Carnivorele care se cațără în copaci, numite pești, s-au întors în pădurile din Washington

Ținând o antenă deasupra capului, Jeff Lewis s-a strecurat printr-o pădure veșnic verde din munții Cascade, la sud-est de Seattle. În timp ce se deplasa printre bușteni de brad căzuți și ferigi picurătoare, a auzit: un „bip” slab de la un emițător radio implantat într-un animal cu numele de cod F023.

F023 este un pescar (Pekania pennanti), un membru evaziv al familiei nevăstuicilor, pe care Lewis îl descrie cu drag ca fiind un „ghiocel de copac”. Semănând cu o încrucișare între o pisică și o vidră, aceste carnivore elegante vânează în pădurile din Canada și în unele părți din nordul Statelor Unite. Dar vânătoarea de blănuri și pierderea habitatului au anihilat populația din Washington până la mijlocul anilor 1900.

În 2017, când Lewis a urmărit-o pe F023, a urmărit semnalul ei radio dintr-un avion de două sau trei ori pe lună, împreună cu zeci de alți pescari recent eliberați. La venirea primăverii, el a observat că comportamentul lui F023 era diferit de al celorlalți.

Locațiile ei fuseseră grupate foarte aproape una de alta timp de câteva săptămâni, un semn că ar putea fi „ocupată cu puii”, spune Lewis, un biolog de conservare din cadrul Washington Department of Fish and Wildlife. El și colegii săi au mers în pădure pentru a vedea dacă într-adevăr a născut. Dacă este așa, ar fi primul pescar născut în sălbăticie documentat în Cascades în cel puțin o jumătate de secol.

Pe măsură ce sunetele slabe au devenit mai puternice, biologii au găsit un smoc de blană agățat pe o creangă, urme de zgârieturi în scoarță și – cel mai bun indiciu dintre toate – excremente de pescar. Echipa a montat camere de detectare a mișcării pe copacii din jur. Câteva zile mai târziu, după ce au analizat sute de imagini cu veverițe și căprioare, echipa a dat lovitura: o fotografie granulată a lui F023 coborând o pisicuță din bârlogul ei aflat în vârful unui arbore de cicuta. Cercetătorii au fost extaziați.

„Suntem cu toții o grămadă de copii mici când vine vorba de obținerea unor astfel de fotografii”, spune Lewis.

Urmărind copii

Această naștere remarcabilă a avut loc în timpul celei de-a doua faze a unui efort de reintroducere a pescarilor de 14 ani. După ce 90 de pești au fost eliberați în Parcul Național Olympic din 2008 până în 2010, proiectul și-a îndreptat atenția spre estul orașului Seattle, relocând 81 de pești în South Cascades (unde se află Parcul Național Mount Rainier) din 2015 până în 2020, iar apoi 89 de pești în North Cascades din 2018 până în 2020. Animalele au fost aduse din Columbia Britanică și Alberta. Proiectul s-a încheiat anul trecut, când cercetătorii au dat drumul la ultimul lot de pești.

Puii de animale sunt măsura cheie a succesului unui proiect de reintroducere a faunei sălbatice. Ca parte a Planului de recuperare a pescarilor din Washington, biologii și-au propus să documenteze nou-născuții ca indicator al modului în care se descurcă pescarii în cele trei regiuni de relocalizare.

Înainte ca kitul lui F023 să fie surprins pe cameră în mai 2017, biologii confirmaseră deja nașterile a șapte femele relocate în Peninsula Olimpică, unde a început întregul proiect. Două dintre cele șapte femele au avut patru pui, „cea mai mare dimensiune a unui pui documentată vreodată pe Coasta de Vest”, spune Patti Happe, șefa secției de faună sălbatică de la Olympic National Park. Majoritatea femelelor au între unul și trei pui.

Lewis este adesea întrebat, de ce a depus tot acest efort pentru a restaura o creatură de care mulți oameni nu au auzit niciodată? Răspunsul său: O gamă completă de carnivore face ca ecosistemul să fie mai rezilient.

Happe recunoaște un alt motiv: „Sunt al naibii de adorabile – în parte, acesta este motivul pentru care le salvăm.”

un pescar se așează pe podeaua pădurii
Acest membru agil al familiei nevăstuicilor este un prădător de temut. Pescarii sunt una dintre puținele carnivore care pot vâna și ucide porcii spinoși acoperiți de paie.EMILY BROUWER/NPS (CC BY 2.0)

Piesa lipsă

Contrar numelui lor, pescarii nu vânează pești, deși vor ronțăi cu plăcere un pește mort dacă le este la îndemână. Ei se hrănesc în principal cu mamifere mici, dar mănâncă și reptile, amfibieni, insecte, fructe și cadavre. Cu o lungime de aproximativ un metru, masculii cântăresc până la șase kilograme, cam de două ori mai mult decât femelele. Lucruri amuzante: Femelele cresc puii la înălțime, deasupra solului pădurii, în spații scobite în trunchiurile copacilor. Peștii se pot deplasa cu fața în jos pe trunchiurile de copac întorcându-și picioarele din spate la 180 de grade. Au dinți foarte ascuțiți și gheare parțial retractabile. Și sunt incredibil de agili, sărind până la doi metri între ramuri și parcurgând până la 30 de kilometri într-o zi.

Picioarele butucănoase ale pescarilor și abilitățile unice de cățărare îi fac să fie o amenințare pentru spiridușii care se cațără în copaci. Nu este frumos: Un pescar va forța animalul acoperit cu pături să coboare dintr-un copac și îi va ataca fața până când acesta va muri din cauza pierderii de sânge sau a șocului. Apoi, pescarul jupuiește cu grijă prada înțepătoare, mâncând aproape totul, cu excepția penelor și a oaselor.

două fotografii realizate cu ajutorul unei camere de luat vederi care arată o femelă de peștișor F105 transportând unul dintre cei patru pui ai săi din bârlogul din copac până la sol.
Aceste fotografii realizate în aprilie 2021 cu camera capcană arată o femelă de pescar F105 care transportă unul dintre cei patru pui ai săi din bârlogul din copac, în apropiere de Lacul Wenatchee, în North Cascades.NPS

Dar acești prădători înfricoșători nu se potriveau cu oamenii. În anii 1800, vânătorii de capcane au început să vizeze pescarii pentru blana lor. Blânde și luxuriante, blănurile lucioase maro-aurii erau accesorii de modă râvnite, vânzându-se cu până la 345 de dolari bucata în anii 1920. Această cerere a însemnat dispariția pescarilor nu numai din Washington, ci și din mai mult de o duzină de state din nordul Statelor Unite. Odată ce populațiile de pescari s-au prăbușit, porcii spinoși au făcut ravagii în toată regiunea Marilor Lacuri și în New England. Acest lucru a făcut ravagii în păduri, deoarece porcii spinoși devorau puieții de copaci.

În speranța de a ține sub control populațiile de porci spinoși, companiile private de exploatare forestieră au încheiat parteneriate cu agențiile de stat pentru a readuce pescarii în mai multe state în anii 1950 și 1960. Datorită acestor eforturi și a unor reglementări mai stricte privind capturarea, peștii sunt din nou abundenți în Michigan, Wisconsin, New York și Massachusetts.

Dar în Washington, la fel ca în cea mai mare parte a vestului, numărul pescarilor era încă redus. Până la începutul secolului XXI, niciun pescar nu mai fusese observat în acest stat de peste trei decenii.

La fel ca în Midwest și New England, companiile private de exploatare forestieră din Washington au sprijinit aducerea înapoi a pescarilor. Deși porcii spinoși sunt neobișnuiți în Washington, castorii de munte – un rozător mare și primitiv, endemic în nord-vestul Pacificului – îndeplinesc un rol similar în pădurile veșnic verzi din Washington: Ei mănâncă puieții de copaci. Iar pescarii îi mănâncă.

Până în 2006, statul a pus la cale un plan pentru a aduce animalele din Canada. „A fost o mare oportunitate de a restabili o specie”, spune Lewis. „Putem rezolva acest lucru”.

Această înregistrare video din 2009 a unei camere de luat vederi din Peninsula Olimpică arată peștele F007 escaladând un cedru și cărându-și cele patru trăsuri pe solul pădurii, una câte una.

Un nou cămin

La fel ca și ceilalți pescari canadieni mutați în Washington, povestea relocării lui F023 a început atunci când a intrat într-o capcană cu cutie din Columbia Britanică, ademenită de o bucată gustoasă de carne. Momeala fusese pusă de vânătorii locali de capcane angajați de Conservation Northwest, o organizație non-profit care este unul dintre cei trei parteneri principali ai proiectului de recuperare, alături de Washington Fish and Wildlife și National Park Service. După ce medicii veterinari i-au verificat starea de sănătate și i-au administrat vaccinuri și antiparazitare pentru a o ajuta să supraviețuiască în noul său cămin, F023 a primit un emițător radio implantat chirurgical și a fost condusă peste graniță.

A fost întâmpinată de membrii echipei de recuperare a pescarilor, care au eliberat-o la sud de Parcul Național Mount Rainier. Copacii impunători ai pădurii de brad Douglas, cedru roșu vestic și cicuta vestică erau plini de găuri și cavități în care se puteau ascunde, iar în subpădure se găseau o mulțime de mamifere mici pe care să le mănânce. La eliberare, peste 150 de persoane s-au adunat în jurul cutiei lui F023, parte a efortului echipei de a implica publicul în promovarea recuperării pescarilor. Toată lumea a aplaudat când un copil a deschis ușa și femela blănoasă a sărit în pădurea înzăpezită, dispărând din vedere într-o clipă.

Echipa a monitorizat fiecare pescar relocat timp de până la doi ani pentru a vedea dacă proiectul a îndeplinit criteriile cheie de succes în fiecare dintre cele trei regiuni: peste 50 la sută dintre pescarii care supraviețuiesc în primul an, cel puțin jumătate dintre ei stabilindu-și un teritoriu de reședință în apropierea locului de eliberare și un pui confirmat născut de cel puțin o femelă.

„Am atins aceste obiective”, spune Dave Werntz, director științific și de conservare la Conservation Northwest.

Efortul ar fi putut fi ajutat de o serie de variante de ocolire construite peste și sub o porțiune de aproximativ 25 de kilometri din Interstate 90 la est de Seattle. Una dintre aceste structuri este cel mai mare pod pentru animale sălbatice din America de Nord, un pasaj suprateran „pavat” cu pădure. În 2020, o cameră de luat vederi de la distanță a surprins o imagine a ceea ce pare a fi un pescar care se deplasează prin unul dintre pasajele subterane.

fotografie aeriană a unui pasaj suprateran de autostradă cu copaci și plante pentru a ajuta animalele să traverseze
Vehiculele care circulă cu viteză pe autostrăzile aglomerate reprezintă o amenințare pentru pești și alte animale sălbatice care migrează. Acest nou pod la est de Seattle este „pavat” cu copaci și plante pentru a permite animalelor să traverseze în siguranță I-90 pentru a găsi habitat, hrană sau parteneri pe partea cealaltă.WASHINGTON STATE DEPT. DE TRANSPORT

„Pescarii masculi fac aceste plimbări uriașe pentru a găsi femelele”, spune Werntz. În timp ce biologii au presupus că pescarii ar traversa autostrada pentru a-și căuta partenerele, a avea dovada fotografică „este destul de minunat”, spune el.

Happe și alții speră să vadă, de asemenea, treceri de animale sălbatice de-a lungul Interstate 5 într-o zi. Autostrada, care merge de la nord la sud în apropierea coastei, este principalul obstacol care separă populațiile Olympic și Cascade, spune ea. „Cu toții lucrăm la coridoarele de călătorie a faunei sălbatice și la conectivitate în speranța că cele două populații se vor întâlni.”

Curba de învățare

Majoritatea celor 90 de pescari relocați inițial în Peninsula Olimpică s-au acomodat bine în noile lor case, potrivit urmăririi prin radio. În anul care a urmat eliberării în această locație, rata medie de supraviețuire a pescarilor a fost de 73%, dar a variat în funcție de anul și sezonul în care au fost eliberați, precum și de sexul și vârsta pescarilor.

Masculii s-au descurcat mai bine decât femelele: Șaptezeci și patru la sută dintre decesele înregistrate au fost ale femelelor, în parte pentru că sunt mai mici și mai vulnerabile la prădători, cum ar fi pisicile leneșe și coioții. Din 24 de carcase recuperate în cazul în care cauza morții a putut fi determinată, 14 au fost ucise de prădători, șapte au fost lovite de vehicule, două s-au înecat și una a murit într-o capcană de prindere a picioarelor, au raportat Lewis, Happe și colegii în aprilie 2022 Journal of Wildlife Management.

Deoarece primii pescari relocalizați în Peninsula Olimpică au fost eliberați în mai multe locații, animalele au avut probleme în a-și găsi perechea. Ca urmare, doar câțiva părinți au procreat generațiile următoare.

Cercetătorii au devenit îngrijorați când au analizat diversitatea genetică a pescarilor din Peninsula Olimpică la șase ani după relocare. Happe și colegii săi au instalat 788 de camere de luat vederi la distanță și stații de prindere a părului: cuburi triunghiulare deschise la fiecare capăt, cu un picior de pui ca momeală în mijloc și perii de sârmă care ies din ambele părți pentru a prinde firele de blană. Analiza ADN a blănii a ridicat semnale de alarmă cu privire la consangvinizare, spun Happe și Lewis.

„Modelele au arătat că vom pierde până la 50% din diversitatea genetică, iar populația se va stinge în aproximativ 100 de ani”, spune Happe. Pentru a extinde fondul genetic, echipa a adus încă 20 de pescari în Peninsula Olimpică în 2021. Aceste animale au venit din Alberta, în timp ce populația fondatoare provenea din Columbia Britanică.

Doi pescari din Canada sunt eliberați din lăzi de lemn, dispărând rapid în Parcul Național Olympic în noiembrie 2021. Ambii poartă dispozitive de urmărire radio pentru ca cercetătorii să le poată monitoriza bunăstarea.

Pe măsură ce efortul de reintroducere s-a mutat în Cascades, echipa s-a adaptat, pe baza lecțiilor învățate din Peninsula Olimpică. De exemplu, pentru a crește probabilitatea ca pescarii să se regăsească mai repede, animalele au fost eliberate în mai puține locuri, mai apropiate între ele. De asemenea, echipa a eliberat animalele înainte de luna ianuarie, oferindu-le femelelor suficient timp pentru a se stabili în zona de domiciliu înainte de sezonul de împerechere și de naștere din primăvară.

Găsirea hranei

Pe măsură ce experimentul a continuat, au apărut și alte descoperiri neașteptate. Peștii eliberați în partea sudică a Cascadelor au avut mai multe șanse de supraviețuire în primul an (76%) decât cei relocați la nord de I-90 (40%), potrivit raportului final al proiectului, publicat în iunie. Datele obținute cu ajutorul camerelor de luat vederi de la distanță sugerează că acest lucru se datorează faptului că există mai puține prăzi și ceva mai mulți prădători în nordul Cascadelor, spune Tanner Humphries, responsabilul programului comunitar de monitorizare a faunei sălbatice pentru Conservation Northwest.

Și atât în Cascades, cât și în Peninsula Olimpică, pescarii folosesc diferite tipuri de habitate decât au prezis biologii, spune Happe. Mamiferele – despre care se presupunea cândva că sunt specialiști în pădurile bătrâne – folosesc un mozaic de păduri tinere și bătrâne. Pescarii au nevoie de copaci mari, bătrâni, cu cavități pentru a se adăposti și a se odihni. Dar în pădurile mai tinere, în care copacii sunt subțiați sau tăiați, prada poate fi mai ușor de găsit.

Capcanele vii din South Cascades susțin această idee. Prada preferată a pescarilor – iepurii de zăpadă și castorii de munte – au fost cei mai abundenți în pădurile tinere în curs de regenerare. În pădurile mai în vârstă, capcanele au detectat în principal șoareci, șoareci și veverițe, care nu sunt mese substanțiale pentru pești, a raportat Mitchell Parsons, un ecologist al faunei sălbatice de la Universitatea de Stat din Utah din Logan, împreună cu Lewis, Werntz și alții în 2020 în Ecologie și gestionare a pădurilor.

fotografie de doi pescari cocoțați pe un buștean
Populațiile de pescari din America de Nord sunt în floare, ajutând la reechilibrarea ecosistemelor forestiere.Emily Brouwer/NPS (CC BY 2.0)

Viitorul este re-sălbatic

După ce bebelușul lui F023 a fost surprins pe cameră în urmă cu cinci ani, cipul de urmărire al mamei s-a degradat așa cum a fost proiectat – hardware-ul durează mai puțin de doi ani. De atunci, în Washington s-au născut multe alte kituri de peștișori.

De fapt, aceste carnivore blănoase sunt unul dintre mamiferele translocate cu cel mai mare succes în America de Nord. Potrivit lui Lewis, 41 de eforturi diferite de translocare pe întreg continentul au ajutat populațiile de pești să înflorească. Animalele ocupă acum 68% din aria lor de răspândire istorică, față de 43% la mijlocul anilor 1900.

Cu ultimul lot de pești livrat la Washington în 2021, faza de relocare a proiectului s-a încheiat. Lewis, Happe și partenerii lor intenționează să continue să monitorizeze modul în care aceste carnivore elegante care se cațără în copaci se descurcă – și cum răspunde ecosistemul. De exemplu, pescarii se ospătează într-adevăr cu castori de munte care mănâncă semințe, conform cercetărilor raportate de Happe, Lewis și alții în 2021 în Northwestern Naturalist.

Având în vedere schimbările climatice, pierderea speciilor și degradarea ecosistemelor, animalele din întreaga lume se confruntă cu provocări dificile. Faptul că pescarii prosperă din nou în Washington oferă speranță, spune Lewis.

„Este o perioadă grea, este o lume grea, iar acest lucru se simte ca ceva ce facem bine”, spune el. „În loc să pierdem ceva, îl primim înapoi”.