bolovanii fragili ai asteroidului Bennu pot face mai ușoară luarea unei probe

Când OSIRIS-REx de la NASA a ajuns la asteroidul Bennu, aproape de Pământ, oamenii de știință au fost consternați să găsească o suprafață acoperită cu bolovani cu aspect periculos.

Dar noi cercetări sugerează că acei bolovani sunt surprinzător de fragili. Aceasta este o veste potențial bună pentru nava spațială, care este însărcinată cu luarea unei bucăți de Bennu pe 20 octombrie și returnarea acesteia pe Pământ în 2023 (SN: 1/15/19). Dacă rocile sunt sfărâmicioase, acest lucru ar putea reduce riscul de a deteriora echipamentul navei spațiale.

Acest tip de rocă poate fi, de asemenea, prea fragilă pentru a supraviețui călătoriei prin atmosfera Pământului fără a arde. Dacă da, oamenii de știință ar putea fi aproape să pună mâna pe un tip de rocă spațială nemaivăzută până acum, spun cercetătorii într-o colecție de lucrări publicate pe 8 octombrie în Ştiinţă și Progresele științei.

Datele preluate de pe Pământ înainte de lansarea OSIRIS-REx sugerau că suprafața lui Bennu ar fi nisipoasă. Așa că a fost un șoc să găsesc un peisaj aspru presărat cu bolovani când nava spațială a sosit în 2018 (SN: 12/3/18).

„Ne-am convins cu adevărat că Bennu este un obiect neted”, spune Daniella DellaGiustina, un om de știință planetar la Universitatea Arizona din Tucson și membru al echipei OSIRIS-REx. „După cum toată lumea a văzut din primele imagini, nu a fost cazul.”

Echipa a găsit un crater relativ clar, poreclit Nightingale, din care să preia o mostră de rocă spațială (SN: 12/12/19). Cu toate acestea, rămâne îngrijorarea că bolovanii ar putea reprezenta un pericol pentru siguranța sistemului de prelevare, care a fost conceput pentru a manipula pietricele de doar câțiva centimetri diametru.

De la sfârșitul lunii aprilie până la începutul lunii iunie 2019, savantul planetar Ben Rozitis de la Universitatea Open din Milton Keynes, Anglia, și colegii lui au cartografiat modul în care bolovanii lui Bennu rețin căldura, un indiciu al structurii rocilor. Materialele mai dense rețin căldura mai bine decât cele cu granulație mai fină, cum ar fi modul în care o plajă de nisip se răcește rapid după apusul soarelui, dar rocile mari rămân calde.

Harta suprafeței Bennu a mineralelor purtătoare de carbon
Această hartă arată unde se află mineralele purtătoare de carbon (reprezentate prin culori mai roșii) pe suprafața lui Bennu. Oportunitatea de a analiza aceste minerale ar putea ajuta oamenii de știință să-și dea seama cum a ajuns carbonul pe Pământul timpuriu.A. Simon et al/Science 2020

Pe baza acelor hărți – și a hărților altor proprietăți ale suprafeței, descrise în seria de lucrări publicată pe 8 octombrie – bolovanii lui Bennu par să vină în două arome: roci de culoare mai închisă, care sunt mai slabe și mai poroase și de culoare mai deschisă, roci mai dense, care sunt mai dense. mai puternică și mai puțin poroasă. Chiar și rocile mai dense sunt mult mai poroase și mai fragile decât meteoriții de la asteroizi similari care au fost găsiți pe Pământ. Cei mai puțin denși meteoriți sunt porosi în proporție de 15%; Rozile lui Bennu par a fi poroase între 30 și 50 la sută, au descoperit Rozitis și colegii.

„Este interesant”, spune DellaGiustina, un coautor al noilor lucrări. Nava spațială și instrumentele sale ar putea „întâlni niște bolovani la locul eșantionului care altfel ar putea fi greu de ingerat”, spune ea, dar „dacă sunt poroase și slabe, atunci s-ar putea strica”, făcându-le mai ușor de colectat.

De asemenea, rocile mai ușoare și mai dense par să fie împușcate cu vene de carbonat, ceea ce sugerează că au fost în prezența apei curgătoare la un moment dat în trecut (SN: 12/10/18). NASA l-a ales pe Bennu ca asteroid de vizitat parțial pentru că seamănă cu meteoriții condriți carbonați, despre care oamenii de știință cred că sunt capsule ale timpului din sistemul solar timpuriu. Roci spațiale similare ar fi putut livra apă și materiale organice pe Pământ cu miliarde de ani în urmă.

Dar rocile mai poroase ale lui Bennu par să nu seamănă cu nimic din sortimentul actual de meteoriți a oamenilor de știință, spune Rozitis. „Acesta este unul dintre lucrurile interesante despre OSIRIS-REx – este destul de probabil să culeagă material nou care nu se află în colecția noastră de meteoriți”, spune el.

Acest lucru este credibil, spune cercetătorul de meteori Bill Cooke de la Centrul de Zbor Spațial Marshall al NASA din Huntsville, Ala. Observațiile meteoriților au arătat că rocile spațiale cu densitate mică și praful ard mai mult în atmosfera Pământului decât rocile cu densitate mai mare.

„Vechea înțelepciune convențională era că materialele cu densitate scăzută proveneau de la comete, iar cele cu densitate mare provin de la asteroizi”, spune el. Dar observațiile recente arată că unele dintre rocile cu densitate mică provin de pe orbitele asteroizilor. „Așadar, este foarte plauzibil ca obiectele cu densitate scăzută de la Bennu… să se extindă mai sus în atmosferă și să nu aibă deloc șansa de a crea meteoriți.”

Dacă Bennu reprezintă o piesă lipsă în înțelegerea noastră a istoriei sistemului solar, studierea acelui material în laboratoarele de pe Pământ „ne va ajuta să completăm o bucată suplimentară din puzzle”, spune Rozitis.