Balenele mănâncă (și fac caca) mult mai mult decât ne-am dat seama

Vânătorii de balene au smuls balene uriașe din mare pentru o mare parte a secolului trecut, reducându-și numărul cu până la 99% pentru anumite specii. Unii oameni de știință au crezut că krillul – micile crustacee pe care multe balene le mănâncă în înghițituri uriașe – va exploda în număr ca rezultat, în cea mai mare parte fără presiunea de hrănire a celor mai mari animale care au trăit vreodată.

Dar asta nu sa întâmplat. În schimb, numărul de krill din Antarctica a scăzut de la mijlocul secolului XX, cu peste 80% în zonele cu trafic intens de vânători de balene. Mulți alți consumatori de krill, cum ar fi păsările marine și peștii, au avut de suferit și în absența crustaceelor ​​și a mâncătorilor lor uriași.

Acum, oamenii de știință au o idee mai clară de ce s-a întâmplat acest lucru: caca de balenă, sau mai degrabă, lipsa acesteia.

Un nou studiu a constatat că balenele cu fani, inclusiv balenele albastre și cu cocoașă, mănâncă în medie de trei ori mai mult krill și alte alimente decât se credea anterior, iar mai multă hrană înăuntru înseamnă mai multă caca. În mod paradoxal, prăbușirea krill-ului poate fi cauzată de mai puține balene care excretă krill digerat și bogat în fier, refuzând acestor ecosisteme niște nutrienți esențiali de care au nevoie pentru a se dezvolta. Înflorirea fitoplanctonului, care susține krill-ul și multe alte părți ale rețelei trofice, se bazează pe acel fier. Restabilirea populațiilor de balene la niveluri înainte de vânătoarea de balene ar putea ajuta la consolidarea acestor ecosisteme și chiar la stocarea mai multă carbon în ocean, raportează cercetătorii în 4 noiembrie. Natură.

„Este greu de știut ce rol joacă balenele în ecosisteme fără a ști cât de mult mănâncă”, spune Joe Roman, ecologist marin la Universitatea Vermont din Burlington, care nu a fost implicat în cercetare. Aportul de hrană pentru balene a fost înțeles în mod grosier înainte, spune el, iar acest studiu „ne va permite să înțelegem mai bine modul în care epuizarea pe scară largă a balenelor a afectat ecosistemele oceanice”.

Evaluarea dietei precise a creaturilor de dimensiunea unui Boeing 737 care înghit hoardele de nevertebrate lungi de un centimetru mult sub suprafața oceanului nu este o întreprindere banală. Estimările anterioare s-au bazat pe disecțiile balenelor moarte sau pe deducerea nevoilor metabolice ale balenelor pe baza dimensiunii lor. „Aceste studii au fost ipoteze educate și niciunul nu a fost efectuat pe balene vii în sălbăticie”, spune Matthew Savoca, biolog marin la Hopkins Marine Station de la Universitatea Stanford din Pacific Grove, California.

Dar noua tehnologie le-a oferit lui Savoca și colegilor „o șansă de a răspunde la o întrebare biologică de bază despre unele dintre cele mai carismatice animale de pe pământ”.

Cercetătorii trebuiau să știe trei lucruri: cât de des se hrănesc balenele, cât de mari iau înghițituri și câtă mâncare este în fiecare înghițitură. Folosind senzori sofisticați, fixați pe spatele a 321 de indivizi din șapte specii de balene, cercetătorii au putut spune când balenele s-au aruncat după pradă, un semn sigur de hrănire. Dronele aeriene au făcut fotografii cu 105 balene, pe care cercetătorii le-au folosit pentru a estima dimensiunea înghițiturii. În cele din urmă, cartografierea sonarului a relevat densitatea krillului în zonele cheie de hrănire.

imagine aeriană a unei bărci roșii de cercetare care se apropie de două balene cu cocoașă
Cercetătorii se apropie de două balene cu cocoașă din apropierea Peninsulei Antarctice de Vest într-un efort de a atașa senzori specializați prin ventuză pentru a urmări comportamentul de hrănire al animalelor.Robotică marină și teledetecție de la Universitatea Duke în conformitate cu permisul NOAA 14809-03 și permisele ACA 2015-011 și 2020-016

Combinarea acestor seturi de date a dezvăluit o privire mai detaliată asupra hrănirii decât oricând înainte, spune Sarah Fortune, ecologist marin la Fisheries and Oceans Canada din Winnipeg. Savoca și colegii săi „au măsurat toate lucrurile pe care trebuie să le măsurați pentru a obține o estimare exactă a consumului”, spune ea.

Se pare că, în medie, balenele cu fani mănâncă de aproximativ trei ori mai multă hrană decât sugerau estimările anterioare. De exemplu, o balenă albastră poate doborî 16 tone metrice de krill într-o zi, au descoperit cercetătorii. Din punct de vedere energetic, asta echivalează cu aproximativ 10 până la 20 de milioane de calorii, sau aproximativ 30.000 de Big Mac-uri, spune Savoca.

Balenele nu mănâncă atât de mult în fiecare zi. Animalele merg luni de zile fără o mușcătură atunci când migrează pe distanțe mari. Dar volumul mare de alimente pe care le consumă și apoi le excretă sugerează că balenele modelează ecosistemele oceanice într-un grad mai mare decât se credea anterior, spune Savoca, ceea ce face ca pierderea lor să fie mult mai puternică.

Asta pentru că un rol pe care îl joacă balenele este acela de ciclu de nutrienți. Hrănindu-se cu krill bogat în fier în adâncime și returnând o parte din acel fier la suprafață sub formă de caca, balenele ajută la păstrarea acestui element crucial în rețeaua trofică. Vânătoarea excesivă de balene ar fi rupt acest ciclu de fier. Cu mai puțin fier la suprafață, înflorirea fitoplanctonului se micșorează, numărul de krill se prăbușește și ecosistemul devine mai puțin productiv, spune Savoca.

Înainte ca vânătoarea industrială de balene să ucidă milioane de balene în secolul al XX-lea, cercetătorii estimează că doar balenele cu fani din Oceanul de Sud, o zonă cheie de hrănire, consumau 430 de milioane de tone metrice de krill în fiecare an, mai mult de două ori mai mult decât biomasa întregului krill găsit. în acele ape astăzi (SN: 3/4/21). Chiar și cu populațiile diminuate de astăzi, cercetătorii estimează că balenele împiedică pierderea a aproximativ 1.200 de tone metrice de fier în fiecare an, lăsate să se deplaseze în adâncul întunecat al Oceanului de Sud.

Balenele nu sunt probabil singurul factor din spatele pierderii uluitoare de krill, spune Savoca, dar dovezile sugerează că „balenele joacă un rol aici, iar atunci când le eliminați cu ridicata, sistemul devine, în medie, mai puțin productiv”.

Unele populații de balene revin (SN: 18/11/19). Dacă balenele și krill-ul ar putea fi readuse la numărul lor de la începutul anilor 1900, productivitatea Oceanului de Sud ar putea fi sporită cu 11%, calculează cercetătorii. Această productivitate crescută s-ar traduce în corpuri mai bogate în carbon, de la krill la balene albastre, care împreună ar stoca 215 milioane de tone metrice de carbon anual, echivalentul a scoate de pe drum peste 170 de milioane de mașini timp de un an, sugerează echipa.

„Balenele nu sunt soluția la schimbările climatice”, spune Savoca. „Dar reconstruirea populațiilor de balene ar ajuta un pic și avem nevoie de o mulțime de bucăți adunate pentru a rezolva problema.”