Câinii dresați adulmecă COVID-19 la fel de bine ca și testele de laborator

Câinii sunt la fel de fiabili ca și testele de laborator pentru detectarea cazurilor de COVID-19 și pot fi chiar mai buni decât testele PCR pentru identificarea persoanelor infectate care nu prezintă simptome. Un bonus: caninii sunt mai drăguți și mai puțin invazivi decât un tampon în nas.

Într-un studiu care a implicat probe de transpirație de la 335 persoane, câinii antrenați au mirosit 97% din cazurile de coronavirus care au fost identificate prin teste PCR, cercetătorii raportează 1 iunie în PLOS One. Iar câinii au găsit toate cele 31 de cazuri de COVID-19 printre 192 de persoane care nu prezentau simptome.

Aceste constatări sunt dovezi că câinii ar putea fi eficienți pentru eforturile de screening în masă în locuri precum aeroporturile sau concertele și ar putea oferi alternative prietenoase pentru testarea persoanelor care se feresc de tampoane nazale, spune Dominique Grandjean, medic veterinar la Școala Națională de Medicină Veterinară din Alfort în Maisons-Alfort, Franța.

„Câinele nu minte”, dar există multe moduri în care testele PCR pot merge prost, spune Grandjean. Nasul caninelor a identificat, de asemenea, mai multe cazuri de COVID-19 decât testele cu antigen (SN: 12/17/21), similar cu multe teste efectuate la domiciliu, dar uneori a confundat un alt virus respirator cu coronavirusul, au constatat Grandjean și colegii săi. Mai mult, dovezile anecdotice sugerează că acești câini pot depista cazuri asimptomatice cu până la 48 de ore înainte ca oamenii să fie testați pozitiv prin PCR, spune el.

În cadrul studiului, câinii de la stațiile de pompieri franceze și de la Ministerul de Interne din Emiratele Arabe Unite au fost antrenați în detectarea coronavirusului prin recompensarea lor cu jucării – de obicei mingi de tenis. „Este o perioadă de joacă pentru ei”, spune Grandjean. Este nevoie de aproximativ trei până la șase săptămâni, în funcție de experiența câinelui în materie de detectare a mirosurilor, pentru a antrena un câine să distingă cazurile de COVID-19 din probele de transpirație.

Câinii au adulmecat apoi conuri care adăposteau mostre de transpirație colectate de la subsuorile voluntarilor umani. Tamponarea sudorii de pe ceafa oamenilor sau dându-le woofers o mirosire de măști de față folosite a funcționat la fel de bine, spune Grandjean.

Aceste rezultate indică faptul că mirosurile din mai multe locuri ale corpului pot fi folosite pentru depistarea canină, spune Kenneth Furton, un chimist criminalist de la Florida International University din Miami, care nu a fost implicat în studiu.

Rezultatele sunt similare cu studiile anterioare, mai mici, care au constatat, de asemenea, că câinii au performanțe la fel de bune sau chiar mai bune decât testele PCR pentru detectarea SARS-CoV-2, virusul care provoacă COVID-19, spune Furton. El și colegii săi au folosit câini în școli, la un festival de muzică și într-un mic studiu de depistare a angajaților companiilor aeriene pentru infecții cu coronavirus.

Unul dintre cele mai mari avantaje pe care câinii le au față de alte teste este viteza lor, spune Furton. „Chiar și cu ceea ce numim un test rapid, tot va trebui să așteptați zeci de minute sau chiar ore, în timp ce câinele în câteva secunde sau chiar fracțiuni de secundă poate da un răspuns”.

Nu este clar ce anume miros câinii atunci când detectează COVID-19 sau alte boli, spune Cynthia Otto, director al Centrului pentru câini de muncă al Școlii de Medicină Veterinară a Universității din Pennsylvania, care nu a fost implicată în studiu. S-ar putea să nu fie vorba de o singură substanță chimică, ci mai degrabă de un model de creștere și scădere a nivelului anumitor arome. „Nu este ca și cum ai putea crea o sticlă de parfum care să aibă mirosul de COVID”, spune ea.

Chiar și cu studii repetate care demonstrează abilitățile de detectare a COVID de către câini, unii medici, oameni de știință și oficiali guvernamentali au fost sceptici cu privire la aceste afirmații, spune Grandjean. El găsește această reticență nedumerită, deoarece câinii sunt deja folosiți pentru a adulmeca droguri și explozibili și sunt testați pentru detectarea altor boli, cum ar fi cancerul, spune el. „De fiecare dată când iei un avion, este pentru că câinii ți-au adulmecat bagajele [and found] fără explozibili. Deci ai încredere în ei când iei un avion, dar nu vrei să ai încredere în ei pentru COVID?”

O provocare cu câinii, spune Furton, este că oamenii nu se gândesc la ei ca fiind de înaltă tehnologie așa cum sunt senzorii electronici. „Dar câinii sunt unul dintre dispozitivele de cea mai înaltă tehnologie pe care le avem. Ei sunt doar senzori biologici, în loc de senzori electronici”, spune el.

Un alt dezavantaj al câinilor este că este nevoie de timp pentru a-i antrena, iar în prezent nu există nici măcar suficienți câini antrenați pentru a detecta explozibili, ca să nu mai vorbim de boli, spune Otto. Și „câinii care funcționează bine în acel cadru de laborator s-ar putea să nu funcționeze bine în mediul oamenilor”, spune ea. De asemenea, persoanele care se ocupă de câine pot influența răspunsul câinelui și trebuie să fie capabile să îl citească bine, spune ea. „Avem nevoie de mai mulți câini buni”.