Cât de mult afectează consumul de carne emisiile de gaze cu efect de seră ale națiunilor?

Alimentele pe care le consumăm sunt responsabile pentru o treime uimitoare din emisiile globale de gaze cu efect de seră cauzate de activitățile umane, potrivit a două studii cuprinzătoare publicate în 2021.

„Când oamenii vorbesc despre sistemele alimentare, ei se gândesc întotdeauna la vaca de pe câmp”, spune statisticianul Francesco Tubiello, autorul principal al unuia dintre rapoarte, care apare în iunie anul trecut în Environmental Research Letters. Este adevărat, vacile sunt o sursă majoră de metan, care, ca și alte gaze cu efect de seră, reține căldura în atmosferă. Dar metanul, dioxidul de carbon și alte gaze care încălzesc planeta sunt eliberate din mai multe alte surse de-a lungul lanțului de producție alimentară.

Înainte de 2021, oamenii de știință precum Tubiello, de la Organizația pentru Alimentație și Agricultură a Națiunilor Unite, erau conștienți de faptul că agricultura și schimbările legate de utilizarea terenurilor reprezentau aproximativ 20% din emisiile de gaze cu efect de seră ale planetei. Astfel de modificări ale utilizării terenurilor includ tăierea pădurilor pentru a face loc pentru pășunatul vitelor și pomparea apelor subterane pentru a inunda câmpurile de dragul agriculturii.

Dar noile tehnici de modelare folosite de Tubiello și colegii săi, plus un studiu realizat de un grup de la Comisia Europeană cu care Tubiello a lucrat, au scos la lumină un alt factor important de emisii: lanțul de aprovizionare cu alimente. Toate etapele care duc alimentele de la fermă la farfuriile noastre până la depozitul de deșeuri – transport, procesare, gătit și deșeuri alimentare – aduc emisiile legate de alimente de la 20 la 33%.

Pentru a încetini schimbările climatice, alimentele pe care le consumăm merită o atenție majoră, la fel ca și arderea combustibililor fosili, spune Amos Tai, cercetător în domeniul mediului la Universitatea chineză din Hong Kong. Imaginea mai completă a emisiilor legate de alimente demonstrează că lumea trebuie să facă schimbări drastice în sistemul alimentar dacă vrem să atingem obiectivele internaționale de reducere a încălzirii globale.

Schimbarea din țările în curs de dezvoltare

În ultimii ani, oamenii de știință au obținut o înțelegere mai clară a emisiilor globale legate de activitatea umană prin intermediul unor baze de date precum EDGAR, sau Baza de date privind emisiile pentru cercetarea atmosferică globală, dezvoltată de Uniunea Europeană. Baza de date acoperă activitățile de emisie umană din fiecare țară, de la producția de energie la depozitarea deșeurilor, din 1970 până în prezent. EDGAR utilizează o metodologie unificată pentru a calcula emisiile pentru toate sectoarele economice, spune Monica Crippa, ofițer științific la Centrul Comun de Cercetare al Comisiei Europene.

Crippa și colegii săi, cu ajutorul lui Tubiello, au construit o bază de date suplimentară pentru emisiile legate de sistemul alimentar, numită EDGAR-FOOD. Folosind această bază de date, cercetătorii au ajuns la aceeași estimare de o treime ca și grupul lui Tubiello.

Calculele echipei lui Crippa, raportate în Natura Alimentelor în martie 2021, a împărțit emisiile din sistemul alimentar în patru mari categorii: terenuri (incluzând atât agricultura, cât și modificările aferente utilizării terenurilor), energie (utilizată pentru producerea, prelucrarea, ambalarea și transportul bunurilor), industrie (incluzând producția de substanțe chimice utilizate în agricultură și materialele utilizate pentru ambalarea alimentelor) și deșeuri (provenite din alimente nefolosite).

Sectorul terenurilor este cel mai mare vinovat pentru emisiile sistemului alimentar, spune Crippa, reprezentând aproximativ 70 la sută din totalul global. Dar imaginea arată diferit în diferite națiuni. Statele Unite și alte țări dezvoltate se bazează pe megaferme foarte centralizate pentru o mare parte din producția lor de alimente; astfel, categoriile energie, industrie și deșeuri reprezintă mai mult de jumătate din emisiile sistemului alimentar al acestor țări.

În țările în curs de dezvoltare, agricultura și schimbarea modului de utilizare a terenurilor sunt contribuții mult mai mari. Emisiile în țările mai puțin dezvoltate din punct de vedere istoric au crescut, de asemenea, în ultimii 30 de ani, deoarece aceste țări au redus suprafețele sălbatice pentru a face loc agriculturii industriale și au început să consume mai multă carne, un alt contribuitor major la emisii cu impact în toate cele patru categorii.

Prin urmare, agricultura și schimbările peisagistice aferente au determinat creșteri majore ale emisiilor sistemului alimentar în rândul țărilor în curs de dezvoltare în ultimele decenii, în timp ce emisiile din țările dezvoltate nu au crescut.

De exemplu, în China, emisiile legate de alimente au crescut cu aproape 50 % din 1990 până în 2018, în mare parte din cauza creșterii consumului de carne, potrivit bazei de date EDGAR-FOOD. În 1980, chinezul mediu mânca aproximativ 30 de grame de carne pe zi, spune Tai. În 2010, persoana medie din China a mâncat aproape de cinci ori mai mult, adică puțin sub 150 de grame de carne pe zi.

Economiile cu cele mai mari emisii

În ultimii ani, spune Crippa, șase economii, cele mai mari emițătoare, au fost responsabile pentru mai mult de jumătate din totalul emisiilor globale de alimente. Aceste economii, în ordine, sunt China, Brazilia, Statele Unite, India, Indonezia și Uniunea Europeană. Populațiile imense ale Chinei și Indiei contribuie la determinarea cifrelor lor ridicate. Brazilia și Indonezia se află pe listă deoarece mari suprafețe din pădurile tropicale au fost tăiate pentru a face loc agriculturii. Atunci când acești copaci sunt doborâți, cantități mari de carbon se varsă în atmosferă (SN: 7/3/21 & 7/17/21, p. 24).

Statele Unite și Uniunea Europeană se află pe listă din cauza consumului mare de carne. În Statele Unite, carnea și alte produse de origine animală contribuie la marea majoritate a emisiilor legate de alimentație, spune Richard Waite, cercetător la programul alimentar al Institutului de Resurse Mondiale din Washington, D.C.

Deșeurile reprezintă, de asemenea, o problemă uriașă în Statele Unite: Mai mult de o treime din alimentele produse nu ajung niciodată să fie consumate, potrivit unui raport din 2021 al Agenției pentru Protecția Mediului din SUA. Atunci când alimentele nu sunt consumate, resursele folosite pentru a le produce, transporta și ambala sunt irosite. În plus, alimentele neconsumate ajung în depozitele de deșeuri, care produc metan, dioxid de carbon și alte gaze pe măsură ce alimentele se descompun.

Consumul de carne determină emisiile

Susținătorii climei care doresc să reducă emisiile alimentare se concentrează adesea pe consumul de carne, deoarece produsele de origine animală conduc la emisii mult mai mari decât cele vegetale. Producția de animale utilizează mai mult teren decât producția de plante, iar „producția de carne este extrem de ineficientă”, spune Tai.

„Dacă mâncăm 100 de calorii din cereale, cum ar fi porumbul sau soia, obținem acele 100 de calorii”, explică el. Toată energia din alimente este livrată direct persoanei care le mănâncă. Dar dacă, în schimb, cele 100 de calorii de cereale sunt hrănite de o vacă sau de un porc, atunci când animalul este ucis și procesat pentru hrană, doar o zecime din energia din acele 100 de calorii de cereale ajunge la persoana care mănâncă animalul.

Producția de metan de la „vaca de pe câmp” este un alt factor al consumului de carne: Vacile eliberează acest gaz prin intermediul bălegarului, al râgâielilor și al flatulenței lor. Metanul captează mai multă căldură pe tona emisă decât dioxidul de carbon, spune Tubiello. Așadar, emisiile de la fermele de bovine pot avea un impact deosebit de mare (SN: 11/28/15, p. 22). Aceste emisii de animale reprezintă aproximativ o treime din emisiile globale de metan, potrivit unui raport al ONU din 2021.

Trecerea de la carne la plante

Locuitorii din SUA ar trebui să se gândească la modul în care pot trece la ceea ce Brent Kim numește dieta „plant-forward”. „Plant-forward nu înseamnă vegan. Înseamnă reducerea aportului de produse de origine animală și creșterea proporției de alimente vegetale din farfurie”, spune Kim, ofițer de program la Johns Hopkins Center for a Livable Future.

Kim și colegii săi au estimat emisiile alimentare în funcție de regim și de grupul de alimente pentru 140 de țări și teritorii, folosind un cadru de modelare similar cu EDGAR-FOOD. Cu toate acestea, cadrul include doar emisiile legate de producția de alimente (adică agricultura și utilizarea terenurilor), nu și prelucrarea, transportul și alte părți ale sistemului alimentar încorporate în EDGAR-FOOD.

Producerea dietei medii a rezidentului american generează mai mult de 2.000 de kilograme de emisii de gaze cu efect de seră pe an, au raportat cercetătorii în 2020 în Schimbări globale de mediu. Grupul a măsurat emisiile în termeni de „emisii de CO2 echivalenți”, o unitate standardizată care permite comparații directe între emisiile de CO2 și alte gaze cu efect de seră, cum ar fi metanul.

Renunțarea la carne o zi pe săptămână reduce această cifră la aproximativ 1 600 de kilograme de CO2 echivalent pe an, pe persoană. Adoptarea unei diete vegane – o dietă fără carne, produse lactate sau alte produse de origine animală – reduce cu 87%, ajungând la sub 300. O alimentație vegană chiar și în proporție de două treimi oferă o scădere considerabilă, până la 740 de kilograme de CO2 echivalenți.

Modelarea lui Kim oferă, de asemenea, o opțiune „lanț alimentar redus”, care reduce emisiile la aproximativ 300 de kilograme de CO2 echivalent pe an, pe persoană. Mâncatul la un nivel scăzut al lanțului alimentar combină o dietă bazată în principal pe plante cu produse de origine animală care provin din surse mai prietenoase cu clima și care nu perturbă sistemele ecologice. Printre exemple se numără insectele, peștii mai mici, cum ar fi sardinele, precum și stridiile și alte moluște.

Tai este de acord că nu toată lumea trebuie să devină vegetariană sau vegană pentru a salva planeta, deoarece carnea poate avea o valoare culturală și nutrițională importantă. Dacă doriți „să începeți de la cel mai mare poluator”, spune el, concentrați-vă pe reducerea consumului de carne de vită.

Dar suficient de mulți oameni trebuie să facă aceste schimbări pentru a „trimite un semnal înapoi pe piață” că consumatorii doresc mai multe opțiuni pe bază de plante, spune Tubiello. Factorii de decizie politică la nivel federal, statal și local pot, de asemenea, să încurajeze practicile agricole prietenoase cu clima, să reducă risipa de alimente în cadrul operațiunilor guvernamentale și să ia alte măsuri pentru a reduce resursele utilizate în producția de alimente, spune Waite.

De exemplu, World Resources Institute, unde lucrează Waite, face parte dintr-o inițiativă numită Cool Food Pledge, în cadrul căreia companii, universități și primării au semnat pentru a reduce impactul asupra climei al alimentelor pe care le servesc. Instituțiile sunt de acord să urmărească în fiecare an alimentele pe care le achiziționează pentru a se asigura că fac progrese în atingerea obiectivelor lor, spune Waite.

Țările dezvoltate precum Statele Unite – care au fost mari consumatori de carne timp de decenii – pot avea un impact mare prin schimbarea alegerilor alimentare. Într-adevăr, o lucrare publicată în Nature Food din ianuarie arată că, dacă populațiile din 54 de țări cu venituri ridicate ar trece la o dietă axată pe plante, emisiile anuale provenite din producția agricolă a acestor țări ar putea scădea cu peste 60 %.