Caca de hipopotam ciclează siliciul prin mediul est-african

Hipopotamii păstrează siliciul nutritiv în mișcare prin mediul est-african.

În fiecare zi, pășunile gigantice transportă aproape o jumătate de tonă metrică de siliciu, un nutrient important atât pentru plante, cât și pentru animale, de la pământ la apă, raportează oamenii de știință online la 1 mai în Progresele științei. Hipopotamii caută iarbă cu siliciu pe uscat și apoi o excretă în apele unde se odihnesc.

O echipă condusă de biologul Jonas Schoelynck de la Universitatea din Antwerp din Belgia a urmărit siliciul care se deplasează prin râul Mara din Kenya, un loc de întâlnire a hipopotamilor, analizând rapoartele a doi izotopi de siliciu – versiuni ale elementului cu mase diferite – în ierburi, fecale de hipopotami, sol și ape. Aceste rapoarte sunt modificate de diferite procese biologice și chimice, deci pot acționa ca amprente pentru diferitele surse de siliciu.

Echipa a descoperit că hipopotamii joacă un rol nemaipomenit în ciclismul siliciului prin ecosistemul local. Hipopotamii care pasc pe ierburi în savană pot consuma aproximativ 800 de kilograme de siliciu zilnic prin intermediul plantelor. Pe măsură ce un hipopotam rămâne în apă, poate elimina aproximativ jumătate din siliciul pe care l-a consumat. În total, animalele „pompau” zilnic 0,4 tone metrice de siliciu din pajişti în râul Mara, crescând cantitatea totală de siliciu măsurată în apă cu peste 76%, estimează echipa.

A avea mai mult siliciu disponibil este deosebit de important pentru alga minusculă plutitoare numită diatomee pentru a-și construi cochiliile de silice (SN: 17/07/04, str. 42), notează cercetătorii. Dar hipopotamii sunt amenințați de vânătoare și de pierderea habitatului: populațiile au scăzut cu până la 20% din 1996 până în 2004. Dacă animalele ar dispărea din râul Mara, creșterea diatomeei în apă ar putea scădea dramatic. Deoarece diatomeele unicelulare se află la baza rețelei trofice, asta, la rândul său, ar putea provoca o cascadă de penurie de alimente în ecosistem.

EXCEPTIONAL ÎN DOMENIU Tiparele unice de hrănire ale hipopotamilor – consumând zilnic sute de kilograme de iarbă purtătoare de siliciu și apoi odihnindu-se multe ore în apă – înseamnă că aceștia acționează ca pompe eficiente de siliciu, ajutând la ciclul rapid al nutrienților prin mediul est-african. Amanda Subalusky