Când cărbunele înlocuiește o sursă de energie mai curată, sănătatea este în joc

Unde am copilărit în Tennessee, o centrală electrică pe cărbune este cocoțată pe malul râului, chiar jos de podul de care săriră frații mei sălbatici și prietenii lor vara. În ciuda apropierii, nu m-am gândit niciodată prea mult la centrală și la energia pe care o producea.

Dar apoi am citit un 3 aprilie Energia Naturii lucrare despre producția de energie pe bază de cărbune care a folosit orașul meu – și altele din zona Tennessee Valley Authority – ca experiment natural. Povestea pe care o spun datele este în același timp fascinantă și frustrantă și ajunge într-un moment politic previzibil. În ultimele săptămâni, administrația Trump a semnalat o schimbare a politicii energetice către combustibilul fosili.

Rădăcinile acestei povești au fost plantate în anii 1930, când TVA a fost creat ca proiect New Deal pentru a ajuta la scoaterea Americii din Marea Depresiune. Organizația a intrat în curând în domeniul energiei, bazându-se pe un mix de surse de energie: hidroenergie, cărbune și nuclear. După accidentul din 1979 de la Three Mile Island – o centrală nucleară din Pennsylvania – reglementări mai stricte determinate de frica publicului au determinat TVA să închidă cele două reactoare nucleare ale sale. Acele închideri temporare din 1985 au lăsat o gaură în producția de energie din regiune, o nevoie imediat umplută de cărbune.

Economistul Edson Severnini și-a dat seama că această trecere dramatică de la nuclear la cărbune a oferit șansa de a studia efectele energiei pe bază de cărbune asupra sănătății. El a analizat producția de energie, poluarea cu particule și fișele medicale ale bebelușilor născuți în apropierea centralelor de cărbune. Unul, în special, a luat cea mai mare slăbiciune: Paradise Fossil Plant din Paradise, Ky. (De altfel, acel oraș este același oraș devastat de cărbune despre care cântă John Prine în cel mai bun cântec scris vreodată.) Producția de energie a uzinei a crescut cu aproximativ 27 la sută, înlocuind aproximativ un sfert din energia nucleară lipsă.

Nu este surprinzător că poluarea aerului din apropierea plantei Paradise a crescut, a constatat Severnini. Nivelurile unui indicator de poluare a aerului numit particule totale în suspensie au scăzut sub limita Agenției pentru Protecția Mediului la acea vreme (dar nu ar fi depășit standardele mai stricte de astăzi, spune Severnini). Cu toate acestea, bebelușii născuți în apropierea fabricii în cele 18 luni de după opririle nucleare din 1985 au fost cu aproximativ 5% mai mici decât bebelușii născuți în ultimele 18 luni. Nicio diferență în greutatea la naștere nu a apărut la bebelușii născuți în apropierea altor centrale electrice care nu și-au schimbat producția (inclusiv a orașului meu).

Povestea continuă sub hartă

Acea diferență de 5% a fost „cu adevărat, cu adevărat surprinzătoare”, spune Severnini, de la Universitatea Carnegie Mellon din Pittsburgh. Studiile au asociat greutatea mică la naștere cu probleme mai târziu în viață, inclusiv un IQ mai scăzut, câștiguri mai mici și probleme de sănătate, în special boli de inimă.

Epidemiologul de mediu UCLA Beate Ritz pune această scădere de 5% în context. „Aceste centrale electrice pe cărbune care vin online pot fi comparate cu o femeie însărcinată care fumează un pachet de țigări pe zi”, spune ea. „Este destul de rău.”

Ritz, care studiază pericolele poluării aerului în Los Angeles, subliniază că nu sunt afectați doar copiii cu cea mai mică greutate la naștere. Întreaga curbă a greutăților la naștere s-a deplasat, astfel încât, după toate probabilitățile, majoritatea bebelușilor născuți acolo au fost afectați într-un fel. „Există doar un mic procent în capătul superior al curbei care nu este afectat”, spune ea. „Toți ceilalți au probabil un fel de efect subtil pe care nu îl puteți măsura asupra dezvoltării creierului lor, asupra dezvoltării plămânilor, asupra sistemului lor imunitar.”

Studiul compară energia nucleară cu cărbunele. Dar problema este mult mai complexă decât atât, spune Severnini. El speră că exemplul pe care l-a găsit va servi ca o reamintire a modului în care toate deciziile energetice vin cu compromisuri complexe. „Orice alegere de producție de energie pe care o facem are costuri și beneficii și trebuie să le cântărim pe deplin.”

Studiul de caz TVA se potrivește cu multe alte exemple despre modul în care poluarea cu cărbune poate dăuna sănătății, spune Bernard Goldstein, medic și expert în sănătate publică de mediu la Universitatea din Pittsburgh. „Ar trebui să scăpăm de particule, iar cărbunele contribuie la asta”, spune el.

Dependența SUA de cărbune scade, în parte pentru că gazul natural este ieftin în acest moment. Dar cărbunele nu a murit încă. „Administrația mea pune capăt războiului asupra cărbunelui”, a declarat președintele Donald Trump pe 28 martie, înainte de a semna un ordin executiv care ridică interdicția de închiriere a cărbunelui pe terenuri federale. El urmărește, de asemenea, să ridice alte restricții care afectează industria cărbunelui. Nu este încă clar cum – sau dacă – aceste politici vor fi puse în aplicare sau dacă vor fi suficiente pentru a reînvia industria cărbunelui. (În mod grăitor, uzina Paradise intenționează să închidă două dintre cele trei unități de ardere a cărbunelui pe măsură ce trece la gaze naturale.)

„Dacă președintele își iese drumul, asta ar încetini [coal’s descent] în jos”, spune Goldstein, care a fost coautor al unui 23 martie New England Journal of Medicine articol de opinie despre motivul pentru care administrația Trump ar trebui să acorde atenție științei mediului. Goldstein aseamănă situația cu eforturile guvernului de a descuraja fumatul adolescenților, o tendință care este, de asemenea, în scădere. Doar pentru că cifrele sunt deja în scădere nu înseamnă că nu ar trebui să grăbim această scădere, spune el.

Și, spre deosebire de expunerea la alți poluanți, cum ar fi fumul de țigară, aerul nu este opțional. „Nu ai de ales”, notează Ritz. Cu toții respirăm aerul care este în jurul nostru, indiferent dacă suntem sau nu în Paradis.