Clusterul stelar cel mai apropiat de Pământ se află în chinul morții

Cel mai apropiat grup de stele de Pământ se destramă și va muri în curând, spun astronomii.

Folosind nava spațială Gaia pentru a măsura vitezele stelelor din clusterul Hyade și ale celor care evadează din acesta, cercetătorii au prezis dispariția clusterului. „Descoperim că au mai rămas doar 30 de milioane de ani pentru ca clusterul să-și piardă complet masa”, spune Semyeong Oh, astronom la Universitatea din Cambridge.

„În comparație cu vârsta Hyadelor, este foarte scurt”, spune ea. Clusterul stelar, aflat la doar 150 de ani lumină distanță și vizibil cu ochiul liber în constelația Taur, s-a format în urmă cu aproximativ 680 de milioane de ani dintr-un nor mare de gaz și praf din Calea Lactee.

Adunările stelare, cum ar fi Hiadele, cunoscute sub numele de clustere stelare deschise, se nasc cu sute sau mii de stele care sunt ținute aproape una de alta prin atracția lor gravitațională reciprocă. Dar numeroase forțe încearcă să le despartă: exploziile de supernove de la cele mai masive stele ejectează material care legaseră clusterul; nori mari de gaz trec lângă cluster și scot stele din el; stelele înseși interacționează între ele și le aruncă pe cele mai puțin masive; iar atracția gravitațională a întregii galaxii Calea Lactee atrage și stelele departe. Drept urmare, clusterele stelare deschise rar ating miliardele de naștere.

Hyades a supraviețuit mai mult decât mulți dintre semenii săi. Dar astronomii au văzut pentru prima dată semne de probleme acolo în 2018, când echipele din Germania și Austria au folosit în mod independent observatorul spațial Gaia al Agenției Spațiale Europene pentru a găsi numeroase stele care scăpaseră din cluster. Aceste stele care pleacă formează două cozi lungi pe părțile opuse ale Hiadelor – prima văzută vreodată în apropierea unui grup de stele deschis. Fiecare coadă stelară se întinde pe sute de ani lumină și micșorează clusterul în sine, care are aproximativ 65 de ani lumină.

În noua lucrare, publicată pe 6 iulie pe arXiv.org, Oh și colegul de la Cambridge N. Wyn Evans au analizat modul în care clusterul a pierdut stele de-a lungul vieții sale. S-a născut cu aproximativ 1.200 de mase solare, dar acum mai are doar 300 de mase solare. De fapt, cele două cozi ale evadaților posedă mai multe stele decât clusterul. Și cu cât clusterul pierde mai multe stele, cu atât mai puțină gravitație trebuie să se țină de membrii săi rămași, ceea ce duce la evadarea de stele suplimentare, exacerbând situația dificilă a clusterului.

Siegfried Röser, astronom la Universitatea Heidelberg din Germania, care a condus una dintre cele două echipe care au descoperit cozile clusterului, este de acord că Hyadele se află în anii săi de apus. Dar își face griji că este prea devreme pentru a stabili o dată precisă asupra înmormântării. „Se pare că este puțin riscant de spus”, spune Röser. Rularea unei simulări pe computer cu masele, pozițiile și vitezele stelelor ar trebui să arate mai bine ce se va întâmpla în viitor, spune el.

Principalul vinovat din spatele dispariției viitoare a grupului, spune Oh, este Calea Lactee. Așa cum Luna provoacă maree pe Pământ, ridicând mările atât pe partea îndreptată spre Lună, cât și pe partea îndreptată spre o parte, tot așa galaxia exercită maree asupra Hiadelor: Calea Lactee scoate stele din partea clusterului care este îndreptată spre galactica. centru, precum și partea îndepărtată a clusterului.

Chiar și la milioane de ani după ce clusterul se dezintegrează, stelele sale vor continua să plutească prin spațiu cu poziții și viteze similare, precum parașutiștii care sar din același avion. „Probabil că va fi încă detectabil ca o structură coerentă în spațiul poziție-viteză”, spune Oh, dar stelele vor fi atât de răspândite unele de altele încât nu vor mai constitui un grup de stele.