Ceres găzduiește compuși organici de origine

Sonda spațială Dawn a NASA a detectat compuși organici pe Ceres – prima dovadă concretă a substanțelor organice pe un obiect din centura de asteroizi dintre Marte și Jupiter.

Acest material provine probabil chiar de planeta pitică, raportează cercetătorii în 17 februarie Ştiinţă. Descoperirea compușilor organici se adaugă la corpul tot mai mare de dovezi că Ceres ar fi putut avea cândva un mediu locuibil.

„Am ajuns să recunoaștem că Ceres are o mulțime de caracteristici care sunt intrigante pentru cei care se uită la modul în care începe viața”, spune Andy Rivkin, un astronom planetar la Laboratorul de Fizică Aplicată al Universității Johns Hopkins din Laurel, Md., care nu era implicat în studiu.

Sonda Dawn a detectat anterior săruri, argile bogate în amoniac și gheață de apă pe Ceres, care împreună indică activitate hidrotermală, spune coautorul studiului Carol Raymond, un om de știință planetar la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California.

Pentru ca viața să înceapă, ai nevoie de elemente precum carbonul, hidrogenul, azotul și oxigenul, precum și o sursă de energie. Atât activitatea hidrotermală, cât și prezența substanțelor organice indică faptul că Ceres a avut cândva un mediu locuibil, spune Raymond.

„Dacă ai din abundență aceste elemente și ai o sursă de energie”, spune ea, „atunci ai creat un fel de supă din care s-ar fi putut forma viața.” Dar coautorul studiului, Lucy McFadden, un om de știință planetar la Goddard Space Flight Center al NASA din Greenbelt, Maryland, subliniază că echipa nu a găsit de fapt niciun semn de viață pe Ceres.

Dovezile despre materialul organic al lui Ceres provin din zonele din apropierea craterului Ernutet. Zorii au descoperit semne de „amprentă” sau spectre, în concordanță cu substanțele organice. Modelul lungimilor de undă ale luminii absorbite și reflectate din aceste zone este similar cu modelul observat în hidrocarburile de pe Pământ, cum ar fi cheritul și asfaltita. Dar fără o probă de la suprafață, echipa nu poate spune definitiv ce material organic este prezent sau cum s-a format, spune coautorul studiului Harry McSween, geolog la Universitatea din Tennessee.

Povestea continuă după imagine

CACHE CRATER Majoritatea compușilor organici de pe Ceres au fost găsiți în apropierea craterului Ernutet, conturați în alb. Zonele violet indică concentrații scăzute de substanțe organice, iar petele de portocaliu și galben arată o abundență mai mare. JPL-Caltech/NASA, UCLA, ASI, INAF, MPS, DLR, IDA

Echipa suspectează că substanțele organice s-au format în interiorul lui Ceres și au fost aduse la suprafață prin activitatea hidrotermală. O idee alternativă – că o rocă spațială care s-a prăbușit în Ceres a adus materialul – este puțin probabilă, spun cercetătorii, deoarece concentrația de substanțe organice este atât de mare. Un impact ar fi amestecat compuși organici pe suprafață, diluând concentrația.

Detectarea substanțelor organice pe Ceres are, de asemenea, implicații asupra modului în care a apărut viața pe Pământ, spune McSween. Unii cercetători cred că viața a fost începută de asteroizi și alte roci spațiale care au livrat compuși organici planetei. Găsirea unei astfel de materii organice pe Ceres „adaugă o oarecare credință acestei idei”, spune el.


Nota editorului: Această poveste a fost actualizată la 1 martie 2017, pentru a corecta caracterizarea compușilor organici.