Conectarea habitatelor noastre naturale în scădere ar putea ajuta la păstrarea diversității plantelor

Un experiment ecologic atât de mare încât poate fi văzut din spațiu sugerează că conectarea habitatelor izolate cu coridoarele naturale poate ajuta la păstrarea diversității plantelor.

Proiectul de 18 ani a dezvăluit că legarea fragmentelor de savana de pini cu frunze lungi restaurată de un pasaj natural a crescut numărul de specii de plante cu 14% în acele petice până la sfârșitul experimentului. Această creștere se datorează ratelor mai mari de colonizare a plantelor și ratelor mai mici de extincție în fragmentele conectate față de cele neconectate, raportează cercetătorii în 27 septembrie. Ştiinţă.

„Acest studiu arată că coridoarele pot avea, în principiu, efecte pozitive de durată asupra ecosistemelor în scădere”, spune Jens Åström, ecologist la Institutul Norvegian de Cercetare a Naturii din Trondheim, care nu a fost implicat în studiu. „Este rar să existe experimente ecologice vizibile de pe Google Earth”, spune el.

Peste tot în lume, ecosistemele mari și intacte de pe uscat sunt în scădere. Dacă te-ai arunca cu parașuta în orice porțiune aleatorie de pădure, aproximativ 70 la sută din timp ai ateriza la un kilometru de marginea unei păduri, nu departe de lumea modernă.

Această fragmentare este dăunătoare pentru biodiversitate, spune Ellen Damschen, ecologist la Universitatea din Wisconsin-Madison. „Știm de foarte mult timp că pierderea și fragmentarea habitatului sunt principalii factori de extincție”, spune ea. Ceea ce este mai puțin clar este cum să păstrezi cel mai bine ceea ce a mai rămas.

„Conservarea unor zone mari de habitat este extrem de importantă”, spune Damschen. „Dar este și foarte dificil.” Dacă nu puteți avea o pădure imensă, poate cel mai bun lucru este să conectați fragmente cu coridoare naturale. Astfel de conexiuni ar putea oferi canale pentru ca speciile să colonizeze o nouă zonă și să protejeze împotriva pierderii biodiversității prin extinderea gamei posibile de specii. Plantele odată izolate într-un mic petic de pădure s-ar putea, în timp, să se deplaseze de-a lungul unui coridor către un teren mai fertil.

Specificul diferă pentru diferite tipuri de plante și animale, dar, în teorie, cu cât habitatul este mai conectat, cu atât este mai rezistent (SN: 4/7/16). Dar studiile care susțin această idee au produs rezultate mixte și sunt în general mici și de scurtă durată, spune Åström. Acest lucru îngreunează ecologiștii să știe în ce circumstanțe ar putea ajuta de fapt coridoarele la conservarea biodiversității.

Așa că Damschen și colegii ei au conceput un experiment măreț. În mijlocul unei plantații dense de pini de la Savannah River Site din Carolina de Sud, au tăiat în peisaj 10 loturi experimentale de savană de pin cu frunze lungi restaurate, fiecare asemănător cu cele cinci părți ale unei matrițe standard.

În centrul fiecărei parcele se află un pătrat de dimensiunea unui teren de fotbal, înconjurat de patru parcele similare, fiecare la aproximativ 150 de metri de centru. Unul dintre aceste parcele este conectat la centru printr-un coridor subțire, lat de 25 de metri. Restul sunt parcele de control potrivite pentru suprafață și formă, insule într-o mare de pin dens. Unele iau forma unui pătrat tăiat în două de o linie, formând aripi care egalează lungimea coridorului; altele sunt sculptate ca dreptunghiuri care sunt toate egale ca suprafață, dar cu dimensiuni diferite.

parcele experimentale
Oamenii de știință au curățat parcele experimentale de savană deschisă de pini cu frunze lungi într-o plantație densă de pini pentru a studia conectivitatea habitatului. O piață centrală este înconjurată de patru parcele, dintre care unul este conectat printr-un coridor natural.Neil McCoy, Google Earth 2017

„Această configurație ne-a permis să testăm ceea ce a contat pentru biodiversitate”, spune Damschen. „Este doar zonă? Formă? Sau contează conexiunile?”

Peste 18 ani, echipa a urmărit cum savana nativă cu frunze lungi de pin – un habitat de pășune presărat cu copaci care s-a întins cândva din Virginia până în Texas – a apărut în fiecare parcelă. O dată pe an, Damschen și doi colegi au petrecut câteva săptămâni documentând ce plante erau acolo.

Încet, dar constant, parcelele conectate s-au îndepărtat de frații lor izolați în cursa către biodiversitate și au început să arate mai mult ca o adevărată savana de pin cu frunze lungi. Loturile conectate au avut o rată anuală de colonizare cu 5% mai mare de la speciile nou introduse și o rată anuală de extincție cu 2% mai mică, comparativ cu parcelele neconectate. În cele din urmă, parcelele conectate au acumulat în medie cu 24 de specii mai multe decât parcelele izolate, o creștere cu 14% din 2000 până în 2018.

„Acest lucru poate să nu pară mult, dar se adună”, spune Damschen. Și mai neașteptat a fost că rata de acumulare nu pare să încetinească. „Am prezis literalmente în propunerea noastră de grant că acesta va fi cel mai puțin probabil rezultat”, spune ea, adăugând că au crezut că rata se va stabiliza sau se va inversa.

Beneficiile conexiunii nu au fost limitate de modul în care se răspândește o plantă. Indiferent dacă semințele călătoresc prin animale, vânt sau gravitație, habitatele conectate au absorbit mai multe specii nou introduse decât cele neconectate.

„Acest studiu arată că coridoarele pot funcționa în anumite sisteme și că studiile de durată mai scurtă ar putea pierde beneficiile”, spune Åström. Dar natura este infinit variată și „ceea ce funcționează într-un sistem poate să nu funcționeze în altul”, spune el. „Acesta nu este o ștampilă de cauciuc pentru coridoare ca soluție pentru pierderea habitatului.”

Damschen este de acord și speră că studiul va fi replicat în alte habitate. „Munca noastră arată că coridoarele nu ar trebui ignorate ca instrument eficient de conservare”, spune ea. Pe măsură ce oamenii continuă să invadeze lumea naturală și schimbările climatice se modifică acolo unde organismele pot prospera, furnizarea de conexiuni între spațiile naturale ar putea ajuta la păstrarea a ceea ce a mai rămas.