Confirmarea lui Steven Chu la Senat pare sigură

Nu a fost chiar o sărbătoare a dragostei, dar audierea inițială, astăzi, cu privire la nominalizarea oficială a lui Steven Chu la Secretarul Energiei, nu ar fi putut fi mai cordială.

Deși senatorii pot fi destul de imperioși, membrii Comisiei pentru energie și resurse naturale au fost respectuoși – în cele mai multe cazuri, de-a dreptul deferenți – față de fizicianul Nobel pe care Barack Obama îl vrea să conducă întreprinderile federale de cercetare și dezvoltare energetică.

Majoritatea senatorilor de la audiere au întrebat dacă Chu ar sprijini o revigorare a industriei nucleare din SUA. Da, a spus Chu din nou și din nou – atâta timp cât se continuă lucrările pentru a face față pe termen lung deșeurilor nucleare.

Ce zici de cărbune, care alimentează jumătate din electricitatea americană? Da, Chu ar sprijini utilizarea în continuare a cărbunelui – atâta timp cât se continuă lucrările de limitare a emisiilor de gaze cu efect de seră și a altor poluanți din arderea convențională a cărbunelui. Limitele de captare a carbonului și limitarea emisiilor de emisii au fost menționate în mod repetat.

Doar câțiva senatori s-au arătat interesați de detaliile cercetării. Printre puțini: Blanche Lincoln (D-Ark.). Ea a întrebat despre programul Helios de la unitatea națională pe care Chu o conduce în prezent, Laboratorul Național Lawrence Berkeley. Potrivit site-ului web al laboratorului, această inițiativă privind combustibilii regenerabili are un obiectiv amețitor: „de a „transforma divizii și programe în moduri profunde pentru a produce tehnologii de transformare în biologie sintetică și nanotehnologie”. De asemenea, încearcă să „contopească punctele noastre forte în științe biologice, chimice și fizice în căutarea unei surse durabile de energie neutră din punct de vedere al carbonului”.

Nu e de mirare că Lincoln a întrebat ce implică, în termeni practici, această afacere.

Chu a explicat că programul vechi de doi ani se străduiește să dezvolte biocombustibili de generația a patra. Până în prezent, cercetătorii de la laborator au „antrenat” bacterii și drojdii să ia zaharuri simple și să producă „nu etanol, ci înlocuitori asemănători benzinei, înlocuitori de motorină și jet. [fuel] înlocuitori.” El spune că un grup de oameni de știință „străluciți” care și-au petrecut anterior cea mai mare parte a carierei în cercetarea de bază este acum „foarte concentrat pe a face această tehnologie viabilă din punct de vedere comercial”.

Întrebat despre ce tip de material vegetal va fi folosit – deoarece Lincoln spera că ar putea fi cultivat în Arkansas – Chu s-a animat și a chicotit: „Acum ajungem la știință. Îmi place asta!”

În prezent, nu se concentrează asupra unei anumite plante, dar acestea ar putea include orice, de la alge și porumb până la ierburi și praf și resturi de la fabrici de cherestea. Așa că Chu l-a asigurat pe Lincoln că statul ei crește materii prime adecvate.

Dar adevărata cheie pentru producerea acestor biocombustibili de nouă generație, spune Chu, va fi să descopere cum să proiecteze instalații de materie primă care să crească folosind mai puține aporturi de energie și să se dovedească mai robuste în domeniu. Programul investighează, de asemenea, pretratările pentru materii prime celulozice pe bază de plante. Scopul lor: de a facilita capacitatea organismelor unicelulare de a descompune aceste materiale prin separarea și eliminarea moleculelor pe care plantele le produc pentru a se proteja de atacul microbilor și ciupercilor.

O astfel de abordare pe mai multe direcții urmărește să optimizeze toate fazele producției de biocombustibili fără o idee preconcepută despre zona care va oferi cel mai mare profit. Și asta, a spus Chu, „de aceea sunt atât de optimist că se pot face progrese reale”. Și rapid.

De asemenea, au lăsat de înțeles senatorii, și confirmarea oficială a lui Chu ca următorul secretar al Energiei.

Janet Raloff

Despre Janet Raloff

Janet Raloff este editorul, Digital of Știri științifice explorează, o revistă online zilnică pentru elevii de gimnaziu. Ea a început la Știri Științe în 1977 ca scriitor de mediu și politici, specializat în toxicologie. Spre surprinderea ei fără sfârșit, fiica ei a devenit toxicolog.