Broaștele mici de dovleac au plăci osoase strălucitoare pe spate

Când un grup de biologi și-a dat seama că broaștele de dovleac nu aveau os al urechii medii, echipa a rămas nedumerită. Asta însemna că aceste broaște minuscule, toxice, nu au putut să audă ciripiturile ascuțite ale celeilalte, așa că majoritatea broaștelor atrag perechea.

„Ne-am zgâriat în cap despre cum ar putea comunica prin alte mijloace”, spune Sandra Goutte, biolog evoluționist la Universitatea New York Abu Dhabi din Emiratele Arabe Unite.

Bănuind că broaștele folosesc o formă de comunicare mai puțin evidentă, similară cu papagalii care atrag perechea cu pene care emană lumină ultravioletă (SN:19/01/02, str. 40), cercetătorii au îndreptat o lampă UV către pielea portocalie neon a broaștelor și au văzut un model strălucind în albastru.

„Nu m-am putut opri să zâmbesc toată ziua” după ce am descoperit că broaștele aveau plăci osoase strălucitoare chiar sub piele pe cap și spate, spune Goutte.

Descoperirea, raportată online pe 29 martie în Rapoarte științifice, marchează primul caz cunoscut al unui amfibian care prezintă fluorescență osoasă. Dintre vertebratele terestre, doar cameleoni au fost găsiți cu această trăsătură.

Comparații ale scheletului și țesuturilor a două specii de broaște – Brachycephalus ephippium și B. pitanga — cu o a treia rudă de broască a dezvăluit că plăcile erau piele care se transformase în os. Toate oasele au fluorescență sub lumina UV, dar de obicei straturile de piele, mușchi și grăsime blochează acea lumină să iasă. Pielea care acoperă plăcile broaștelor este totuși suficient de subțire pentru ca lumina să poată fi văzută și nu are celule pigmentate numite melanofori care ajută la blocarea luminii UV de a trece prin piele.

Aceste trăsături le pot permite broaștelor să comunice cu fluorescență, posibil pentru a ademeni potențiali perechi sau pentru a avertiza potențialii prădători, sugerează cercetătorii.

Ochii broaștelor ar trebui să fie extrem de sensibili pentru a capta astfel de indicii. Plăcile nu ar străluci puternic în pădurile native ale broaștelor din sud-estul Braziliei, unde puțină lumină UV trece prin coronamentul copacilor, au arătat cercetătorii. Echipa efectuează studii comportamentale cu broaștele pentru a încerca să identifice funcția fluorescenței.

SEMNAL ASCUNS? O lampă cu ultraviolete dezvăluie plăcile osoase ale unui broască de dovleac care se târăște prin așternutul de frunze. Broaștele și prădătorii lor pot fi suficient de sensibili pentru a vedea aceste plăci în condiții de lumină naturală mai slabă, sugerează cercetătorii.