Le-am tot spus oamenilor noștri: „Hai să ne uităm din nou”, spune Nath.

Această absență sugerează că virusul afectează creierul în alte moduri, posibil implicând vasele de sânge. Așadar, Nath și echipa sa au scanat vasele de sânge din creierele post-mortem ale persoanelor care au fost infectate cu virusul cu un aparat RMN atât de puternic încât nu este aprobat pentru utilizare clinică la oameni vii. „Am putut să privim vasele de sânge într-un mod în care nimeni nu l-ar putea”, spune el.

Pagubele au abundat, echipa a raportat 4 februarie în New England Journal of Medicine. Cheaguri mici stăteau în vasele de sânge. Pereții unor vase erau neobișnuit de groși și inflamați. Și sângele se scurgea din vase în țesutul cerebral din jur. „Puteți vedea toate cele trei lucruri care se întâmplă în același timp”, spune Nath.

Aceste rezultate sugerează că cheagurile, căptușelile inflamate și scurgerile din barierele care în mod normal țin sângele și alte substanțe nocive în afara creierului pot contribui toate la leziunile cerebrale legate de COVID.

stânga: celule imunitare inflamate în jurul vasului de sânge.  dreapta: celule afectate de COVID-19
Semnele de deteriorare a creierului persoanelor cu COVID-19 implică inflamație, inclusiv aceste celule imunitare din jurul unui vas de sânge (stânga) și modificări ale celulelor (dreapta) care ar fi putut rezulta din oxigenul scăzut.J. Lou et al/Neuropatologie gratuită 2021

Dar mai multe necunoscute împiedică orice concluzie certă despre modul în care aceste vase de sânge deteriorate se raportează la simptomele sau rezultatele oamenilor. Nu există multe informații clinice disponibile despre oamenii din studiul lui Nath. Unii probabil au murit din alte cauze decât COVID-19 și nimeni nu știe cum i-ar fi afectat virusul dacă nu ar fi murit.

Corp și creier inflamate

Inflamația din corp poate provoca probleme și în creier, spune Maura Boldrini, psihiatru la Universitatea Columbia din New York. Semnalele inflamatorii eliberate după leziune pot schimba modul în care creierul produce și utilizează molecule de semnalizare chimică, numite neurotransmițători, care ajută celulele nervoase să comunice. Moleculele cheie de comunicare, cum ar fi serotonina, norepinefrina și dopamina, pot fi amestecate atunci când există o mulțime de inflamații.

Mesajele neuronale pot fi întrerupte la persoanele care suferă leziuni cerebrale traumatice, de exemplu; cercetătorii au descoperit o relație între inflamație și boli mintale la jucătorii de fotbal și la alții care au suferit lovituri la cap.

Dovezi similare provin de la persoanele cu depresie, spune Emily Troyer, psihiatru la Universitatea din California, San Diego. Unele persoane cu depresie au niveluri ridicate de inflamație, au descoperit studiile. „Nu știm de fapt că asta se întâmplă în COVID”, avertizează ea. „Știm doar că COVID provoacă inflamație, iar inflamația are potențialul de a perturba neurotransmisia, în special în cazul depresiei.”

Printre celulele care eliberează proteine ​​inflamatorii în creier se numără microglia, versiunea creierului a sistemului imunitar care luptă împotriva bolilor. Microglia poate fi, de asemenea, implicată în răspunsul creierului la COVID-19. Microglia pregătită pentru acțiune a fost găsită la aproximativ 43% din 184 de pacienți cu COVID-19, au raportat Singer și alții într-o revizuire publicată pe 4 februarie în Neuropatolog gratuity. Rezultate similare provin dintr-o serie de autopsii ale creierului pacienților cu COVID-19; 34 din 41 de creiere conțineau microglia activată, au raportat cercetătorii de la Columbia University Irving Medical Center și New York Presbyterian Hospital pe 15 aprilie în Creier.

Cu aceste descoperiri, nu este clar că SARS-CoV-2 afectează creierul oamenilor în mod diferit față de alți viruși, spune Navis. În clinica ei post-COVID-19 de la Mount Sinai, ea vede pacienți cu oboseală, dureri de cap, amorțeală și amețeli – simptome despre care se știe că urmează și alte infecții virale. „Ezit să spun că acest lucru este unic pentru COVID”, spune Navis. „Nu suntem obișnuiți să vedem atât de mulți oameni care fac o anumită infecție sau să știm ce este infecția virală.”

Este imposibil să dezbranți toate modurile în care creierul poate suferi în timpul acestei pandemii și modul în care aceasta afectează orice persoană. Depresia și anxietatea sunt în creștere, sugerează sondajele. Această creștere ar putea fi deosebit de accentuată la persoanele care au îndurat diagnostice stresante, boli și izolare.

proteine ​​de coagulare în creierul post-mortem de la o persoană cu COVID-19
Într-un creier post-mortem de la o persoană cu COVID-19, o proteină de coagulare numită fibrinogen (roșu) indică faptul că vasele de sânge sunt deteriorate și cu scurgeri.Avindra Nath

Doar a fi într-o unitate de terapie intensivă poate duce la confuzie. Delirul a afectat 606 din 821 de persoane – 74% – în timp ce pacienții se aflau în unități de terapie intensivă pentru insuficiență respiratorie și alte urgențe grave, a constatat un studiu din 2013. Tulburarea de stres post-traumatic a afectat aproximativ o treime dintre persoanele care fuseseră grav bolnave de COVID-19 (SN: 3/12/21).

Aspecte mai specifice ale tratamentului contează și ele. Pacienții cu COVID-19 care și-au petrecut perioade lungi de timp pe burtă ar putea avea dureri nervoase persistente, nu pentru că virusul a atacat nervul, ci pentru că poziția predispusă a comprimat nervii. Și oamenii s-ar putea simți tulburi din punct de vedere mental, nu din cauza virusului în sine, ci pentru că lipsa medicamentului anestezic, propofol, a însemnat că au primit un sedativ alternativ care poate aduce mai multe efecte secundare, spune Rogers, psihiatru de la University College London.

Întrebările persistente – ce face virusul de fapt creierului, cine va suferi cel mai mult și pentru cât timp – sunt încă fără răspuns și, probabil, nu vor fi pentru mult timp. Efectele variate și dăunătoare ale blocajului, imprecizia pe care medicii și pacienții le folosesc pentru a descrie simptomele (cum ar fi termenul non-medical „ceață pe creier”) și efectele indirecte pe care virusul le poate avea asupra creierului se contopesc, creând un puzzle diabolic de complex.

Deocamdată, medicii sunt ocupați să se concentreze asupra modalităților în care pot ajuta, chiar și în mijlocul acestor mistere, și să proiecteze studii mai mari și mai lungi pentru a înțelege mai bine efectele virusului asupra creierului. Aceste informații vor fi cheie pentru a ajuta oamenii să avanseze. „Acest lucru nu se va termina curând, din păcate”, spune Troyer.