Capacul de apă uzată ar putea reduce riscul de cutremur din Oklahoma

Noile reglementări privind eliminarea apelor uzate din Oklahoma vor fi suficiente pentru a echilibra terenul instabil al statului, prezice o nouă cercetare.

Injectarea de ape uzate din operațiunile de petrol și gaze în puțurile subterane a determinat creșterea vertiginoasă a activității seismice din Oklahoma (SN: 8/9/14, str. 13). Ca răspuns, autoritățile de reglementare de stat la începutul acestui an au ordonat o reducere cu 40% a volumului de apă pompat în subteran. După ce au studiat legătura statistică dintre eliminarea apelor uzate și cutremure, geofizicienii de la Universitatea Stanford Cornelius Langenbruch și Mark Zoback prezic că activitatea seismică din regiune va reveni la niveluri istorice normale în următorii câțiva ani.

„Ar trebui să fie posibilă eliminarea unui volum limitat de ape uzate în subteran fără a provoca vreun cutremur”, spune Langenbruch. Același proces poate ajuta la reducerea pericolului seismic și în alte zone predispuse la cutremure, au raportat cercetătorii online, 30 noiembrie, Progresele științei.

Recentul boom al gazelor și petrolului din Oklahoma a dus la ascunderea în fiecare lună în adâncul pământului a miliarde de litri de apă rămași din procesul de extracție. Presiunea acelei ape poate debloca faliile seismice, provocând cutremure (SN: 7/11/15, str. 10). Drept urmare, aproximativ 900 de cutremure cu magnitudinea 3 sau mai puternică au zguduit nord-centrul Oklahomei în 2015, în comparație cu aproximativ unul pe an la nivel de stat înainte de 2009.

Cantități modeste de injecție de apă uzată nu vor declanșa multă activitate seismică, au descoperit Langenbruch și Zoback comparând ratele de injecție și activitatea seismică din 2008 până la începutul lui 2015. Dar dacă ratele de injecție depășesc un anumit prag, numărul și puterea cutremure induse crește. În Oklahoma Centrală, de exemplu, cutremure induse sporadice au început în 2009, după ce ratele de injectare a apelor uzate au depășit aproximativ 3,6 miliarde de litri pe lună.

Menținerea ratelor sub astfel de praguri este esențială pentru reducerea riscului regiunii de a provoca cutremure dăunătoare, spune Langenbruch, deși „cel mai bun lucru în ceea ce privește pericolul seismic ar fi să nu mai injectăm ape uzate în Oklahoma”. Activitatea seismică din Oklahoma, subliniază el, a scăzut deja semnificativ în comparație cu anul trecut.

Alți factori decât reglementarea au contribuit probabil la acest declin, spune Rick Aster, seismolog la Universitatea de Stat din Colorado din Fort Collins. Scăderea recentă a prețului petrolului și scăderea rezultată a producției de petrol ar fi putut juca, de asemenea, un rol, spune el. „Nu suntem siguri că regularea este singurul buton care se rotește.”