Cel mai mare grup de pești cuibăriți a găsit vreodată vieți sub gheața din Antarctica

La cinci sute de metri sub gheața care acoperă Marea Weddell din Antarctica se află cea mai mare colonie cunoscută de pești de reproducție din lume, arată un nou studiu.

Se estimează că 60 de milioane de cuiburi active ale unui tip de pește de gheață se întind pe o suprafață de cel puțin 240 de kilometri pătrați, aproape de dimensiunea Orlando, Florida. Mulți pești creează cuiburi, de la ciclide de apă dulce până la pești-puffer înclinați artistic (SN: 13/10/2020). Dar până acum, cercetătorii au întâlnit doar o mână de cuiburi de pește de gheață la un moment dat, sau poate câteva zeci. Până și cele mai gregare specii de pești care construiesc cuiburi erau cunoscute anterior că se adună doar în sute.

Peștele de gheață are probabil o influență substanțială și necunoscută anterior asupra rețelelor trofice antarctice, raportează cercetătorii pe 13 ianuarie în Biologie actuală.

Biologul de adâncime Autun Purser de la Institutul Alfred Wegener din Bremerhaven, Germania, și colegii săi au dat peste colonie masivă la începutul anului 2021, în timpul unei croazieri de cercetare în Marea Weddell, care este situată între Peninsula Antarctică și continentul principal.

Cercetătorii studiau conexiunile chimice dintre apele de suprafață și fundul mării. O parte a cercetării a implicat supravegherea vieții pe fundul mării prin remorcarea lent a unui dispozitiv în spatele navei de cercetare a oamenilor de știință care sparge gheața. Acel dispozitiv a înregistrat videoclipuri în timp ce alunecă chiar deasupra fundului oceanului și a folosit sunetul pentru a cartografi caracteristicile fundului mării.

Într-o locație de pe platforma de gheață Filchner din Marea Weddell, unul dintre colegii lui Purser opera dispozitivul de remorcare a camerei și a observat că acesta continua să întâlnească peștele de gheață circular al lui Jonah (Neopagetopsis ionah) cuibărește jos. Peștii de gheață, din familia Channichthyidae, se găsesc doar în Oceanul de Sud și apele Antarctice și au adaptări ciudate la frigul extrem, cum ar fi sângele limpede plin de compuși antigel (SN: 19/09/98).

„Când am coborât o jumătate de oră mai târziu și tocmai am văzut cuib după cuib toate cele patru ore din prima scufundare, am crezut că am ajuns la ceva neobișnuit”, povestește Purser.

Purser și colegii au făcut încă trei sondaje în zonă și au continuat să găsească cuiburi la o densitate similară, kilometru după kilometru. Poate că una dintre cele mai apropiate comparații cu peștii de gheață printre peștii care depun cuib sunt branhiile albastre (Lepomis macrochirus), care formează colonii de reproducție care pot avea sute de indivizi, spune Purser. Dar pe baza măsurătorilor care arată aproximativ un cuib de pește de gheață la patru metri pătrați pe sute de kilometri de teritoriu, colonia Mării Weddell este cu câteva ordine de mărime mai mare, spun cercetătorii.

fotografie cu o mulțime de pești de gheață și cuiburile lor luate de sus
Sondajele video și acustice au dezvăluit recent că un tip de pește antarctic numit peștele de gheață al lui Jonah se adună pentru a se reproduce în milioane, formând un câmp de cuiburi circulare care se întinde pe kilometri.Institutul Alfred Wegener, echipa PS124 OFOBS

Colonia este o „descoperire uimitoare”, spune biologul evoluționist Thomas Desvignes de la Universitatea Oregon din Eugene, care nu a fost implicat în cercetare. A fost impresionat mai ales de concentrarea extremă a cuiburilor.

„M-a făcut să mă gândesc la cuiburile de păsări”, spune Desvignes. „Când vedem cormorani și alte păsări marine care cuibăresc așa, una lângă alta – este aproape așa.”

Nu este clar de ce atât de mulți pești de gheață se adună într-un singur loc pentru a se reproduce. Se pare că există un acces bun la plancton în această locație, care ar fi o sursă de hrană crucială pentru peștii nou eclozați. Echipa a găsit, de asemenea, o zonă cu apă puțin mai caldă în zonă, care ar putea ajuta peștii de gheață să localizeze locul de reproducere.

Peștele de gheață ar putea susține focile Weddell, spun cercetătorii. Studiile anterioare au arătat că focile petrec mult timp scufundându-se în apele deasupra zonei coloniei.

Purser crede că pot exista colonii mai mici de pești de gheață ale lui Jonah, mai aproape de țărm, unde există mai puțină acoperire de gheață. Este posibil, totuși, ca peștele de gheață al lui Jonah să se bazeze în mod disproporționat pe colonia masivă de reproducere, punându-și efectiv toate ouăle într-un singur coș. Dacă da, asta „ar face specia extrem de vulnerabilă” la dispariție, spune Desvignes. Descoperirea coloniei masive este încă un argument pentru asigurarea protecției mediului pentru Marea Weddell, așa cum a fost făcut pentru Marea Ross din apropiere, spune el.

Pentru moment, Purser are în prezent două camere de pe fundul mării la locul coloniei, unde vor rămâne câțiva ani, făcând fotografii de patru ori pe zi pentru a vedea dacă cuiburile sunt refolosite în timp.

„Aș spune [the massive colony] este aproape un nou tip de ecosistem pe fundul mării”, spune Purser. „Este cu adevărat surprinzător că nu a mai fost văzut niciodată”.