Cazurile inexplicabile de hepatită la copii oferă mai multe întrebări decât răspunsuri

Pe măsură ce oficialii din domeniul sănătății își continuă investigația cu privire la cazurile inexplicabile de inflamație hepatică la copii, ceea ce se știe este încă depășit de ceea ce nu este.

Cel puțin 500 de cazuri de hepatită de cauză necunoscută au fost raportate la copii în aproximativ 30 de țări, potrivit agențiilor de sănătate din Europa și Statele Unite. Începând cu 18 mai, 180 de cazuri sunt în curs de examinare în 36 de state și teritorii americane.

Mulți dintre copii și-au revenit. Dar unele cazuri au fost severe, mai mult de două duzini de copii având nevoie de transplant de ficat. Cel puțin o duzină de copii au murit, inclusiv cinci în Statele Unite.

Bolile au fost observate în principal la copiii sub 5 ani. Până acum, agențiile de sănătate au exclus cauzele comune ale hepatitei, raportând în același timp că unii dintre copii au fost testați pozitiv pentru adenovirus. Acest agent patogen – care infectează practic pe toată lumea, de obicei fără probleme grave – nu este cunoscut ca o cauză principală a leziunilor hepatice. Pentru unii copii care sunt pozitivi, oficialii au identificat un anumit adenovirus: tipul 41.

Dar există mai multe motive pentru care stabilirea unui adenovirus ca singurul vinovat al hepatitei nu se completează pe deplin, spun cercetătorii. Nici nu este clar dacă cazurile recente indică o creștere a bolilor hepatite sau doar o atenție sporită. Deși cazurile par să fi apărut de nicăieri, „am văzut o boală hepatică severă și rară asemănătoare ca aceasta la copii”, spune Anna Peters, hepatolog de transplant pediatric la Centrul Medical al Spitalului de Copii din Cincinnati.

Mai presus de toate, este important ca părinții să-și amintească că cazurile descrise până acum „sunt un fenomen rar”, spune Peters. „Părinții nu ar trebui să intre în panică.”

Hepatita la copii

Hepatita este o inflamație a ficatului care poate interfera cu numeroasele funcții ale organului, inclusiv filtrarea sângelui și reglarea coagulării. Trei virusuri ale hepatitei, numite hepatită A, B și C, sunt cauze comune ale bolii în Statele Unite. Hepatita A se răspândește atunci când materialul fecal infectat ajunge în gură. Copiii pot obține B și C atunci când este transmis de la o persoană însărcinată la un copil. Există vaccinuri disponibile pentru A și B, dar nu pentru C. O doză excesivă de acetaminofen poate provoca, de asemenea, hepatită la copii.

Semnele hepatitei pot include greață, oboseală, o nuanță galbenă a pielii și a ochilor, urină mai închisă decât de obicei și scaune de culoare deschisă, printre alte simptome. Hepatita care apare rapid se rezolvă de obicei, în timp ce unele cazuri progresează mai lent și duc la afectarea ficatului în timp.

Este rar ca un copil să dezvolte insuficiență hepatică bruscă. Se estimează că între 500 și 600 de cazuri apar în fiecare an în Statele Unite, iar aproximativ 30% dintre acestea sunt „nedeterminate”, ceea ce înseamnă că nu este găsită o cauză, conform Societății Nord-Americane pentru Gastroenterologie, Hepatologie și Nutriție Pediatrică.

Categoria nedeterminată a insuficienței hepatice subite este cunoscută de ceva timp, spune Peters, și acel subset de cazuri are asemănări cu hepatita investigată. Nu au fost raportate încă date despre dacă cazurile recente reprezintă o creștere față de ceea ce sa văzut în anii anteriori, spune Peters. „Poate că aceasta este doar o recunoaștere sporită a ceva ce sa întâmplat.”

Adenovirus ca suspect

Nu toți copiii cu hepatită au fost pozitivi pentru adenovirus și nici toți nu au fost testați. Centrul European pentru Prevenirea și Controlul Bolilor, sau ECDC, a raportat că din 151 de cazuri testate, 90 au fost pozitive, sau 60 la sută. Ultimul mesaj al Agenției pentru Securitatea Sănătății din Marea Britanie, de la începutul lunii mai, a remarcat că 126 de probe din 163 au fost testate, cu 91, sau 72 la sută, pozitive. O analiză ulterioară a 18 cazuri a identificat adenovirus tip 41.

Adenovirusurile infectează în mod obișnuit oamenii, cauzând de obicei răceli, bronșite sau alte boli respiratorii. Două tipuri, adenovirusul 40 și 41, vizează intestinele, ducând la simptome gastrointestinale, cum ar fi vărsături și diaree.

„Toate aceste tipuri, inclusiv acest suspect principal de tip 41, au fost detectate peste tot în mod continuu”, spune virologul Adriana Kajon de la Institutul de Cercetare Biomedicală Lovelace din Albuquerque. „Toți au existat și au fost raportați continuu de zeci de ani.”

Oamenii se recuperează de obicei după o infecție cu adenovirus. Excepție fac cei al căror sistem imunitar nu funcționează corect – atunci, o infecție poate fi gravă. Au existat cazuri de hepatită de la adenovirus la copii imunocompromiși, dar copiii supuși investigației nu sunt imunocompromiși.

Există mai multe detalii curioase despre descoperirile de adenovirus. De exemplu, copiii care au fost testați pozitiv pentru virus au avut niveluri scăzute în sânge. În cazurile de hepatită de la adenovirus, „nivelurile virusului sunt foarte, foarte mari”, spune Peters.

Nici adenovirusul nu a fost găsit în ficat. Într-un studiu pe nouă copii cu hepatită din Alabama care au fost pozitivi pentru adenovirus în probe de sânge, cercetătorii au studiat țesutul hepatic de la șase dintre copii. Nu a existat niciun semn de virus în ficat, au raportat cercetătorii pe 6 mai Raport săptămânal privind morbiditatea și mortalitatea.

„Este foarte greu să implici un virus pe care nu-l poți găsi la locul crimei”, a spus Kajon pe 3 mai la un simpozion pentru virologie clinică din West Palm Beach, Florida.

O altă ciudățenie: nu pare să existe o cale de răspândire virală de la o locație la alta. Acest lucru este spre deosebire de SARS-CoV-2, virusul care provoacă COVID-19, „unde a existat destul de clar o răspândire de la un epicentru inițial”, spune virologul și clinicianul Andrew Tai de la Universitatea din Michigan Medical School din Ann Arbor, care tratează pacienții. cu boli hepatice.

Un vinovat de adenovirus nu este în afara posibilităților, dar „asocierile virușilor cu boli sunt întotdeauna greu de stabilit și dovedit cu adevărat”, spune virologul Katherine Spindler, de asemenea de la Universitatea din Michigan. „Vom fi greu să spunem că acest lucru se datorează adenovirusului 41, să nu mai vorbim de adenovirus”.

Având în vedere COVID-19

Peste toate acestea se profilează posibilitatea ca un focar de boală infecțioasă cu multe magnitudini, mai mare, COVID-19, să poată avea parte.

Cercetătorii au descoperit că SARS-CoV-2 are un impact asupra ficatului în cazurile mai ușoare și mai severe de COVID-19. Există dovezi că ficatul devine inflamat la copii și adulți în timpul unei infecții. Insuficiența hepatică poate apărea cu o criză severă de COVID-19. Și copiii care dezvoltă sindrom inflamator multisistem la copii, sau MIS-C, după COVID-19, pot avea hepatită ca parte a acestui sindrom.

Peters și colegii ei au descris încă un alt mod în care SARS-CoV-2 ar putea pune ficatul în pericol. Echipa a raportat cazul unei paciente tinere din toamna anului 2020, care a avut insuficiență hepatică bruscă la aproximativ trei săptămâni după o infecție cu SARS-CoV-2. Ea nu avea MIS-C. O biopsie hepatică a arătat semne de hepatită autoimună, un tip în care organismul își atacă propriul ficat, raportează Peters și colegii săi în luna mai. Journal of Pediatric Gastroenterology and Nutrition Reports. Pacientul și-a revenit după tratament cu medicamente antiinflamatoare.

Unii dintre copiii cu hepatită au fost testați pozitiv pentru SARS-CoV-2, dar mai mulți nu. ECDC a raportat că 20 din 173 de cazuri testate au fost pozitive pentru SARS-CoV-2, în timp ce Agenția de Securitate a Sănătății din Marea Britanie a detectat virusul în 24 din 132 de probe testate.

Cu toate acestea, au fost raportate foarte puține date despre dacă copiii au anticorpi împotriva SARS-CoV-2, care ar fi dovezi ale unei infecții anterioare. (Vaccinarea nu a fost disponibilă pentru majoritatea acestor copii mici.) ECDC a constatat că din 19 cazuri testate, 14 au fost pozitive pentru anticorpi împotriva virusului.

O teorie este că o infecție anterioară cu SARS-CoV-2 a pregătit scena pentru un răspuns neașteptat la un adenovirus sau o altă infecție. Întrucât oamenii nu mai reduc la minimum contactul, răspândirea adenovirusurilor și a altor viruși respiratori revine la niveluri prepandemice.

„Este posibil să vedem revenirea acestor agenți patogeni uitați, ca să spunem așa, agravând boala sau provocând inflamație severă rezultată dintr-un fel de afecțiune preexistentă”, care ar putea fi COVID-19, a spus Kajon pe 3 mai.

„Nu mă pot gândi la nimic altceva care a avut un impact la nivel mondial care să poată explica cazurile de hepatită în locuri atât de îndepărtate precum Regatul Unit și Argentina”, spune Kajon.

Cu SARS-CoV-2, cercetătorii au o idee bună despre cum provoacă boala în timpul unei infecții active, spune Peters. Dar pentru efectele pe termen lung, „toată lumea încă rezolvă lucrurile”.