Ceea ce știm – și nu știm – despre un nou virus care provoacă pneumonie în China

Un focar misterios de pneumonie din centrul Chinei a fost legat preliminar de un nou coronavirus, dar Organizația Mondială a Sănătății spune că nu este nevoie să intrați în panică. Oficialii chinezi au raportat până acum puține dovezi ale transmiterii de la om la om, spune OMS, făcând o epidemie mai puțin probabilă.

Coronavirusurile pot provoca o mare varietate de boli, de la o răceală comună la sindromul respirator acut mai sever sau SARS. Un focar global de SARS care a început în China în 2003 a ucis 774 de persoane și a infectat alte mii (SN: 3/26/03). Un alt coronavirus a declanșat un alt focar mortal în 2012, boala numită sindromul respirator din Orientul Mijlociu sau MERS, ucigând peste 800 de persoane (SN: 7/8/16). Ambele focare au început odată cu trecerea virusului de la animale la oameni și s-au accelerat prin răspândirea printre oameni.

În decembrie, au apărut rapoarte despre cazuri misterioase de pneumonie în orașul central chinez Wuhan, cu 59 de cazuri confirmate până pe 5 ianuarie. Unii pacienți erau vânzători la o piață de fructe de mare care vindeau pui, lilieci și alte animale sălbatice, ridicând suspiciuni despre o altă boală zoonotică. Testele timpurii au exclus virusurile asociate cu SARS, MERS, gripă și alți agenți patogeni cunoscuți.

Dar vinovatul a fost într-adevăr un coronavirus, unul pe care oamenii de știință nu îl văzuseră înainte. Anchetatorii chinezi au identificat noul coronavirus din materialul genetic obținut de la un pacient, a declarat OMS într-o declarație din 9 ianuarie. Iată ce știm – și ceea ce nu știm – despre noul virus.

Ce știm până acum despre acest virus?

„Nu știm prea multe în acest moment”, spune Jennifer Nuzzo, epidemiolog la Centrul Johns Hopkins pentru Securitatea Sănătății din Baltimore. „Se pare că este un nou coronavirus care poate produce pneumonie virală, care a fost severă în unele cazuri.”

Până acum nu au fost raportate decese din cauza virusului. Medicii vor monitoriza modul în care se descurcă pacienții actuali și vor încerca să facă o idee dacă virusul afectează persoanele cu sisteme imunitare care sunt deja vulnerabile pentru a evalua mai bine amenințarea acestui nou virus.

„Noi nu [yet] cunoașteți rezultatul final al cazurilor în curs sau dacă acei indivizi aveau afecțiuni preexistente”, spune ea.

Știm cum se răspândește acest virus?

Oficialii chinezi spun că virusul nu se transmite ușor între oameni. În timp ce Nuzzo spune că este prea devreme pentru a ști cu siguranță, ea este de acord că „nu pare să existe dovezi ale transmiterii susținute de la persoană la persoană. Nu am văzut numere [of infected] asta ne-ar face să ne preocupăm de această posibilitate.”

În timpul focarelor anterioare mortale de coronavirus, lucrătorii din domeniul sănătății au fost printre primii care s-au îmbolnăvit, deoarece acei viruși au sărit de la om la om, spune medicul de boli infecțioase Amesh Adalja, de asemenea, la Centrul Johns Hopkins pentru Securitate în Sănătate. „Până acum, nu lucrătorii din domeniul sănătății sau îngrijitorii [who were] nu la acea piață de pește au fost raportați că sunt bolnavi, ceea ce sugerează că virusul nu se transmite eficient între oameni”, spune el.

Totuși, Adalja nu o exclude ca o posibilitate. Dacă virusul este transmisibil între oameni „încă trebuie să fie determinat complet”.

Ar trebui oamenii să fie îngrijorați?

Deocamdată, focarul pare să fie ținut, fără cazuri noi raportate din 29 decembrie. OMS spune că monitorizează situația și nu a recomandat nicio restricție de călătorie.

Totuși, „oricând apare un virus nou care provoacă o boală critică, merită îngrijorare”, spune Adalja. „În acest moment, nu există niciun motiv de panică.”

Care sunt următorii pași pentru oamenii de știință din domeniul sănătății publice?

Odată ce informațiile genetice ale virusului vor fi puse la dispoziție, oamenii de știință le vor putea compara cu alți viruși cunoscuți pentru a vedea dacă este mai strâns legat de declanșatorii obișnuiți de tip rece sau de soiurile mai mortale care au cauzat SARS sau MERS.

Dar în ceea ce privește evaluarea amenințării acestui focar, „avem cu adevărat nevoie de mai multe date”, spune Adalja. Experții vor cerceta istoricul pacienților pentru a determina cât de gravă poate deveni boala și cine ar putea fi deosebit de vulnerabil. Autoritățile vor trebui, de asemenea, să urmărească cazuri noi. „Este important să rămâneți vigilenți”, spune el.

Atât Nuzzo, cât și Adalja speră că acest focar va stârni un reînnoit interes pentru cercetarea coronavirusurilor și dezvoltarea de vaccinuri și tratamente.

„Au trecut 17 ani de la SARS și încă nu avem niciun vaccin împotriva coronavirusului. Nu avem antivirale împotriva coronavirusului”, spune Adalja. „Singurul mod în care putem elimina astfel de focare de pe masă este să dezvoltăm contramăsuri împotriva lor.”