Catnip respinge insectele. Poate că oamenii de știință au aflat în sfârșit cum

O miros de catnip poate face ca țânțarii să zâmbet, iar acum cercetătorii știu de ce.

Componenta activă a catnipului (Nepeta cataria) respinge insectele prin declanșarea unui receptor chimic care stimulează senzații precum durere sau mâncărime, au raportat cercetătorii pe 4 martie. Biologie actuală. Senzorul, numit TRPA1, este obișnuit la animale – de la viermi plati la oameni – și răspunde la iritanti de mediu, cum ar fi frigul, căldura, wasabi și gazele lacrimogene. Când iritanții intră în contact cu TRPA1, reacția poate face oamenii să tușească sau să fugă o insectă.

Efectul respingător al catnip-ului asupra insectelor – și efectul său euforic asupra felinelor – a fost documentat de milenii. Studiile au arătat că catnip-ul poate fi la fel de eficient ca repelentul sintetic utilizat pe scară largă dietil-m-toluamidă sau DEET (SN: 9/5/01). Dar nu se știa cum planta respingea insectele.

Așa că cercetătorii au expus țânțarii și muștele de fructe la catnip și au monitorizat comportamentul insectelor. Era mai puțin probabil ca muștele de fructe să depună ouă pe partea unei cutii Petri care a fost tratată cu catnip sau componenta sa activă, nepetalactonă. De asemenea, țânțarii erau mai puțin probabil să ia sânge de la o mână umană acoperită cu catnip. Insectele care au fost modificate genetic pentru a nu avea TRPA1, totuși, nu au avut nicio aversiune față de plantă. Acest comportament – împreună cu experimente în celule crescute în laborator care arată că catnip activează TRPA1 – sugerează că insecta TRPA1 simte catnip ca un iritant.

Dezvăluirea modului în care planta descurajează insectele ar putea ajuta cercetătorii să proiecteze substanțe repellente puternice care pot fi mai ușor de obținut în țările în curs de dezvoltare afectate puternic de bolile transmise de țânțari. „Uleiul extras din plantă sau din planta în sine ar putea fi un punct de plecare excelent”, spune coautorul studiului Marco Gallio, neuroștiință la Universitatea Northwestern din Evanston, Illinois.

Dacă o plantă poate produce o substanță chimică care activează TRPA1 la o varietate de animale, nimeni nu o va mânca, spune Paul Garrity, un neuroștiință la Universitatea Brandeis din Waltham, Massachusetts, care nu a fost implicat în lucrare. Catnip probabil că nu a evoluat ca răspuns la prădarea țânțarilor antici sau a muștelor de fructe, spune el, deoarece plantele nu sunt în meniul principal al insectelor. În schimb, aceste insecte ar putea fi daune colaterale în lupta dintre catnip cu alte insecte care ronțăie plante.

țânțar de febră galbenă pe piele
Catnip-ul poate descuraja insectele precum acest țânțar de febră galbenă (Aedes aegypti) prin declanșarea unui senzor chimic care, la om, detectează durerea sau mâncărimea.Marcus Stensmyr

Descoperirea „te face să te întrebi care este ținta la pisici”, spune Craig Montell, un neuroștiință la Universitatea din California, Santa Barbara, care nu este implicat în studiu. Întrebarea este nu numai dacă catnip-ul vizează TRPA1 la pisici, ci și dacă planta ar putea trimite semnale prin diferite celule – cum ar fi cele pentru plăcere – din sistemul nervos felin, spune Montell.

Din fericire, natura de eliminare a insectelor a plantei nu afectează oamenii – un semn al unui bun repellent, spune Gallio. TRPA1 uman nu a răspuns la catnip în celulele crescute în laborator. În plus, spune el, „marele avantaj este că poți crește [catnip] în curtea ta.”

Deși poate nu plantați catnip în grădină, spune coautorul studiului Marcus Stensmyr, neuroștiință la Universitatea Lund din Suedia. O oală ar putea fi mai bună, spune el, deoarece catnip-ul se poate răspândi ca o buruiană, cuprinzând o grădină.