Continentul nou identificat Zealandia se confruntă cu o luptă pentru recunoaștere

Pe sub Noua Zeelandă se ascunde un continent ascuns de mult timp, numit Zealandia, spun geologii. Dar, din moment ce nimeni nu este responsabil cu desemnarea oficială a unui nou continent, oamenii de știință individual vor trebui, în cele din urmă, să judece singuri.

O echipă de geologi prezintă cazul științific pentru noul continent în numărul din martie/aprilie GSA astăzi, argumentând că Zealandia este o întindere continuă de crustă continentală care acoperă aproximativ 4,9 milioane de kilometri pătrați. Cam asta este dimensiunea subcontinentului indian. Spre deosebire de celelalte continente în mare parte uscate, aproximativ 94% din Zealandia se ascunde sub ocean. Doar Noua Zeelandă, Noua Caledonie și câteva insule mici privesc deasupra valurilor.

„Dacă am putea scăpa de oceanele lumii, ar fi destul de clar că Zealandia iese în evidență la aproximativ 3.000 de metri deasupra scoarței oceanice din jur”, spune coautorul studiului Nick Mortimer, geolog la GNS Science din Dunedin, Noua Zeelandă. „Dacă nu ar fi fost nivelul oceanului, cu mult timp în urmă am fi recunoscut Zealandia pentru ceea ce a fost – un continent.”

Masa de uscat se confruntă însă cu o luptă dificilă pentru statutul de continent. Spre deosebire de planete și felii de timp geologic (SN: 15.10.16, str. 14), nu există niciun comision internațional pentru a ștampila oficial un nou continent. Numărul actual de continente este deja vag – de obicei dat ca șase sau șapte, geologii referindu-se la Europa și Asia în mod colectiv ca Eurasia. Susținătorii vor trebui doar să înceapă să folosească termenul „Zealandia” și să spere că va ajunge, spune Mortimer.

Povestea continuă sub imaginea

Această cale ciudată înainte provine din simplul fapt că nimeni nu se aștepta la o altă adăugare la rândurile continentale, spune Keith Klepeis, geolog structural la Universitatea Vermont din Burlington, care susține includerea Zealandia. Descoperirea ilustrează faptul că „cel mare și evident poate fi trecut cu vederea în știință”, spune el.

Mortimer și alții construiesc un caz pentru Zealandia de mai bine de un deceniu și spun că acum au bifat căsuțele necesare pentru a îndeplini definițiile comune ale unui continent. Regiunea este compusă din roci continentale, cum ar fi granitul, spre deosebire de bazaltul vulcanic mai dens care formează crusta oceanică. Zealandia este, de asemenea, distinctă spațial de Australia din apropiere datorită unei întinderi intermediare de crustă oceanică.

„Dacă Zealandia ar fi atașată fizic de Australia, atunci marea știre de aici nu ar fi că există un nou continent pe planeta Pământ; ar fi că continentul australian este cu 4,9 milioane de kilometri pătrați mai mare”, spune Mortimer. Alte caracteristici geologice care se ridică de pe fundul mării fie nu sunt făcute din crustă continentală, cum ar fi platourile submarine construite de vulcani, fie nu sunt distincte de continentele din apropiere, cum ar fi Groenlanda.

Mărimea este un punct de conflict, totuși. Nu există o cerință de dimensiune minimă pentru continente. Mortimer și colegii propun un punct limită de 1 milion de kilometri pătrați. Dacă această limită este acceptată, Zealandia ar fi de departe cel mai slab continent, cu puțin mai mult de trei cincimi din dimensiunea Australiei. (Atât zonele scufundate, cât și cele uscate contribuie la dimensiunea totală a unui continent.)

Zealandia
ZELANDIA Continentul propus de Zealandia (subliniat cu roșu) acoperă aproximativ 4,9 milioane de kilometri pătrați la est de Australia și este în mare parte ascuns sub Oceanul Pacific. Doar câteva zone, cum ar fi Noua Zeelandă, se ridică deasupra valurilor. N. Mortimer/GNS Science

Oamenii de știință numesc fragmente mai mici de microcontinente ale crustei continentale, iar microcontinentele care sunt atașate de continente mai mari sunt subcontinente. Aproximativ de șase ori mai mare decât Madagascarul, unul dintre microcontinentele mai mari, Zealandia se potrivește mai bine ca continent decât un microcontinent, concluzionează Mortimer și colegii.

„Zealandia se află în acest tip de zonă gri”, spune Richard Ernst, geolog la Universitatea Carleton din Ottawa. El propune că un termen intermediar ar putea ajuta la reducerea decalajului dintre microcontinent și continent în plin: mini-continent. Definiția ar acoperi Zealandia, precum și alte continente nu tocmai, cum ar fi India, înainte de a pătrunde în Eurasia cu zeci de milioane de ani în urmă. O astfel de soluție ar fi similară cu traseul luat pentru Pluto, care a fost retrogradat de pe planetă pe noua „planetă pitică” în 2006.

Oamenii de știință au presupus anterior că Noua Zeelandă și vecinii săi erau un sortiment de insule, fragmente de continente dispărute de mult și alte nenorociri geologice. Recunoașterea Zealandia ca un continent coerent ar ajuta oamenii de știință să pună laolaltă supercontinentele antice și să studieze modul în care forțele geologice remodelează masele de uscat în timp, spune Mortimer.

Zealandia a început probabil ca parte a marginii de sud-est a supercontinentului Gondwana, reprezentând aproximativ 5% din acea masă de uscat supradimensionată, înainte de a începe să se desprindă acum aproximativ 100 de milioane de ani. Această despărțire a întins, subțiat și distorsionat Zealandia, ceea ce a coborât în ​​cele din urmă regiunea sub nivelul mării.